Les vaccins arrêteront-ils Omicron ? Les scientifiques s’empressent de le découvrir.

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 Les vaccins arrêteront-ils Omicron ?  Les scientifiques s'empressent de le découvrir.


Alors que les nations coupaient les liaisons aériennes depuis l’Afrique australe au milieu des craintes d’une nouvelle vague mondiale de coronavirus, les scientifiques se sont précipités dimanche pour recueillir des données sur la nouvelle variante Omicron, ses capacités et – peut-être le plus important – l’efficacité avec laquelle les vaccins actuels protégeront contre elle.

Les premiers résultats sont une image mitigée. La variante peut être plus transmissible et mieux à même d’échapper aux réponses immunitaires du corps, à la fois à la vaccination et à l’infection naturelle, que les versions antérieures du virus, ont déclaré des experts lors d’entretiens.

Les vaccins pourraient bien continuer à prévenir les maladies graves et la mort, bien que des doses de rappel puissent être nécessaires pour protéger la plupart des gens. Reste que les fabricants des deux vaccins les plus efficaces, Pfizer-BioNTech et Moderna, s’apprêtent à reformuler leurs vaccins si nécessaire.

« Nous devons vraiment être vigilants sur cette nouvelle variante et nous y préparer », a déclaré Jesse Bloom, biologiste de l’évolution au Fred Hutchinson Cancer Research Center de Seattle.

« Probablement dans quelques semaines, nous aurons une meilleure idée de l’ampleur de la propagation de cette variante et de la nécessité d’aller de l’avant avec une variante du vaccin », a déclaré le Dr Bloom.

Alors même que les scientifiques commençaient à examiner de près la nouvelle variante, les pays du monde entier ont réduit les voyages à destination et en provenance des pays d’Afrique australe, où Omicron a été identifié pour la première fois. Malgré les restrictions, le virus a été trouvé dans une demi-douzaine de pays européens, dont le Royaume-Uni, ainsi qu’en Australie, Israël et Hong Kong.

Déjà, Omicron représente la plupart des 2.300 nouveaux cas quotidiens dans la province du Gauteng, en Afrique du Sud, a annoncé dimanche le président Cyril Ramaphosa. À l’échelle nationale, les nouvelles infections ont plus que triplé au cours de la semaine dernière et la positivité des tests est passée de 2 % à 9 %.

Les scientifiques ont réagi plus rapidement à Omicron qu’à toute autre variante. En seulement 36 heures après les premiers signes de troubles en Afrique du Sud mardi, les chercheurs ont analysé des échantillons de 100 patients infectés, rassemblé les données et alerté le monde, a déclaré Tulio de Oliveira, généticien à la Nelson R. Mandela School of Medicine de Durban. .

Moins d’une heure après la première alarme, des scientifiques d’Afrique du Sud se sont également précipités pour tester les vaccins contre le coronavirus contre la nouvelle variante. Aujourd’hui, des dizaines d’équipes dans le monde, y compris des chercheurs de Pfizer-BioNTech et Moderna, se sont jointes à la chasse.

Ils ne connaîtront pas les résultats avant deux semaines, au plus tôt. Mais les mutations que porte Omicron suggèrent que les vaccins seront très probablement moins efficaces, à un degré inconnu, qu’ils ne l’étaient contre toute variante précédente.

« Sur la base de nombreux travaux que les gens ont effectués sur d’autres variantes et d’autres mutations, nous pouvons être assez confiants que ces mutations vont provoquer une baisse appréciable de la neutralisation des anticorps », a déclaré le Dr Bloom, faisant référence à la capacité du corps à attaquer un virus envahissant. .

Les médecins sud-africains constatent une augmentation des réinfections chez les personnes qui ont déjà eu une crise de Covid-19, ce qui suggère que la variante peut vaincre l’immunité naturelle, a déclaré le Dr Richard Lessells, médecin spécialiste des maladies infectieuses à l’Université du KwaZulu-Natal.

Omicron a environ 50 mutations, dont plus de 30 dans la pointe, une protéine virale à sa surface que les vaccins entraînent le corps à reconnaître et à attaquer.

Certaines de ces mutations ont déjà été observées. On pensait que certains avaient propulsé la capacité de la variante bêta à contourner les vaccins, tandis que d’autres ont très probablement turbocompressé l’extrême contagiosité de Delta.

