La répression technologique en Chine et le ralentissement de la croissance s’ajoutent à des perspectives troublantes

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The Globe and Mail


Un homme passe devant le tableau électronique d’une banque affichant l’indice boursier de Hong Kong à la Bourse de Hong Kong à Hong Kong le 2 août 2021.

Vincent Yu/The Associated Press

Les investisseurs devraient s’inquiéter de la récente répression de la Chine contre bon nombre de ses superstars du marché boursier. Ils devraient s’inquiéter encore plus de ce que la répression dit du ralentissement de la croissance du pays.

Les mesures rapides prises par les régulateurs et les tribunaux chinois pour restreindre brutalement le pouvoir de bon nombre des entreprises les plus innovantes du pays, allant du détaillant en ligne Alibaba Group Holding Ltd. au géant de la course à pied Didi Global Inc., ont secoué les actionnaires et suscité l’inquiétude sur l’agenda changeant de Pékin.

Mais l’explication la plus simple repose sur l’idée que la répression est en grande partie une réaction au ralentissement de la croissance chinoise, une évolution qui a incité Pékin à réaffirmer son contrôle sur l’économie.

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Après une période dorée de 1990 à 2010 au cours de laquelle elle a régulièrement augmenté sa production économique d’environ 10 % par an, la Chine est revenue à des niveaux plus normaux au cours de la dernière décennie et est sur la bonne voie pour une nouvelle décélération. Une population qui vieillit rapidement, un modèle économique discutable et une tension internationale croissante sont autant de facteurs qui contribuent à freiner le potentiel de croissance à long terme du pays.

Pour l’instant, les jaillissements de mesures de relance gouvernementales et les comparaisons favorables avec les creux de la récession de la crise du COVID-19 l’année dernière masquent ces tendances. Ils devraient devenir plus visibles dans la seconde moitié de l’année, selon les observateurs.

« Nous nous attendons à un ralentissement significatif » de l’économie chinoise sur le reste de 2021, a déclaré Mark Williams, économiste en chef pour l’Asie chez Capital Economics, lors d’un webinaire cette semaine.

Il a prédit une année de deux moitiés très différentes. Au cours des trois premiers mois de l’année, l’économie chinoise a augmenté à un rythme annualisé record de 18,3 %, stimulée par les dépenses de relance et flattée par des comparaisons favorables avec les profondeurs de l’année précédente. Les mêmes facteurs ont aidé la production chinoise à progresser à un rythme encore frénétique de 7,9 % d’avril à juin.

En revanche, l’économie va à peine croître au cours de la seconde moitié de l’année et pourrait même se contracter, a prévenu M. Williams. La cause immédiate sera la réduction des mesures de relance budgétaire de Pékin et une nouvelle vague d’infections à coronavirus causées par la variante Delta, a-t-il prédit.

Mais même après la disparition de ces problèmes, il est peu probable que la Chine revienne à ses jours de gloire, a ajouté M. Williams. Il prévoit que la croissance chutera à environ 2 % par an au cours de la décennie à venir.

D’autres ont une perspective tout aussi pessimiste. Ils rejettent une grande partie du blâme sur une stratégie économique qui met l’accent sur la construction d’infrastructures, le développement immobilier, l’industrie lourde et d’autres formes d’investissement guidé par l’État au détriment d’une approche davantage axée sur le marché et le consommateur.

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La pauvreté rurale, en particulier, reste un problème en raison de ce que Matthew Klein, éditeur du bulletin d’information The Overshoot sur l’économie mondiale, appelle « la préférence de longue date du gouvernement chinois pour des investissements de capitaux voyants par rapport à la fourniture de services publics ».

Il soutient que les gains les plus importants de l’approche descendante de la Chine ont déjà eu lieu. Si tel est le cas, les implications sont troublantes : les économistes pensaient autrefois que le niveau de vie chinois se rapprocherait un jour des niveaux américains, suivant le modèle établi par le Japon, la Corée du Sud et Taïwan. Cela ne semble plus une valeur sûre.

À la veille de la pandémie, le revenu moyen en Chine était d’un peu moins du quart du niveau américain, selon M. Klein. La convergence des niveaux de vie chinois avec ceux du monde développé « s’est arrêtée (ou s’est arrêtée ?) vers 2014 », a écrit M. Klein cette semaine. « De ce point de vue, les bonnes comparaisons pour la Chine pourraient être le Brésil, le Mexique et l’Union soviétique, plutôt que le Japon, la Corée du Sud ou Taïwan. »

Michael Pettis, professeur de finance à l’université de Pékin, met en garde depuis des années contre les limites du modèle économique chinois. En supprimant les revenus du travail, en encourageant l’épargne et en dirigeant cette épargne dans les banques contrôlées par l’État vers des infrastructures dont le besoin était urgent, Pékin a pu atteindre une croissance étonnamment rapide dans les premiers stades de l’ouverture au commerce mondial dans les années 1990. Le problème est qu’une fois l’infrastructure construite, les bénéfices de cette stratégie s’estompent.

