Rapport de masculinité des bébés lié aux indicateurs de pollution et de pauvreté | Environnement

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Une série de polluants et d’indicateurs de pauvreté ont été liés à des changements dans le ratio de bébés garçons et filles nés de millions de parents.

Une étude portant sur la moitié de la population américaine et sur l’ensemble de la population suédoise a examiné plus de 100 facteurs possibles et a révélé, par exemple, que la pollution par le mercure, le chrome et l’aluminium était en corrélation avec la naissance d’un plus grand nombre de garçons, tandis que la pollution par le plomb augmentait la proportion de filles. La proximité de l’agriculture a également affecté le sex-ratio, probablement en raison d’expositions chimiques plus élevées.

Les mesures de privation, telles qu’un nombre élevé de fast-foods et de bâtiments vacants, étaient également liées à des changements statistiquement significatifs dans les rapports de masculinité, tout comme les indicateurs de stress, notamment les décès sur la route et les fusillades de Virginia Tech.

Cependant, d’autres facteurs tels que la saison de naissance, la température météorologique, les taux de crimes violents et de chômage, n’ont pas montré de corrélations significatives.

La recherche ne démontre que des corrélations entre les divers facteurs et les rapports de masculinité à la naissance, et non de cause à effet. Des travaux futurs pour examiner les effets des produits chimiques sur les cellules humaines ou les modèles animaux en laboratoire seraient nécessaires pour montrer les liens de causalité, ont déclaré les chercheurs.

« Il s’agit d’une liste de suspects sur lesquels enquêter, et tous les suspects ont des preuves crédibles, mais nous sommes très loin d’être convaincus », a déclaré Andrey Rzhetsky de l’Université de Chicago, qui a dirigé la recherche.

Le sexe des bébés est déterminé à la conception, alors que la moitié exactement des embryons devraient être des filles et la moitié des garçons. Mais des facteurs hormonaux peuvent mettre fin à plus d’embryons féminins, ou plus masculins, pendant la grossesse, entraînant des rapports de masculinité asymétriques.

« La question est de savoir pourquoi, et de nombreux facteurs sont suggérés, tels que le stress ou quelque chose dans l’environnement », a déclaré Rzhetsky. « Il est logique que cela puisse monter et descendre car la physiologie des embryons mâles et femelles n’est pas identique. Ils ont des antécédents hormonaux différents.

« Il y a beaucoup de mythes sur le sex-ratio et la naissance, mais lorsque vous creusez dans la recherche, il s’avère que tout ce qui a été testé sur des données réelles a été fait sur des échantillons relativement petits. [risking spurious correlations], et certaines déclarations ne sont pas du tout fondées sur des observations », a-t-il déclaré.

La nouvelle recherche, publiée dans la revue Plos Computational Biology, est la première enquête sur de nombreux polluants chimiques et autres facteurs environnementaux utilisant de grands ensembles de données provenant de deux continents. Il a utilisé des données sur 150 millions de personnes aux États-Unis sur huit ans et des données sur 9 millions de Suédois sur 30 ans.

Les facteurs liés à des changements importants, tels que la pollution au mercure et la proximité d’installations industrielles, ont vu le sex-ratio augmenter jusqu’à 3 %. Sur une population de 1 million, cela signifierait 60 000 filles de plus que de garçons, ou vice versa. Des recherches antérieures sur l’impact sur le sex-ratio des polluants toxiques appelés PCB n’étaient pas concluantes, mais la nouvelle analyse a révélé qu’elle augmentait considérablement le nombre de garçons.

Les chercheurs ont également examiné deux événements très stressants aux États-Unis : l’ouragan Katrina en 2005 et la fusillade de Virginia Tech en 2007. Ils n’ont trouvé un changement significatif dans le sex-ratio que 34 semaines après la fusillade de Virginia Tech, avec plus de filles nées. Pour approfondir cette question, a déclaré Rzhetsky, les études devraient se concentrer sur les personnes les plus touchées par les événements, plutôt que sur des populations entières.

La taille des populations analysées signifiait que l’étude avait une forte puissance statistique, mais les scientifiques ont noté qu’ils n’avaient pas de données sur le sexe des bébés mort-nés et que la population américaine étudiée avait tous une assurance médicale privée, et n’était donc pas entièrement représentative de l’ensemble population.

Gareth Nye, un expert en grossesse à l’Université de Chester, au Royaume-Uni, qui ne faisait pas partie de l’équipe d’étude, a déclaré : « L’idée est que les polluants peuvent influencer le stade très précoce de la fécondation, conduisant à une direction sexuelle plutôt qu’à une autre. [But] sans recherche cellulaire, ce seront toujours des associations.

« Il ne fait aucun doute que les polluants jouent un rôle dans la santé et la maladie et que cette forme de recherche informatique a un rôle à jouer pour nous aider à comprendre pourquoi », a-t-il déclaré. Mais il a dit que, alors que les populations étudiées étaient importantes, le nombre de naissances aux États-Unis était relativement faible, avec un total sur 8 ans inférieur à la moyenne annuelle de 3,8 millions de naissances : « Cela ne signifie pas nécessairement [the study is] de qualité inférieure, mais indique que les conclusions peuvent ne pas être aussi certaines.

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