La dépendance au charbon de Pékin est la clé du sommet sur le climat

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La dépendance au charbon de Pékin est la clé du sommet sur le climat


La Chine est un pays de contradictions épiques.

Il abrite la plus grande ferme solaire du monde, un océan vallonné de 4 millions de panneaux haut dans le plateau tibétain qui est assez grand pour couvrir Manhattan. À quelque 600 miles à l’est, en Mongolie intérieure, se trouvent les cheminées éructantes de la centrale électrique de Tuoketuo, la plus grande centrale électrique au charbon du monde et l’une des plus grandes sources de pollution jamais créées.

Dimanche, au début de la COP26, le monde pourrait savoir lequel des deux extrêmes de la Chine dominera les décennies à venir – et façonnera potentiellement l’avenir du monde.

Au cours des deux prochaines semaines, la conférence des Nations Unies sur le changement climatique se tiendra à Glasgow, en Écosse. Et la plupart des yeux seront rivés sur l’équipe envoyée de Pékin.

La Chine est le plus grand pollueur au monde, émettant plus de gaz à effet de serre que tous les autres pays industrialisés réunis.

De nombreux pays, dont les États-Unis, ne font toujours pas assez pour éviter des hausses de température dommageables au cours de ce siècle, selon la plupart des experts, ce que le secrétaire général des Nations Unies, António Guterres, a déclaré lundi était un « tonnerre d’alarme » avant la COP26.

Mais la Chine subit une pression croissante, non seulement parce qu’elle est responsable de plus d’un quart des émissions mondiales, mais parce que ses promesses de les réduire ont jusqu’à présent été moins ambitieuses que celles des États-Unis, de l’Europe et d’autres.

« Mon appel à la Chine est très simple », a déclaré Guterres lors d’une conférence de presse, « qu’ils atteindront le net zéro avant 2060 et qu’ils atteindront un pic d’émissions avant 2030 ».

Certains experts craignent également que la crise énergétique mondiale actuelle – qui a laissé des millions de personnes en Chine soumises à des coupures de courant et à un rationnement qui pourrait durer des mois – ne signifie que Pékin recule encore plus dans ses projets de sevrer les combustibles fossiles.

Les enjeux ne pourraient pas être plus élevés. Peu importe ce que font les États-Unis et l’Europe, le monde ne peut éviter des hausses de température dommageables « sans que la Chine n’atteigne ses objectifs climatiques », a déclaré Yanzhong Huang, chercheur principal au Council on Foreign Relations. « Nous ne pouvons pas nous permettre que la Chine échoue. »

La centrale électrique de Tuoketuo, en Mongolie intérieure, est la plus grande centrale électrique au charbon au monde en termes de production.Natalie Behring / Bloomberg via le fichier Getty Images

Même au milieu de Covid-19, la COP26 sera vaste : 25 000 délégués, des dizaines de dirigeants mondiaux et des apparitions du pape François et de l’activiste suédoise Greta Thunberg. Pour beaucoup, c’est le meilleur moyen d’atténuer une calamité environnementale qui a déjà été déclenchée.

L’objectif est d’étoffer les objectifs juridiquement contraignants fixés dans l’Accord de Paris de 2015, en maintenant l’augmentation de la température mondiale « bien en dessous » de 2 degrés Celsius ce siècle, de préférence 1,5 degré.

La Chine a publié ces derniers jours quelques détails sur ses plans environnementaux, et le monde attend son avis officiel liste mise à jour des promesses avant la COP26. Mais l’absence probable du président Xi Jinping, qui n’a pas quitté la Chine depuis le début de la pandémie, est considérée comme de mauvais augure pour les espoirs d’une percée. À ce jour, les plans de la Chine ont été « très insuffisants » pour atteindre même l’objectif de 2 degrés, selon le Climate Action Tracker, une base de données à but non lucratif de premier plan en Allemagne.

Au lieu de cela, dit-il, les politiques de Pékin sont compatibles avec un monde à 3 degrés, ce qui signifie une élévation du niveau de la mer, des conditions météorologiques plus extrêmes et une possible famine de masse alors que des pans de la planète deviennent inhospitaliers pour les cultures et même pour la vie humaine elle-même.

