Le télescope Hubble aide à trouver six galaxies «mortes» du premier univers

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Jon Fingas


On pourrait penser que les grandes galaxies de l’univers primitif auraient eu beaucoup de « carburant » pour les nouvelles étoiles, mais une découverte récente suggère que cela n’a pas toujours été le cas. Les astronomes utilisant le télescope spatial Hubble et l’Atacama Large Millimeter/Submillimeter Array (ALMA) ont trouvé six galaxies primitives (environ 3 milliards d’années après le Big Bang) qui étaient inhabituellement « mortes » – c’est-à-dire qu’elles seraient à court de froid. l’hydrogène nécessaire à la formation des étoiles. C’était la période de pointe pour les naissances d’étoiles, selon la chercheuse principale Kate Whitaker, donc la disparition de cet hydrogène est un mystère.

L’équipe a trouvé les galaxies grâce à une forte lentille gravitationnelle, en utilisant des amas de galaxies pour courber et amplifier la lumière de l’univers primitif. Hubble a identifié où les étoiles s’étaient formées dans le passé, tandis qu’ALMA a détecté de la poussière froide (un remplaçant de l’hydrogène) pour montrer où les étoiles se seraient formées si les ingrédients nécessaires avaient été présents.
On pense que les galaxies se sont étendues depuis, mais pas par la création d’étoiles. Au contraire, ils se sont développés grâce à des fusions avec d’autres petites galaxies et gaz. Toute formation après cela aurait été tout au plus limitée.

Les résultats témoignent de la puissance combinée de Hubble et d’ALMA, sans parler des capacités de Hubble des décennies après son lancement. En même temps, il souligne les limites de la technologie et de la compréhension humaine en soulevant un certain nombre de questions. Whitaker a noté que les scientifiques ne savent pas pourquoi les galaxies sont mortes si rapidement, ou ce qui s’est passé pour couper le carburant. Le gaz a-t-il été chauffé, expulsé ou simplement consommé rapidement ? Cela peut prendre un certain temps pour fournir des réponses, si des réponses sont encore possibles.

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