Long Covid peut causer des problèmes de mémoire. Augmente-t-il le risque d’Alzheimer ?

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 Long Covid peut causer des problèmes de mémoire.  Augmente-t-il le risque d'Alzheimer ?


Lorsque Rachel Bean a été testée positive pour Covid-19 le 1er mai 2020, son cas a été qualifié d’asymptomatique. Elle était à bout de souffle depuis quelques semaines auparavant, mais l’a fait passer pour une anxiété pandémique et s’habituer à porter un masque. Mais au cours des mois à venir, les symptômes se sont manifestés.

En juillet, malgré des tests négatifs pour le virus, Bean, 34 ans, de Minneapolis, avait du mal à manger après avoir perdu son sens du goût et de l’odorat. Elle avait des palpitations cardiaques. Les symptômes allaient et venaient, et en janvier, Bean a dû prendre un congé de trois mois de son travail dans un programme de logement pour la réduction des méfaits. Elle s’est inscrite dans une clinique de recherche post-Covid, où elle a travaillé avec une multitude de thérapeutes pour retrouver certaines des habiletés motrices fines qu’elle avait perdues et a subi une batterie de tests cognitifs qui ont révélé qu’elle traitait les informations plus lentement qu’auparavant.

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Maintenant, plus d’un an après son cas bénin, Bean fait toujours des erreurs lorsqu’elle conduit. Elle oublie les noms et se retrouve parfois à mettre des aliments surgelés dans le placard de la cuisine. Lorsqu’elle parle, elle doit souvent demander aux gens de citer les noms d’objets du quotidien dont elle a du mal à se souvenir.

Les symptômes sont similaires à ceux d’une maladie qui existe depuis bien plus longtemps que Covid-19 : la maladie d’Alzheimer.

Les chercheurs commencent tout juste à comprendre comment Covid-19 affecte le corps à long terme, mais il est clair que la maladie provoque des troubles cognitifs durables chez certaines personnes, y compris celles qui ont eu des cas bénins. La question de savoir si les changements ont des liens avec la maladie d’Alzheimer est un sujet de recherche présenté jeudi lors de la conférence internationale de l’Alzheimer’s Association à Denver. Une étude a révélé que la perte de l’odorat semble être liée à des symptômes liés à la fonction cognitive. Un autre a découvert que certains des mêmes biomarqueurs qui indiquent des lésions cérébrales et la maladie d’Alzheimer apparaissent également chez les patients Covid ayant une perte de mémoire.

« Nous ne savons pas si Covid-19 est à l’origine de la maladie d’Alzheimer », a déclaré Heather Snyder, vice-présidente des relations médicales et scientifiques à l’Alzheimer’s Association. « Ce que nous voyons, c’est que certaines personnes qui ont eu Covid-19 et subissent des changements persistants, comme une perte d’odorat, ont également des changements persistants dans leur mémoire et les marqueurs de maladies et de lésions cérébrales. Nous devons continuer à suivre ces patients pour déterminer à quoi ressemble l’impact à long terme et s’il s’aggrave, reste le même ou s’améliore et pourquoi. »

Les symptômes cognitifs à long terme de Covid-19 semblent différer avec l’âge. La dépression, l’anxiété et les troubles du sommeil sont plus fréquents chez les jeunes, et les pertes de mémoire et les troubles de la parole sont plus fréquents chez les personnes de plus de 65 ans, a déclaré le Dr Gabriel de Erausquin, directeur du Laboratoire de développement, de modulation et de réparation du cerveau au Glenn Biggs. Institut de la maladie d’Alzheimer et des troubles neurodégénératifs à San Antonio.

Selon l’une des nouvelles études présentées jeudi, les personnes qui perdent leur odorat sont plus susceptibles de souffrir de troubles cognitifs, qui peuvent se manifester par une perte de mémoire ou des troubles de la parole. La perte de l’odorat prédit également la gravité des changements cérébraux et le déclin cognitif chez les personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer.

