Lee Elder, qui a brisé une barrière de couleur de golf, décède à 87 ans

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Lee Elder, qui a brisé une barrière de couleur de golf, décède à 87 ans


Lee Elder, qui est devenu le premier golfeur afro-américain à participer au tournoi Masters, un moment emblématique de la rupture des barrières raciales sur le circuit de golf professionnel, est décédé dimanche à Escondido, en Californie. Il avait 87 ans.

Le PGA Tour a annoncé le décès mais n’a fourni aucun autre détail.

Lorsque Elder a joué au Augusta National Golf Club en Géorgie en avril 1975, il avait 40 ans. Des années plus tôt, à son apogée, il a joué dans la tournée United Golfers Association, la version sportive des ligues noires de baseball. La PGA of America, l’association nationale des golfeurs professionnels, n’acceptait que les « membres de la race caucasienne », comme ses règles l’avaient précisé, jusqu’en 1961.

Elder était parmi les principaux joueurs du circuit UGA, qui au fil des ans a également présenté des golfeurs exceptionnels tels que Ted Rhodes, Charlie Sifford, qui a été le premier joueur noir du circuit PGA, et Pete Brown tout en offrant des sacs à main relativement maigres.

Elder a joué pour la première fois régulièrement sur le PGA Tour en 1968, et en août, il a emmené Jack Nicklaus en séries éliminatoires à l’American Golf Classic à Akron, Ohio, perdant dans une mort subite.

« Le golf a perdu un héros en Lee Elder », a déclaré Nicklaus dans un communiqué lundi.

Le Masters, joué chaque année à Augusta National, n’avait aucune clause interdisant les golfeurs noirs, mais officieusement il leur restait fermé. Avec la montée du mouvement des droits civiques dans les années 1960, cependant, il a subi des pressions pour intégrer ses rangs.

Le tournoi s’est un peu assoupli en 1971 en annonçant que tout joueur qui gagnerait par la suite un événement du PGA Tour se qualifierait automatiquement pour celui-ci. Elder s’en est approché, terminant deuxième à l’Open du Texas et perdant en séries éliminatoires contre Lee Trevino lors du tournoi de Greater Hartford en 1972.

Mais ces performances n’ont pas convaincu les Maîtres de contourner sa nouvelle règle et d’accorder une place à Elder. Elder a percé après avoir remporté l’Open de Monsanto 1974 au Pensacola Country Club en Floride, où six ans plus tôt, lui et d’autres membres afro-américains du PGA Tour qui y jouaient s’étaient vu refuser l’entrée du club-house. Ils ont dû s’habiller sur un parking.

Cette victoire a finalement amené l’invitation du Masters 1975. À l’approche du tournoi, Elder a reçu des menaces de mort. Il a loué deux maisons près du parcours national d’Augusta et a déménagé entre elles par mesure de sécurité.

Lorsqu’il a pris le départ pour son premier coup, une foule immense s’est alignée sur le fairway. « Je me souviens avoir pensé: » Comment vais-je jouer sans tuer quelqu’un «  », a-t-il déclaré au New York Times en 2000, en réfléchissant avec ironie à la pression qu’il subissait.

Son tir du premier tee était direct au milieu, mais il s’est retrouvé loin dans le peloton au cours des deux premiers tours, tirant 74 et 78, et a raté la coupe pour continuer à jouer tout au long du week-end par quatre coups. Il reçut cependant un bel accueil de la part des galeries.

« L’affichage des employés d’Augusta National était particulièrement émouvant », a déclaré Elder à Golf Digest en 2019. « La plupart du personnel était noir, et vendredi, ils ont quitté leurs fonctions pour aligner le 18e fairway alors que je marchais vers le green. Je n’ai pas pu retenir mes larmes. De toutes les reconnaissances de ce que j’avais accompli en y arrivant, celle-ci comptait le plus.

