Le vaccin d’AstraZeneca ne fonctionne pas bien contre la variante du virus en Afrique du Sud

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L’Afrique du Sud a arrêté dimanche l’utilisation du vaccin contre le coronavirus AstraZeneca-Oxford après que des preuves aient émergé que le vaccin ne protégeait pas les volontaires des essais cliniques contre une maladie légère ou modérée causée par la variante du virus plus contagieuse qui y avait été vue pour la première fois.

Les résultats ont porté un coup dévastateur aux efforts du pays pour lutter contre la pandémie.

Des scientifiques d’Afrique du Sud ont déclaré dimanche qu’un problème similaire existait pour les personnes qui avaient été infectées par des versions antérieures du coronavirus: l’immunité qu’ils ont acquise naturellement ne semblait pas les protéger des cas légers ou modérés lorsqu’ils ont été réinfectés par la variante, connue comme B.1.351.

Les développements, intervenus près d’une semaine après l’arrivée d’un million de doses du vaccin AstraZeneca-Oxford en Afrique du Sud, ont constitué un énorme revers pour le pays, où plus de 46000 personnes sont mortes du virus.

Ils étaient également un autre signe des dangers posés par de nouvelles mutations dans le coronavirus. La variante B.1.351 s’est répandue dans au moins 32 pays, dont les États-Unis.

Le nombre de cas évalués dans le cadre des études décrites par des scientifiques sud-africains dimanche était faible, ce qui rend difficile de déterminer à quel point le vaccin pourrait être efficace ou non contre la variante.

Et comme les participants aux essais cliniques évalués étaient relativement jeunes et peu susceptibles de tomber gravement malades, il était impossible pour les scientifiques de déterminer si le variant interférait avec la capacité du vaccin AstraZeneca-Oxford à se protéger contre le Covid-19 grave, les hospitalisations ou les décès.

Les scientifiques ont cependant déclaré qu’ils pensaient que le vaccin pourrait protéger contre des cas plus graves, sur la base des réponses immunitaires détectées dans les échantillons de sang des personnes qui l’ont reçu. Si d’autres études montrent que c’est le cas, les responsables de la santé sud-africains envisageront de reprendre l’utilisation du vaccin AstraZeneca-Oxford, ont-ils déclaré.

Les nouveaux résultats de la recherche n’ont pas été publiés dans une revue scientifique. Mais la découverte que le produit AstraZeneca-Oxford a montré une efficacité minimale dans la prévention des cas légers et modérés de la nouvelle variante a ajouté à la preuve croissante que B.1.351 rend les vaccins actuels moins efficaces.

Pfizer et Moderna ont tous deux déclaré que des études préliminaires en laboratoire indiquent que leurs vaccins, tout en étant encore protecteurs, sont moins efficaces contre B.1.351. Novavax et Johnson & Johnson ont également séquencé des échantillons de test de leurs participants aux essais cliniques en Afrique du Sud, où le B.1.351 a causé la grande majorité des cas, et tous deux ont rapporté une efficacité inférieure à celle des États-Unis.

« Ces résultats sont vraiment une vérification de la réalité », a déclaré Shabir Madhi, virologue à l’Université du Witwatersrand qui a dirigé l’essai du vaccin AstraZeneca-Oxford en Afrique du Sud, à propos des résultats publiés dimanche.

La pause dans le déploiement du vaccin AstraZeneca-Oxford dans le pays signifie que les premières expéditions seront désormais stockées dans des entrepôts.

Au lieu de cela, les responsables de la santé sud-africains ont déclaré qu’ils inoculeraient les agents de santé dans les semaines à venir avec le vaccin Johnson & Johnson, qui a montré une forte efficacité dans la prévention des cas graves et des hospitalisations causés par la nouvelle variante.

Johnson & Johnson a demandé une autorisation d’utilisation d’urgence en Afrique du Sud. Mais les responsables de la santé là-bas ont indiqué qu’avant même qu’il ne soit autorisé, certains agents de santé pourraient recevoir le vaccin dans le cadre d’un essai en cours.

Dans l’essai AstraZeneca-Oxford en Afrique du Sud, environ 2000 participants ont reçu soit deux doses du vaccin, soit des injections placebo.

Il n’y avait pratiquement aucune différence dans le nombre de personnes dans les groupes vaccin et placebo qui ont été infectées par B.1.351, ce qui suggère que le vaccin a peu fait pour protéger contre la nouvelle variante. Dix-neuf des 748 personnes du groupe qui a reçu le vaccin ont été infectées par la nouvelle variante, contre 20 personnes sur 714 dans le groupe qui a reçu un placebo.