D’autres pays qui ont suivi des stratégies similaires, notamment le Japon et la Corée du Sud, ont rééquilibré leurs économies en abandonnant la construction d’autoroutes, de systèmes ferroviaires et d’aéroports, au profit de la consommation des ménages. Pour faire de même, la Chine devrait augmenter la part des ménages dans son produit intérieur brut de son niveau actuel d’environ 50 pour cent à au moins 70 pour cent, calcule M. Pettis.

« Pékin a longtemps voulu le faire, mais avec un succès limité malgré une décennie d’efforts », a écrit M. Pettis l’année dernière dans le Financial Times. « Il y a encore peu de choses à suggérer [Chinese Communist] Le parti est prêt à s’attaquer aux implications institutionnelles de l’important transfert de richesse des gouvernements locaux et des élites aux ménages que cela implique.

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L’ambivalence des dirigeants du pays se manifeste dans la sombre stratégie de « double circulation » annoncée l’année dernière. La stratégie préconise une augmentation des dépenses de consommation chinoises (« circulation interne ») pour aider à réduire la dépendance de la Chine vis-à-vis du commerce extérieur, tout en encourageant simultanément la promotion de la fabrication chinoise dans le monde (« circulation externe ») pour dissuader d’autres pays de s’engager dans des guerres commerciales avec la Chine. .

Qu’est-ce que cela signifie en pratique? Dans un discours prononcé en avril dernier, le président chinois Xi Jinping a rendu hommage à l’économie numérique en plein essor de son pays, mais a ajouté que « l’économie réelle est le fondement et que les diverses industries manufacturières ne peuvent être abandonnées ».

Il laissait peu de doute sur l’endroit où se trouvaient ses affections. « Nous devons maintenir et renforcer notre supériorité sur l’ensemble du spectre de la production dans des secteurs tels que le train à grande vitesse, les équipements électriques, les nouveaux équipements énergétiques et de communication », a-t-il déclaré, dans le but de resserrer « la dépendance des chaînes de production internationales vis-à-vis de la Chine, formant une puissante contre-mesure et une capacité de dissuasion contre les étrangers qui couperaient artificiellement l’approvisionnement »à la Chine.

La récente répression contre les entreprises technologiques chinoises cotées aux États-Unis clarifie davantage les intentions de M. Xi. Ses agressions réglementaires contre des superstars telles que le détaillant en ligne Alibaba, le géant du covoiturage Didi, ainsi que les services de livraison de nourriture et le secteur de l’enseignement privé, suggèrent que la priorité de M. Xi est de maintenir le contrôle de l’économie de son pays, et non de maximiser la croissance ou d’encourager l’innovation.

« Le gouvernement n’aime pas les centres de pouvoir alternatifs », a déclaré M. Williams de Capital Economics.

Pékin semble disposé à déplacer des ressources vers des secteurs qui permettront à la Chine de rester seule, même s’il s’agit d’industries à croissance plus lente. « Les jeux en ligne ne vont pas aider la position stratégique de la Chine dans 10 à 20 ans », a déclaré M. Williams. Mais une capacité de fabrication robuste pourrait.

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Le désir du pays de s’isoler des pressions internationales témoigne de la relation de plus en plus froide avec Washington. Cela peut également refléter à quel point les pressions démographiques croissantes encouragent un sentiment de vulnérabilité.

Le taux de fécondité de la Chine a plongé au cours des dernières décennies, en grande partie à cause d’une politique de l’enfant unique entre 1979 et 2016. La politique a donné à la Chine un grand coup de pouce des tendances démographiques favorables dans les années 1980, 1990 et début des années 2000, avec beaucoup de travailleurs mais un diminution du pourcentage de jeunes dépendants.

Maintenant, l’inconvénient devient évident. La population chinoise en âge de travailler (entre 16 et 59 ans) a diminué de 40 millions de personnes entre 2010 et 2020, selon le recensement de l’année dernière.

Certes, la taille totale de la main-d’œuvre reste importante, à 880 millions, mais la réduction du bassin d’employés potentiels signifie qu’il sera difficile pour le pays de se rapprocher des taux de croissance d’il y a dix ans.

La bonne nouvelle pour les investisseurs au Canada est qu’un ralentissement chinois au second semestre de cette année n’aurait qu’un impact limité sur les reprises ailleurs, car la Chine n’est pas une grande source de demande de biens autres que les métaux industriels, selon Capital Economics.

Mais un ralentissement de l’économie chinoise remet en question l’évangile de l’investissement dans les marchés émergents. Ceux qui achètent des actions des marchés émergents le font généralement en partant du principe que la croissance la plus forte est susceptible de se produire en dehors du monde développé. Dans le cas de la Chine, cela semble maintenant être un long chemin.

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