« Ma meilleure hypothèse est que cela combine ces deux éléments », a déclaré Penny Moore, virologue à l’Institut national des maladies transmissibles en Afrique du Sud, à propos de la nouvelle variante.

Mais Omicron a aussi 26 mutations de pointe uniques, contre 10 en Delta et six en Beta. Beaucoup d’entre eux semblent susceptibles de rendre la variante plus difficile à reconnaître et à contrecarrer pour le système immunitaire.

« Il y en a beaucoup que nous n’avons jamais étudiés auparavant, mais en regardant simplement l’emplacement sur la pointe, ils se trouvent dans des régions que nous savons être immunodominantes », a déclaré le Dr Moore, se référant aux parties de la protéine de pointe qui interagissent avec le les défenses immunitaires de l’organisme.

L’équipe du Dr Moore est peut-être la plus avancée pour tester la résistance des vaccins contre Omicron. Elle et ses collègues se préparent à tester le sang de personnes entièrement immunisées contre une version synthétique de la variante Omicron.

La création d’un tel « pseudovirus » – un substitut viral qui contient toutes les mutations – prend du temps, mais les résultats peuvent être disponibles dans environ 10 jours.

Pour imiter plus fidèlement ce que les gens sont susceptibles de rencontrer, une autre équipe dirigée par Alex Sigal, virologue à l’Africa Health Research Institute, cultive de l’Omicron vivant, qui sera testé sur le sang de personnes entièrement immunisées, ainsi que sur celles qui ont été précédemment infecté.

Ces résultats peuvent prendre plus de temps mais devraient fournir une image plus complète des performances des vaccins, a déclaré le Dr Sigal.

Si les vaccins s’avèrent beaucoup moins puissants contre Omicron, ils devront peut-être être modifiés pour améliorer leur efficacité. Se préparant au pire, Moderna, Pfizer-BioNTech et Johnson & Johnson prévoient de tester une version artificielle d’Omicron contre leurs vaccins.

Les vaccins à ARNm en particulier, ceux de Moderna et de Pfizer-BioNTech, ont été construits avec une technologie qui devrait permettre une modification rapide. Les scientifiques de Pfizer « peuvent adapter le vaccin actuel dans les six semaines et expédier les lots initiaux dans les 100 jours en cas de variante d’échappement » qui échappe au système immunitaire, a déclaré Jerica Pitts, porte-parole de Pfizer.

Les travaux de Moderna ont commencé mardi, immédiatement après que ses scientifiques eurent appris l’existence d’Omicron – le plus rapide que la société ait jamais répondu à une variante, a déclaré le Dr Stephen Hoge, président de Moderna.

Même sans données sur la propagation d’Omicron, il était évident que la variante constituerait une menace redoutable pour les vaccins, a-t-il déclaré.

« Cette chose est un mélange de Frankenstein de tous les plus grands succès », a déclaré le Dr Hoge, se référant aux nombreuses mutations préoccupantes de la variante. « Cela vient de déclencher chacune de nos sonnettes d’alarme. »

Moderna pourrait mettre à jour son vaccin actuel dans environ deux mois et obtenir des résultats cliniques dans environ trois mois si nécessaire, a-t-il déclaré.

Les deux sociétés prévoient également de tester si les injections de rappel renforceront suffisamment le système immunitaire pour repousser la nouvelle variante. Il a été démontré que les boosters des vaccins Pfizer-BioNTech et Moderna augmentent considérablement les niveaux d’anticorps.

Mais ces anticorps peuvent ne pas être globalement efficaces contre chaque itération du virus, et peuvent ne pas être suffisants pour neutraliser entièrement Omicron, a déclaré Michel Nussenzweig, immunologiste à l’Université Rockefeller de New York.

Les personnes qui se remettent de Covid et reçoivent ensuite ne serait-ce qu’une dose d’un vaccin ont tendance à produire une gamme plus large d’anticorps, capables de reconnaître plus de versions du virus, que les personnes qui ne sont que vaccinées.

« Il est clair que l’immunité hybride, le genre que les gens obtiennent lorsqu’ils sont à la fois infectés et vaccinés, est supérieure, et c’est très, très susceptible de prendre soin de cette chose aussi », a déclaré le Dr Nussenzweig.

«Après deux doses de vaccin, nous n’avons pas vu cela. Mais nous espérons qu’après trois doses, il y aura peut-être un certain rattrapage », a-t-il déclaré.