« Si vous avez une perte de l’odorat, vous n’aurez pas nécessairement une déficience cognitive, mais si vous en souffrez, plus la perte de l’odorat est grave, plus la perte de mémoire sera grave », a déclaré de Erausquin, qui dirige le recherche sur un groupe croissant de plus de 300 Argentins âgés de 60 ans et plus qui ont eu Covid-19.

La connexion a probablement à voir avec une partie du cerveau appelée bulbe olfactif, qui traite le sens de l’odorat. Le bulbe olfactif envoie également des signaux à d’autres parties du cerveau qui jouent un rôle dans les émotions, la mémoire et l’apprentissage. Des recherches antérieures ont montré que c’est le point d’entrée qui permet au coronavirus de s’infiltrer dans le cerveau, c’est pourquoi les gens perdent généralement leur odorat. Cependant, il est également possible que le virus n’ait pas à atteindre le cerveau pour affecter le bulbe olfactif. Au lieu de cela, la perte de mémoire ou les troubles de la parole peuvent être causés par la réponse inflammatoire du corps au virus.

Des recherches antérieures ont également montré que les personnes les plus malades de Covid-19 étaient plus à risque de troubles cognitifs, mais seulement 10 pour cent des patients de la cohorte argentine ont été hospitalisés et 50 pour cent avaient des troubles cognitifs, ce qui suggère que la gravité de la maladie au start ne semble pas déterminer les effets à long terme. Et dans une autre nouvelle étude, publiée jeudi dans JAMA Network Open, des chercheurs norvégiens ont découvert que 12% des personnes ont signalé des problèmes de concentration continus huit mois après avoir eu Covid-19. Onze pour cent avaient des problèmes de mémoire persistants.

« La maladie réelle dure généralement environ deux semaines, mais une fois le virus disparu, les gens ne se rétablissent pas », a déclaré Feixiong Cheng, assistant du personnel de l’Institut de médecine génomique de la Cleveland Clinic, qui n’était pas impliqué dans la nouvelle recherche. « Covid-19 déclenche des processus biologiques qui peuvent produire des effets à long terme même chez les personnes qui présentaient des symptômes légers ou inexistants au début. »

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Une autre recherche préliminaire présentée à la conférence par des médecins de l’Université de New York portait sur les marqueurs biologiques dans le sang. Ils ont découvert que les patients de Covid qui présentaient des troubles cognitifs, le plus souvent une confusion, avaient certains des mêmes biomarqueurs qui indiquent une lésion cérébrale, une neuroinflammation et la maladie d’Alzheimer. Les chercheurs ont déclaré qu’ils pensaient que les biomarqueurs pourraient être liés à l’inflammation de la barrière hémato-encéphalique causée par Covid-19 ; ils ont déclaré dans un communiqué de presse que des recherches supplémentaires sont nécessaires pour déterminer si ces patients courent un risque plus élevé de développer la maladie d’Alzheimer à l’avenir.

Cheng a dirigé une étude publiée le mois dernier dans la revue Alzheimer’s Research & Therapy qui a également lié les biomarqueurs indicatifs de la maladie d’Alzheimer et de la démence à ceux trouvés chez les patients Covid récupérés qui ont subi des troubles cognitifs.

« Covid-19 augmente la probabilité d’avoir des troubles cognitifs, mais pour autant que nous sachions, les gens peuvent s’améliorer avec le temps », a déclaré de Erausquin. Même ainsi, « cette coïncidence nous fait soupçonner que Covid-19 pourrait accélérer le processus biologique cérébral qui conduit à la maladie d’Alzheimer sur une période de 10 à 20 ans ».

Les impacts sur le cerveau sont préoccupants, compte tenu du nombre ahurissant de cas de Covid dans le monde.

« La majorité des personnes atteintes de Covid-19 ne se retrouvent pas dans les soins intensifs, mais beaucoup de gens ont encore des troubles cognitifs qui ont un impact considérable sur leur vie, et c’est très inquiétant », a déclaré le Dr Wes Ely, codirecteur de la Critical Centre de maladie, de dysfonctionnement cérébral et de survie de l’Université Vanderbilt et de l’Administration des anciens combattants. « Cela crée un handicap chez les patients qui ne sont jamais tombés très malades. »

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