Les groupes britanniques de l’eau versent 26 millions de livres dans les égouts en conflit avec le régulateur

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Les groupes britanniques de l'eau versent 26 millions de livres dans les égouts en conflit avec le régulateur


Quatre des grandes sociétés britanniques des eaux ont dépensé au moins 26 millions de livres sterling pour faire appel à l’organisme de surveillance de la concurrence, ce qui a ajouté aux préoccupations concernant le coût du système de réglementation.

Un document publié par l’Autorité de la concurrence et des marchés révèle que le différend avec le régulateur de l’eau Ofwat a coûté 8,3 millions de livres sterling à Yorkshire Water, 7,6 millions de livres sterling à Anglian Water, 6,5 millions de livres sterling de Northumbrian Water et 3,5 millions de livres sterling à Bristol Water.

Le coût total devrait être beaucoup plus élevé, car les chiffres ne couvrent que les dépenses externes, principalement des avocats et des consultants. Il dépasse largement les 2,8 millions de livres sterling dépensés par Ofwat et les 3,1 millions de livres sterling dépensés par la CMA pour l’appel.

Les sociétés des eaux sont des monopoles, donc Ofwat fixe les rendements que les investisseurs peuvent faire, combien ils peuvent facturer aux clients et leurs dépenses en infrastructures telles que les réservoirs et les canalisations tous les cinq ans.

Mais on craint que le processus d’examen soit devenu inutilement lourd et coûteux.

Les compagnies des eaux disent avoir passé trois ans et environ 140 millions de livres entre elles à l’examen, ajoutant au moins 15 £ par an aux factures des clients, même sans les coûts de l’appel de la CMA.

Yorkshire Water, qui fournit des services d’eau et d’égouts à environ 5 millions de personnes et 130 000 entreprises, a déclaré: «Il doit y avoir une manière plus simple et moins complexe de mener des examens des prix.»

L’appel de l’année dernière au régulateur de la concurrence était le plus important depuis la privatisation il y a 31 ans.

Les compagnies des eaux ont fait valoir que l’Ofwat avait donné la priorité aux baisses de prix par rapport aux investissements indispensables à la suite d’un tollé suscité par les fuites et la pollution, y compris au moins 400 000 déversements d’eaux usées enregistrés dans les rivières et les mers l’année dernière.

Le régulateur de l’eau craignait que les investisseurs – une poignée de fonds de capital-investissement et de fonds souverains – «surperforment» ou réalisent les investissements à moindre coût, ce qui, dans le cadre du système réglementaire compliqué, signifierait qu’ils pourraient conserver une partie de l’excédent pour la distribution à actionnaires.

La CMA a annulé Ofwat et a permis un taux de rendement global de 3,2% au cours des cinq prochaines années, supérieur aux 2,96% recommandés par le régulateur de l’eau. Les factures d’eau diminueront également en moyenne de 34 £ au lieu des 50 £ qu’avait conseillé Ofwat.

Dieter Helm, un spécialiste des services publics à l’université d’Oxford qui appelle à une réforme du système de réglementation, a déclaré que l’appel de la CMA avait été un investissement rentable pour les compagnies des eaux, ajoutant 0,3% de plus à leur taux de rendement autorisé.

Mais il a ajouté que le défi montrait que les processus d’examen périodique s’étaient essoufflés. «Ils ne sont plus aptes à fournir les investissements à long terme nécessaires pour lutter contre le changement climatique et reconstruire nos infrastructures inadéquates», a-t-il déclaré.

Les consommateurs paient en moyenne 400 £ par an pour l’eau et les eaux usées, dont environ 20% servent à financer la dette et à fournir un rendement aux actionnaires, selon la CMA.

Ofwat a déclaré qu’il s’était «efforcé de maintenir les coûts aussi bas que possible et que ce travail était entièrement financé par notre budget existant».

«Il est important que nous puissions défendre les intérêts des clients et de l’environnement», a-t-il ajouté.

Des recherches menées par l’Université de Greenwich ont montré que les compagnies des eaux avaient contracté 51 milliards de livres sterling d’emprunts et payé 56 milliards de livres de dividendes en 2018 après avoir été privatisées sans dette en 1989. Cela suggérait que la majeure partie des emprunts était utilisée pour payer des rendements plutôt que pour investir dans infrastructure de réseau.

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