Elder a disputé le Masters six fois, son meilleur classement étant à égalité pour la 17e place en 1979. Il a remporté quatre événements du PGA Tour et a terminé deuxième 10 fois, jouant régulièrement jusqu’en 1989 et gagnant 1,02 million de dollars en bourses. Il a également joué pour l’équipe américaine lors de la Ryder Cup de 1979. Il a rejoint le PGA Senior Tour, maintenant le Champions Tour, en 1984 et a gagné huit fois, gagnant plus de 1,6 million de dollars. Il a remporté quatre tournois à l’étranger.

Elder et sa première épouse, Rose Harper, ont créé une fondation en 1974 pour offrir des bourses d’études collégiales aux membres de familles à revenus limités. Il a promu les programmes d’été de développement du golf pour les jeunes et a levé des fonds pour le United Negro College Fund.

En 2019, il a reçu la plus haute distinction de la United States Golf Association, le Bob Jones Award, nommé en l’honneur du co-fondateur du Masters et présenté pour un esprit sportif exceptionnel.

Robert Lee Elder est né le 14 juillet 1934 à Dallas, l’un des 10 enfants. Son père, Charles, un chauffeur de camion de charbon, a été tué pendant le service militaire en Allemagne pendant la Seconde Guerre mondiale alors que Lee avait 9 ans. Sa mère, Almeta, est décédée trois mois plus tard.

Elder a été caddie dans un club entièrement blanc de la région de Dallas, gagnant des pourboires pour aider sa famille, puis est allé à Los Angeles vivre avec une tante. Il a de nouveau travaillé comme caddie et a abandonné l’école secondaire pour poursuivre une carrière dans le golf, parcourant parfois le sud-ouest en tant que « hustler », remportant des paris privés contre des joueurs qui n’avaient aucune idée à quel point il était bon.

À 18 ans, après avoir joué contre le champion des poids lourds Joe Louis, un passionné de golf, Elder est devenu un protégé de Rhodes, qui était l’instructeur de golf de Louis.

Après deux ans dans l’armée américaine, Elder a rejoint la tournée de la United Golfers Association en 1961. Au cours d’une séquence de 22 tournois consécutifs, il en a remporté 18.

Gary Player, originaire d’Afrique du Sud et l’un des plus grands golfeurs internationaux de golf, a invité Elder à participer aux championnats Open et PGA de son pays en 1971, après avoir reçu l’autorisation du Premier ministre. Les Noirs se sont mêlés aux Blancs dans la foule lors de ce qui est devenu le premier tournoi de golf intégré en Afrique du Sud depuis l’adoption de l’apartheid en 1948.

Les survivants de Elder incluent sa seconde épouse, Sharon, avec qui il a vécu à Escondido.

Il est retourné à Augusta National en 1997 pour voir Tiger Woods remporter le Masters avec un record de 12 coups, devenant ainsi le premier golfeur afro-américain à remporter l’un des quatre tournois majeurs de golf.

« Lee Elder est descendu, cela signifiait beaucoup pour moi », a déclaré Woods par la suite. « Il était le premier. C’est lui que j’admirais. Charlie Sifford, tous. Grâce à eux, j’ai pu jouer ici. J’ai pu jouer sur le PGA Tour. Quand je suis devenu pro à 20 ans, j’ai pu vivre mon rêve grâce à ces gars-là.

Le 8 avril de cette année, Elder est devenu le premier joueur noir à participer à une tradition de Masters vieille de plusieurs décennies, rejoignant Nicklaus et Player en tant que partants honorifiques de cette année, qui frappent les premiers coups de cérémonie du tournoi. Bien qu’il ait apporté ses massues avec lui, l’arthrite dans ses genoux l’a laissé sans assez de stabilité pour tirer.

Mais il a reçu une ovation debout. La cérémonie, a-t-il déclaré, « a été l’une des expériences les plus émouvantes dans lesquelles j’ai jamais été impliqué » et « quelque chose que je chérirai pour le reste de ma vie ».

Alex Traub a contribué au reportage.

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