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Le ministère chinois de l’Écologie et de l’Environnement n’a pas répondu aux demandes de commentaires sur l’évaluation selon laquelle ses politiques sont compatibles avec 3 degrés de réchauffement.

Pékin dit qu’il est « pleinement conforme » à l’Accord de Paris, mais se caractérise toujours comme un « pays en développement » qui est toujours en cours d’urbanisation et d’industrialisation, a déclaré cette semaine un responsable de la Commission nationale du développement et de la réforme de la Chine. « Donc, la consommation d’énergie va continuer à augmenter. »

Il est approprié pour cette terre de juxtaposition que la Chine ait à la fois accompli beaucoup de choses sur le changement climatique tout en ne promettant pas assez pour l’avenir. Fini le temps où la Chine rejetait les appels internationaux à freiner la spirale des émissions, ses délégués détruisant les précédents sommets sur le climat en insistant sur le fait que les pays riches endossent la responsabilité.

Maintenant, il veut être considéré comme l’acteur central.

L’année dernière, Xi a annoncé que la Chine atteindrait un pic d’émissions en 2030 et atteindrait la neutralité carbone d’ici 2060. Et le mois dernier, il a promis que le pays cesserait de financer des projets de charbon à l’étranger. Auparavant, Pékin finançait plus de 70% des centrales au charbon en cours de construction ou de planification dans le monde, selon l’Institut international de la finance verte basé à Pékin.

Concernant les énergies renouvelables, la Chine de Xi a ajouté plus d’énergie éolienne l’année dernière que tous les autres pays réunis. Ses secteurs du solaire, de l’hydroélectricité et des véhicules électriques éclipsent tous les autres, ses 4,5 millions de voitures électriques représentant près de la moitié du total mondial.

Mais arrêter le charbon sera brutal pour un pays alimenté à 60% par la substance noire. Une estimation de l’Université Tsinghua de Pékin a déclaré que son objectif de zéro net coûterait un montant incompréhensible de 46 000 milliards de dollars.

Au cours des 40 dernières années, le charbon a dynamisé l’urbanisation rapide de la Chine, gardant les lumières allumées pour 1,4 milliard de personnes et alimentant les industries du ciment et de l’acier qui forgent son économie basée sur les infrastructures.

Sans le charbon, la Chine n’aurait pas sorti 800 millions de personnes de la pauvreté. Et ses tentatives pour se débarrasser de cette habitude provoquent déjà des plaintes qui seront familières à tout pays qui a tenté d’éliminer progressivement des industries sales apparemment essentielles.

« Les mines sont toutes fermées dans ma région – il n’y en a plus », déplore Zhou Duofu, affirmant qu’il dirigeait des mines employant 500 personnes dans la province du Hunan. « Ma région était si prospère », a-t-il ajouté, mais la politique du gouvernement signifiait « que nous devions arrêter ».

Le parc solaire de Gonghe, dans la province chinoise du Qinghai, est le plus grand du monde.Zhang Hongxiang / Agence de presse Xinhua via Getty Images

La Chine ne prend aucune mesure contre le changement climatique pour plaire à l’Occident. Le Parti communiste considère le changement climatique comme une menace existentielle – à la fois pour le pays et le contrôle du parti sur celui-ci, a déclaré Judith Shapiro, une experte chinoise du climat qui enseigne à l’Université américaine de Washington.

Cette année, elle a subi des inondations meurtrières dans la province du Henan, et 2020 a été l’année la plus chaude jamais enregistrée en Asie, ont déclaré les Nations Unies cette semaine. L’élévation du niveau de la mer met en péril les mégalopoles de faible altitude comme Shanghai et ses 25 millions d’habitants.

Le Parti communiste « regorge de scientifiques et d’ingénieurs », a déclaré Shapiro, « et ils sont très conscients » qu’il s’agit d’un « risque à long terme pour la sécurité nationale ». Désormais, le parti « doit se demander s’il s’agit d’une nouvelle menace pour sa légitimité », a-t-elle déclaré.

