Quelles maladies des dinosaures – qui peuvent sembler familières – peuvent nous dire comment ils ont vécu et sont morts

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Quelles maladies des dinosaures - qui peuvent sembler familières - peuvent nous dire comment ils ont vécu et sont morts



Les dinosaures, comme nous, sont tombés malades et blessés. En détectant ces conditions médicales dans les fossiles, les paléopathologistes, experts en maladies et blessures anciennes, acquièrent des informations fascinantes sur le comportement et l’évolution des dinosaures – comment un dinosaure s’est déplacé dans son monde, la relation entre prédateur et proie, et comment les dinosaures de la même espèce interagi.

Jusqu’à relativement récemment, cependant, le diagnostic de maladies vieilles de plusieurs millions d’années à partir d’os fossilisés était décidément aléatoire.

Tout d’abord, les archives fossiles ne révèlent qu’une petite fraction des créatures qui ont vécu dans le passé, et celles qui nous parviennent ont résisté à de multiples obstacles pendant des millions d’années. De plus, les tissus mous étant en grande partie absents des fossiles, les scientifiques s’appuient sur les os pour obtenir des informations. Et il est souvent très difficile de déterminer si les déformations de la structure osseuse d’un dinosaure ont été causées par une maladie ou l’écrasement des sédiments au fil du temps.

Les paléontologues peuvent identifier des structures étranges, des excroissances osseuses, des surfaces rugueuses, et trous ou surfaces poreuses dans les zones où ils ne devraient pas être sans l’aide d’outils spéciaux. Mais l’application d’avancées médicales comme la tomodensitométrie à la paléontologie a permis aux chercheurs de regarder à travers la roche pour voir ce qui se passe à l’intérieur des os fossilisés.

« Il est impératif d’avoir une vision intérieure de l’os », a déclaré Filippo Bertozzo, chercheur post-doctoral à l’Institut royal des Sciences naturelles de Belgique à Bruxelles. « Si vous doutez qu’un os soit déformé par une pathologie ou des processus géologiques, vous devez voir à l’intérieur. »

« Si c’est la géologie en jeu, vous ne verriez aucun changement dans la structure des cellules. »

Il faut souvent une équipe d’experts dans différents domaines pour confirmer un diagnostic. Pensez à un épisode de la série télévisée « House » pour les dinosaures.

« L’étude des paléopathologies est plus qu’une simple identification d’une maladie, elle ouvre une fenêtre pour en savoir plus sur les interactions avec l’environnement et le comportement social », a déclaré Penélope Cruzado-Caballero, paléontologue à l’Institut de recherche en paléobiologie et géologie du CONICET, en Argentine. Conseil national de la recherche scientifique et technique et Université nationale de Río Negro (Argentine).

Par exemple, les paléontologues ont longtemps été déconcertés par les crânes en forme de dôme inhabituels de pachycéphalosaures – de petits dinosaures mangeurs de plantes qui sont des acteurs de la franchise de films « Jurassic Park ». La découverte de lésions osseuses résultant de blessures chez les adultes a suggéré qu’ils utilisaient les dômes pour se prendre la tête – un peu comme des moutons à grandes cornes faire.

Pas seulement grand, mais dur

La pathologie la plus couramment détectée dans les archives fossiles de dinosaures est la fracture osseuse – certains dinosaures ayant apparemment survécu à un traumatisme très grave qui a dû les laisser vivre dans de grandes souffrances.

Bertozzo a détaillé les blessures subies par un Parasaurolophus walkeri, un dinosaure avec une longue crête incurvée. Son fossile a été déterré en 1921 et est exposé au Musée royal de l’Ontario à Toronto depuis des décennies.

Pendant des années, les paléontologues avaient pensé à une indentation en forme de V dans la colonne vertébrale du dinosaure faisait partie de sa posture naturelle – peut-être pour s’adapter à son long couvre-chef dramatique.

Une nouvelle analyse publiée en 2020 a révélé que la bosse était due à un dos cassé. La créature avait également des côtes cassées, un bassin déformé et une lésion dentaire. Bertozzo pense que le dos cassé a peut-être été causé par une chute de pierre ou d’arbre, mais le dinosaure n’est pas mort de ses blessures, du moins pas immédiatement. Bertozzo a déclaré qu’il aurait vécu au moins quatre mois, et leur analyse a suggéré que les blessures avaient commencé à guérir avant la mort de la créature.

Bertozzo pense que certains dinosaures ont dû être capables de surmonter et de survivre à des blessures massives. Il a dit qu’une hypothèse est qu’un système immunitaire fort était un mécanisme de survie pour certains herbivores, comme les hadrosaures, qui n’avaient pas de caractéristiques défensives comme des plaques blindées, des queues pointues ou des cornes acérées communes à d’autres espèces phytophages, comme les tricératops.

Les dinosaures ont également vécu avec le cancer – dans certains cas la même forme qui afflige les humains aujourd’hui. Un dinosaure à cornes appelé Centrosaurus apertus qui vivait il y a 76 à 77 millions d’années dans ce qui est maintenant l’Alberta, au Canada, a été diagnostiqué dans une étude publiée en 2020 avec l’ostéosarcome – un os malin agressif cancer qui peut affecter les humains.