Cela équivaut à une efficacité du vaccin de 10%, bien que les scientifiques n’aient pas suffisamment de confiance statistique pour savoir avec certitude si ce chiffre serait valable chez plus de personnes.

Les chercheurs ont également mené des expériences en laboratoire sur des échantillons de sang de personnes qui avaient été vaccinées et ont trouvé une réduction significative des niveaux d’activité des anticorps générés par le vaccin contre le variant B.1.351 par rapport aux autres lignées.

Au-delà des nouvelles troublantes concernant le vaccin AstraZeneca-Oxford, le Dr Madhi a rapporté des preuves suggérant que l’infection passée par des versions antérieures du coronavirus ne protégeait pas les personnes en Afrique du Sud contre la variante B.1.351.

Afin de déterminer qui avait déjà été infecté par le coronavirus, les chercheurs ont testé des échantillons de sang de personnes qui s’étaient inscrites dans un essai du vaccin Novavax, mais qui avaient reçu des injections placebo et non le vaccin lui-même.

Les chercheurs ont comparé les niveaux d’infection par la nouvelle variante chez les personnes qui présentaient des preuves d’avoir déjà eu Covid-19 avec les niveaux d’infection chez les personnes qui n’en avaient pas, et n’ont trouvé aucune différence.

Cela suggère, le Dr Madhi a écrit sur une diapositive présentée dimanche soir, que «l’infection passée par des variantes« originales »du SRAS-CoV-2 ne protège PAS contre le Covid-19 léger et modéré de la variante B.1.351.»

Il a déclaré qu’il était possible que le potentiel de la variante B.1.351 à échapper aux réponses immunitaires chez les personnes qui avaient déjà été infectées expliquait au moins en partie pourquoi l’Afrique du Sud avait subi une deuxième vague de virus aussi dévastatrice ces derniers mois.

Des chercheurs de l’Université d’Oxford ont reconnu dimanche que le vaccin offrait une «protection minimale» contre les cas légers ou modérés impliquant la variante B.1.351. Ils travaillent pour produire une nouvelle version du vaccin qui peut protéger contre les mutations les plus dangereuses de la variante B.1.351, et ont dit qu’ils espèrent qu’il sera prêt d’ici l’automne.

« Cette étude confirme que le coronavirus pandémique trouvera des moyens de continuer à se propager dans les populations vaccinées, comme prévu », a déclaré Andrew Pollard, l’enquêteur en chef de l’essai de vaccin d’Oxford, dans un communiqué. «Mais, compte tenu des résultats prometteurs d’autres études en Afrique du Sud utilisant un vecteur viral similaire, les vaccins pourraient continuer à alléger le bilan des systèmes de santé en prévenant des maladies graves.»

Moderna a également commencé à développer une nouvelle forme de son vaccin qui pourrait être utilisée comme rappel contre la variante en Afrique du Sud.

B.1.351 est devenu la forme dominante du virus en Afrique du Sud et a été trouvé dans plusieurs dizaines de pays. Un petit nombre de cas ont été signalés en Caroline du Sud, au Maryland et en Virginie.

Les scientifiques pensent que le B.1.351 est peut-être plus apte à éviter les anticorps protecteurs générés par les vaccins car il a acquis une mutation, connue sous le nom de E484K, qui rend plus difficile la capture des anticorps sur le virus et l’empêche de pénétrer dans les cellules.

Novavax a déclaré que son vaccin était un peu moins de 50% efficace pour prévenir Covid-19 dans son essai en Afrique du Sud. Johnson & Johnson a rapporté que son vaccin à injection unique était efficace à 57% pour prévenir le Covid-19 modéré à sévère en Afrique du Sud, bien qu’il offrait toujours une protection complète contre l’hospitalisation et la mort après quatre semaines.

Une autre variante à propagation rapide du virus, connue sous le nom de B.1.1.7 et identifiée pour la première fois en Grande-Bretagne, ne semble pas interférer avec les vaccins. Les cinq principaux vaccins, et plus récemment le produit d’AstraZeneca, se sont avérés offrir des niveaux de protection similaires contre B.1.1.7 par rapport aux lignées antérieures du virus.

Le vaccin d’AstraZeneca a été autorisé par une cinquantaine de pays, dont la Grande-Bretagne, qui a découvert des dizaines de cas de la variante observée pour la première fois en Afrique du Sud.

Aux États-Unis, les régulateurs attendent les données d’un grand essai clinique de stade avancé du vaccin AstraZeneca-Oxford qui devrait publier ses résultats en mars.


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