À court terme, la Chine pourrait avoir un autre problème.

Il a été plus durement touché que quiconque par la crise mondiale de l’énergie, s’effondrant sous une pénurie de charbon et une demande accrue de fabrication. Pendant des semaines, des pannes d’électricité ont frappé des millions de foyers et d’entreprises dans 20 provinces.

Les retombées de la crise sont une préoccupation majeure avant la COP26. Les experts craignent que la realpolitik consistant à garder les lumières allumées signifie qu’il y a moins de chances que jamais pour Pékin de quitter le charbon à temps. En effet, Pékin a ordonné à toutes les mines de charbon de fonctionner à pleine capacité avant l’hiver

« Cette année, nous aurions dû commencer à constater des réductions significatives des émissions de combustibles fossiles », selon Ma Jun, directeur du groupe de réflexion de l’Institut chinois des affaires publiques et environnementales, qui affirme que chaque pays sera confronté à ces pressions. « Mais malheureusement, nous allons probablement assister à un rebond. »

Ensuite, le secrétaire d’État John Kerry s’entretient avec Xi à Pékin en 2015.Dossier Kim Kyung Hoon / Reuters

Les défenseurs de Pékin affirment que si les États-Unis peuvent se vanter de promesses climatiques plus ambitieuses, leurs gouvernements sont plus concentrés sur le court terme et moins susceptibles de réussir que la vision dynastique définie par l’État technocratique à parti unique chinois.

Et bien que la Chine soit le premier émetteur mondial de dioxyde de carbone, elle ne figure même pas dans le top 40 lorsque ces émissions sont ventilées par personne. Les pires grands pays en termes de pollution par habitant sont l’Arabie saoudite, l’Australie, le Canada et les États-Unis

De nombreux experts internationaux affirment qu’il existe également une injustice inhérente aux calculs des émissions mondiales, qui sont basés sur ce que les pays produisent plutôt que sur ce qu’ils consomment. En termes simples, les États-Unis et d’autres sous-traitent une grande partie de leur fabrication bon marché et sale en Chine, permettant aux Américains d’acheter des iPhones et des baskets Nike sans assumer la responsabilité des émissions de carbone qu’ils créent.

« La Chine est essentiellement devenue le dépositaire de la pollution mondiale lorsqu’elle a augmenté économiquement », a déclaré Shapiro de l’Université américaine. « Une grande partie de la pollution du monde développé a été déplacée vers la Chine. »

La Chine est également loin d’être la seule à avoir besoin d’en faire plus.

Les États-Unis, l’Union européenne et le Japon ont des politiques légèrement plus ambitieuses que Pékin, selon le Climate Action Tracker, mais celles-ci sont encore « insuffisantes » pour atteindre l’objectif de 1,5 degré. Le Nigeria et le Royaume-Uni font partie des pays jugés «presque suffisants». La Gambie est le seul pays « suffisant ».

À cette échelle, la Chine se situe de facto sur une marche vilaine avec la Russie, l’Australie, l’Arabie saoudite et le Canada – même après ajustement pour leur « juste part », en fonction des émissions historiques et de leur capacité à agir.

John Kerry, l’envoyé spécial du président Joe Biden pour le climat, a fait pression sur Pékin pour être l’une des rares puissances à ne pas avoir adopté l’objectif net zéro de la COP26 de 2050. « Nous ne pouvons pas aller là où nous devons aller si la Chine n’est pas t se joindre à cet effort », a-t-il déclaré à « Morning Joe » de MSNBC le mois dernier.

Mais oubliez 2050, le seul moyen d’éviter une crise est que la Chine commence à agir presque immédiatement, en réduisant ses émissions d’ici 2025 plutôt que 2030, selon Shuo Li, conseiller principal en politique mondiale pour Greenpeace Asie de l’Est basé à Pékin.

« Cela créera beaucoup d’élan mondial et gagnera à la Chine le respect mondial qu’elle désire », a-t-il déclaré. « Nous devons embrasser le travail acharné maintenant. »

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