Les agents de santé publique américains partent «en masse» au milieu de l’épuisement pandémique | Santé aux États-Unis

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Alexandra travaillait dans l’unité des urgences de santé publique dans une grande ville du nord-est de l’Amérique lorsque la première vague de la pandémie a frappé. Bien que son travail soit dans la recherche sur les politiques de santé publique et non dans le traitement des patients Coovid-19 en première ligne du système de santé, elle se souvient du printemps 2020 comme d’un flou de quarts de travail de 24 heures.

Début mars dernier, Alexandra estime qu’elle et ses collègues ont travaillé l’équivalent de trois années à temps plein en 12 mois. (Son nom a été changé pour protéger l’anonymat.)

« Il n’y avait pas d’heures supplémentaires, il n’y avait pas de prime de risque », se souvient Alexandra. Dans tout le service de santé publique où elle travaillait, les symptômes d’anxiété, de dépression et de maladies physiques liées au stress étaient monnaie courante parmi le personnel.

Cet été, malgré les protestations de ses supérieurs, Alexandra a démissionné. Elle dit qu’elle fait partie des quelque 25 membres du personnel qui ont quitté le département depuis le début de la pandémie.

L’histoire d’Alexandra n’est pas unique. Tout comme la pandémie a alimenté une crise d’épuisement professionnel parmi le personnel médical de première ligne, elle a été catastrophique pour la santé mentale des travailleurs de la santé publique – les analystes de données et les conseillers politiques dont les recommandations sont censées façonner la réponse du pays à la pandémie. Beaucoup se sentent bloqués par les élus et boucs émissaires pour le nombre de morts de Covid-19.

Certains, comme Alexandra, choisissent de quitter leur emploi pour de bon.

Les résultats d’une enquête nationale des CDC auprès des agents de santé publique, publiés en juillet, étaient révélateurs. Sur plus de 26 000 personnes interrogées travaillant dans des services de santé publique aux États-Unis, plus de la moitié ont signalé des symptômes récents d’au moins un problème de santé mentale majeur. Leur prévalence déclarée de TSPT était de 10 à 20 % plus élevée que chez les travailleurs médicaux de première ligne et le grand public.

Certains agents de santé publique, dont Alexandra, citent le manque de coopération des élus comme une source motrice de surmenage et de mécontentement généralisés. D’autres disent même avoir subi des pressions de la part des élus pour modifier leurs conclusions afin de les adapter à un agenda politique.

« Quand ils n’aimaient pas la façon dont notre [data on] la couverture vaccinale par race/ethnicité cherchait, ils m’ont en fait demandé – le membre le moins haut placé du département de la santé – de modifier les données pour gonfler artificiellement les catégories BIPOC », allègue Kristine, épidémiologiste dans un département de la santé du Connecticut. (Son nom a été changé par crainte pour son travail.)

Pendant ce temps, les agents de santé publique subissent un ressentiment croissant. Depuis mars dernier, les menaces contre les responsables de la santé publique se sont multipliées. Lors d’un incident très médiatisé en juillet dernier, une foule en colère ciblée Le Dr Faisal Khan – le directeur par intérim du département de la santé de St Louis – lors d’une réunion sur les mandats des masques. Les participants mécontents ont lancé des épithètes raciales et ont entouré Khan après la réunion comme une foule.

«Je ne dis plus aux étrangers ce que je fais dans la vie», déclare Rey, une récente diplômée en santé publique qui a rejoint le département de la santé et de l’hygiène mentale de New York en tant qu’analyste de données pendant la pandémie (son nom a été changé pour cette histoire). Rey dit que même certains membres de la famille, qui soutenaient autrefois sa décision d’étudier l’épidémiologie à l’université, sont devenus ouvertement dédaigneux des conseils d’experts du CDC et des services de santé publique locaux.

« Il est difficile d’évaluer si les gens auront une réaction viscérale à ce que je fais », dit-elle.

Le Dr Morgan Philbin, professeur adjoint à la Columbia University School of Public Health, est d’accord. Tout au long de la pandémie, Philbin a animé un segment d’information pour une station de radio de conversation conservatrice dans sa ville natale de Californie. Elle dit que si elle a réussi à toucher certains auditeurs, elle a reçu sa part de vitriol.

« Il a été si difficile de voir les gens dénigrer notre domaine et soutenir que nous n’en faisons pas assez, ou que nous ne savons pas ce que nous faisons, alors que rien ne pourrait être plus éloigné de la vérité », dit Philbin. « Nous savons exactement quoi faire. C’est juste que les gens refusent d’écouter.

Les effectifs de santé publique avaient diminué avant la pandémie, mais Covid-19 accélère la tendance à la baisse. Aux États-Unis, à la fin de l’année dernière, plus de 180 responsables de la santé publique avaient été licenciés ou avaient démissionné de leurs postes dans 38 États. Le nombre actuel de démissions en santé publique est probablement beaucoup plus élevé, surtout une fois que les postes au niveau du personnel sont pris en compte. Pendant tout ce temps, les services de santé publique ont été confrontés à des compressions budgétaires et à des défis pour leur pouvoir.

Certains en santé publique craignent que le bilan de la pandémie ne constitue une menace existentielle pour leur travail.

« Je crains que le terrain ne [keep losing] beaucoup de gens – des gens qui approchent de l’âge de la retraite, mais aussi des gens de mon âge », explique Rey, l’analyste des données de santé publique à New York. Bien que relativement nouvelle dans le travail, elle a vu beaucoup de ses contemporains choisir de jeter l’éponge.

« Ils sont déjà épuisés et quittent le marché du travail en masse », dit-elle.



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