Des chercheurs ont conclu qu’il s’agissait d’un stade avancé du cancer qui pourrait s’être propagé dans tout le corps du dinosaure. Mais ce qui aurait pu être une condamnation à mort pour un dinosaure, un autre pourrait le supporter.

Cruzado-Caballero a diagnostiqué le même cancer chez Bonapartesaurus, déterré en Patagonie argentine dans les années 1980. Ce dinosaure avait une grande surcroissance d’os ressemblant à du chou-fleur sur son pied mais, a-t-elle dit, la croissance ne s’était pas propagé à d’autres parties du corps de l’animal, et elle ne pensait pas que cela aurait sérieusement affecté sa vie de tous les jours. Probablement plus douloureuses étaient deux fractures de sa queue, qui ont guéri dans une position anormale et peuvent avoir été infectées pendant la guérison, a déclaré Cruzado-Caballero, qui est également professeur à l’Université de La Laguna à Tenerife, en Espagne.

T. rex affamé

Le T. rex était le prédateur ultime des dinosaures, pesant autant que deux éléphants d’Afrique, mais il pouvait être victime du plus petit des ennemis : les parasites.

La mâchoire inférieure de SUE le T. rex, le squelette de T. rex le plus complet jamais trouvé, était percée de trous à bords lisses. Au départ, les experts pensaient qu’il s’agissait de marques de morsure ou d’une infection osseuse, mais les chercheurs ont finalement conclu que les trous étaient le résultat d’une infection parasitaire appelée trichomonose. La condition peut également affecter la mâchoire inférieure des oiseaux modernes comme les pigeons, les colombes et les poulets.

« Le parasite mange efficacement des morceaux de l’os de la mâchoire. Cette condition extrêmement désagréable provoque de graves dommages et des douleurs autour de la bouche, de la gorge et de l’œsophage, rendant des choses simples comme manger et boire désagréables à presque impossibles », a déclaré Dean Lomax, paléontologue à l’Université. du Département des sciences de la Terre et de l’environnement de Manchester, dans son livre « Locked in Time: Animal Behavior Unearthed in 50 Extraordinary Fossils ».
La mâchoire inférieure de SUE le T. rex est percée de trous.  Les experts pensent qu'ils sont le résultat d'une infection parasitaire.

« Une fois l’animal infecté, il aurait été difficile de se nourrir, et il est fort probable que, comme on le voit chez les oiseaux vivants, les puissants tyranosaures ont perdu un poids considérable avant de mourir de faim. »

Alors que SUE le T. rex, qui est exposé au Field Museum de Chicago, est peut-être mort de faim, paradoxalement, le dinosaure a également souffert d’un autre problème médical lié à la consommation excessive de nourriture et de vin chez l’homme.
La goutte est une forme d’arthrite inflammatoire causée par l’accumulation d’acide urique, qui peut éroder les os. L’avant-bras droit de SUE avait des « lésions goutteuses », selon un rapport publié dans Nature. L’état des animaux d’aujourd’hui, y compris les oiseaux et les reptiles, peut être le résultat d’une déshydratation ou d’une insuffisance rénale. Chez l’homme, il est associé à des aliments à forte teneur en purines, comme la viande rouge, ce qui constitue sans aucun doute l’essentiel des repas de T. rex.
Illustration par Ian Berry.

Les dinosaures auraient-ils pu être attaqués par des coronavirus ?

Il est également possible que les dinosaures aient souffert de maladies respiratoires, comme la pneumonie, ou de maladies contagieuses comme la tuberculose, bien qu’il soit on ne sait pas si les dinosaures ont contracté des maladies similaires à Covid-19. Le plus ancien cas suspect de maladie respiratoire de quelque nature que ce soit provient d’un reptile marin vieux de 245 millions d’années.

« Les oiseaux, en particulier les oiseaux de compagnie, souffrent d’infection pulmonaire. Les oiseaux sont des dinosaures, et les dinosaures présentent, très probablement, un système pulmonaire semblable à celui d’un oiseau », a déclaré Bertozzo. « Je m’attendrais à ce que les dinosaures souffrent d’infections pulmonaires similaires à celles des oiseaux. Bien sûr, Covid est une nouvelle maladie, nous ne pouvons pas savoir si quelque chose de similaire s’est produit dans le passé, nous ne pouvons donc pas dire si les dinosaures souffraient de maladies de type Covid.  »

Bertozzo construit une base de données pour enregistrer les incidences de traumatismes et de maladies chez différentes espèces d’ornithopodes – une famille de dinosaures phytophages qui comprend les iguanadons, les hadrosaures et les dinosaures à bec de canard – et sur différentes périodes. Il espère que cela aidera à répondre à des questions telles que le groupe de ces dinosaures le plus susceptible de souffrir de la maladie et si ces conditions ont affecté le comportement des dinosaures.

« C’est un domaine en pleine croissance qui va nous donner beaucoup d’informations sur la vie de ces créatures fascinantes », a-t-il déclaré.

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