Western News – Un chercheur occidental aide à rendre la guérison du VIH à portée de main

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Western News - Un chercheur occidental aide à rendre la guérison du VIH à portée de main


Au début, dans la lutte médicale contre le sida, il n’y avait que l’incertitude.

Ensuite, les chercheurs ont apporté de l’espoir sous la forme d’un traitement salvateur – des antirétroviraux qui empêchent le VIH de se répliquer chez une personne infectée et réduisent le risque de transmission.

Maintenant, alors que la communauté internationale célèbre la Journée mondiale du sida le 1er décembre, un remède pourrait être dans REACH.

La chercheuse de l’Université Western Jessica Prodger est une collaboratrice de Research Enterprise to Advance a Cure for HIV (REACH), un ambitieux projet multi-institutionnel financé par les National Institutes of Health (NIH) des États-Unis.

Le VIH est résilient et a, jusqu’à présent, été résistant à un traitement. Un problème clé est qu’une partie du virus, au fur et à mesure qu’il s’intègre dans l’ADN humain, devient invisible pour le système immunitaire si les cellules infectées deviennent dormantes. Mais les cellules conservent l’ADN viral, et si une personne arrêtait de prendre un traitement antirétroviral, l’infection se réactiverait et le virus se répliquerait à nouveau.

Les travaux de REACH se concentrent sur la compréhension de ce « réservoir » latent de cellules infectées et sur la manière de l’éliminer.

Jessica Prodger, École de médecine et de dentisterie Schulich

Prodger, professeur d’immunologie et de microbiologie à la Schulich School of Medicine & Dentistry de Western, est co-chercheur principal de la nouvelle subvention de collaboration Martin Delaney de 28,5 millions de dollars US de Weill Cornell Medicine du NIH.

« Il s’agit d’un énorme effort impliquant 37 co-investigateurs, nous attaquant tous le VIH sous un angle important », a déclaré Prodger. « Le financement du NIH Martin Delaney supprime la concurrence entre les groupes individuels, nous permettant d’organiser la recherche sur les traitements en grandes équipes bien financées, et je pense que nous allons faire d’énormes progrès. »

Ses recherches incluent un groupe d’étude de femmes et d’hommes séropositifs en Ouganda qui reçoivent un traitement antirétroviral.

Son équipe a suivi et quantifié le réservoir du VIH dans cette cohorte et a fait des découvertes importantes, telles que le fait que le VIH latent n’est pas aussi facilement réactivé chez les femmes.

C’est une petite partie, mais vitale, pour résoudre le casse-tête plus vaste du VIH et trouver un remède, a déclaré Prodger, qui détient également une Chaire de recherche du Canada en immunologie génitale et en prévention des infections transmissibles sexuellement.

Fardeau de l’infection

Dans le monde, 38 millions de personnes vivent avec le syndrome d’immunodéficience humaine (VIH) et ont besoin de médicaments quotidiens à vie.

Rien qu’en 2020, environ deux millions de personnes ont contracté le VIH et 690 000 sont décédées de maladies liées au sida, note l’ONUSIDA.

Au total, 80 millions de personnes ont contracté le virus ; la moitié d’entre eux sont morts de maladies liées au sida.

Le fardeau le plus lourd de l’infection est toujours supporté par les habitants des pays à faible revenu où différentes souches de VIH sont en circulation, tandis que la plupart des recherches se déroulent dans les pays à revenu élevé parmi des populations à revenu élevé avec principalement une souche de VIH.

Mettre l’accent sur le changement

Mais des progrès sont en cours.

Les décès liés au sida ont chuté de 64 % depuis le pic de 2004. Le nombre d’infections l’an dernier était environ la moitié du nombre de personnes infectées en 1997.

Les antirétroviraux et autres médicaments transforment l’infection au VIH en une maladie chronique gérable, et les personnes qui suivent un traitement efficace ne peuvent pas transmettre le virus à d’autres.

Des scientifiques du monde entier, dont de nombreux chez Western, travaillent à la recherche de nouveaux traitements, remèdes et vaccins potentiels.

« La recherche sur le VIH au cours des 30 premières années (depuis que le VIH a été identifié pour la première fois) s’est concentrée sur le traitement et la prévention, pour sauver des vies et empêcher les gens de mourir du sida. Cela a été un énorme succès », a déclaré Prodger. « La découverte du réservoir est intervenue des décennies après la découverte du virus, et le domaine ne fait que commencer à se concentrer sur un remède, maintenant que des traitements hautement efficaces ont été développés. »

L’équipe REACH est composée d’investigateurs ayant une expertise en virologie, immunologie, études cliniques et défenseurs de la communauté.

Avec 18 institutions différentes impliquées, le programme REACH est un modèle pour exploiter la grande puissance de nombreuses communautés et esprits scientifiques, a déclaré un communiqué de presse de Weill Cornell Medicine, basé à New York.

L’équipe du projet, dirigée par le Dr Brad Jones, professeur agrégé d’immunologie en médecine à la Division des maladies infectieuses de Weill Cornell Medicine, a reçu la subvention Delaney Collaboratory en août 2021. Le REACH Collaboratory est codirigé par le Dr Marina Caskey de The Université Rockefeller.

« Ce prix représente un vote de confiance et de reconnaissance remarquable de Weill Cornell Medicine en tant que plaque tournante internationale de la recherche sur la guérison du VIH », a déclaré Jones dans le communiqué de presse. « Avec ce financement, nous tirerons parti de nouvelles méthodes technologiques et analytiques pour redéfinir la façon dont le système immunitaire interagit avec le réservoir du VIH chez les personnes sous thérapie. »

Un remède – soit en éradiquant le virus dans le corps, soit en supprimant le virus en renforçant le système immunitaire – mettrait fin au besoin de médicaments à vie. « Nous pensons que ces deux résultats sont possibles, mais qu’ils sont complexes et qu’il y a des problèmes difficiles à résoudre », a déclaré Jones.

Prodger a souligné que c’est le travail collectif du collaborateur, et non celui d’un individu, qui fera la différence et, en fin de compte, conduira à un remède.

« La recherche consiste essentiellement à construire une structure énorme, brique par brique. Vous commencez à voir à quel point c’est incroyable quand tout le monde ajoute sa brique à l’ensemble », a-t-elle déclaré.

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