Le Dr Nussenzweig et ses collègues se préparent à tester Omicron contre les vaccins à ARNm, ainsi que les vaccins fabriqués par Johnson & Johnson et AstraZeneca. Ils espèrent avoir des résultats d’ici un mois.

Des vaccins spécifiques à Omicron créés en quelques semaines seulement seraient un exploit miraculeux. Mais la perspective de les produire et de les distribuer soulève des questions redoutables.

Si de nouvelles versions sont nécessaires pour protéger les personnes partout dans le monde, les entreprises devraient les mettre à la disposition des pays africains qui en ont le plus besoin et qui peuvent le moins se les permettre, a déclaré le Dr de Oliveira.

« L’Afrique du Sud a au moins réussi à se procurer ses propres vaccins », a-t-il déclaré. Mais les pays les plus pauvres comme le Soudan, le Mozambique, Eswatini et le Lesotho auront besoin d’options à faible coût.

Pfizer n’a pas répondu à une question sur les vaccins à bas prix pour les pays africains. Le Dr Hoge, de Moderna, a déclaré que la société avait déjà un accord avec l’Union africaine pour fournir 110 millions de doses à 3,50 $ par demi-dose de vaccin.

Le Dr Hoge a déclaré qu’il reconnaissait que 110 millions de personnes représentaient moins de 10 pour cent de la population africaine. Mais, a-t-il noté, « nous sommes également le plus petit de tous les fabricants, et donc 10 %, espérons-le, sont utiles ».

Malgré la frustration que les scientifiques sud-africains ont exprimée au sujet de l’inégalité des vaccins et des restrictions de voyage punitives, ils ont été inondés de demandes de séquences génétiques d’Omicron en provenance d’Italie, d’Allemagne, d’Australie et de Nouvelle-Zélande, ainsi que de laboratoires en Amérique du Nord.

Plus il y a d’équipes impliquées, mieux c’est, a déclaré le Dr Moore, qui a reçu une cinquantaine de demandes rien que samedi. Au fur et à mesure que le virus se déplace à travers le monde, il est susceptible de continuer à changer. « Obtenir la bonne combinaison de mutations en soi est une cible mouvante », a-t-elle déclaré.

Partout, les chercheurs veulent éviter de tirer des conclusions prématurément, une erreur qu’ils ont commise lorsque la variante bêta a fait surface. Les tests préliminaires de cette variante n’ont pris en compte qu’une seule mutation connue et ont sous-estimé sa capacité à échapper au système immunitaire, a rappelé le Dr Moore. (Heureusement, la variante s’est également avérée moins contagieuse.)

Pour obtenir une image complète de l’efficacité des vaccins contre Omicron, les scientifiques doivent examiner non seulement les niveaux d’anticorps, mais également les cellules immunitaires capables de reconnaître et de détruire les cellules infectées. Les cellules immunitaires appelées cellules T sont essentielles pour empêcher une infection de progresser vers une maladie grave et la mort.

Certaines des mutations d’Omicron se produisent dans des parties du virus ciblées par les cellules T, ce qui signifie que la variante peut être plus difficile à reconnaître pour les cellules T.

Déjà, une simulation informatique a prédit que ces mutations pourraient altérer environ six des centaines de régions que les cellules T peuvent reconnaître, a déclaré Wendy Burgers, immunologiste à l’Université du Cap.

Cela peut sembler peu. Mais les gens fabriquent différents ensembles de cellules T, donc selon les cibles que les mutations éliminent, certaines personnes peuvent à peine être affectées par Omicron – et d’autres peuvent rester vulnérables.

Le Dr Burgers espère obtenir du sang de 50 personnes infectées par la variante pour évaluer comment les mutations se joueront dans une population. Une fois les échantillons en main, les résultats seront disponibles après « probablement une semaine de nuits très tardives et d’analyses », a-t-elle déclaré.

Même si les vaccins résistent à Omicron, de nouvelles versions seront probablement nécessaires à un moment donné, et peut-être bientôt. Le virus acquiert des mutations beaucoup plus rapidement que prévu, a déclaré le Dr Bloom.

La grippe saisonnière est l’exemple souvent cité d’un virus qui mute rapidement, nécessitant des mises à jour régulières des vaccins. Mais le coronavirus est « au moins comparable et peut-être même plus rapide que cela », a déclaré le Dr Bloom. « Il y aura toujours de nouvelles variantes qui apparaîtront. »

Lynsey Chutel a contribué aux reportages d’Afrique du Sud.



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