Wayne Simmonds des Maple Leafs vous frappera la tête et vous remerciera plus tard

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«Je peux jouer au jeu, mais en même temps, je peux te frapper la tête.» —Wayne Simmonds, lors de sa première journée en tant que feuille d’érable

TORONTO – Dans un univers alternatif (lire: plus sûr), les fans ont peut-être fait sauter le toit de la grange quand il a laissé tomber les gants.

Wayne Simmonds, ce fier fils de Scarborough, a attendu toute une période de sa vie en tant que feuille d’érable de Toronto pour jeter les mitaines, retrousser ses manches et commencer à déchirer les droits à la tête d’un Canadien de Montréal.

Ce serait exagéré de dire que Simmonds a frappé la tête de Ben Chiarot, mais il les a jetés assez fort pour faire claquer un autocollant de sponsor sur son casque.

Le quatrième coup de poing de Simmonds n’a attrapé que de l’air parce que Chiarot a déjà perdu pied.

La bagarre elle-même a été de courte durée, mais son impact résonnait encore, même après avoir contribué à faire passer l’équipe locale d’un déficit de 1-3 à une victoire de 5-4 en prolongation contre leur rival de division canadienne.

«C’était génial», a rayonné Morgan Rielly, quelques instants après avoir déposé le vainqueur, le nez ensanglanté par le premier tour de la rivalité. «Ce que Wayne apporte à ce groupe, il le fait dans sa carrière depuis longtemps. C’est incroyablement précieux. »

William Nylander a qualifié le combat de Simmonds de «tournant dans le jeu». Même si c’est Nylander qui a marqué lors du jeu de puissance qui a suivi – alors que Simmonds frappait, Alexander Kerfoot tirait une pénalité mineure derrière le filet du Tricolore – et a par la suite établi le but égalisateur de son coéquipier Jimmy Vesey.

«Il a fait avancer les garçons», a déclaré Nylander. «Nous étions un peu doux et lents au début, et après cela, nous avons été excités et avons commencé, ce qui était énorme.

Joe Thornton a confirmé: «Cela a pratiquement changé tout le jeu.»

Certains diront que le peu de barbarie de Simmonds avait peu ou rien à voir avec la capacité des Leafs à se rallier lors de la plus étrange des soirées d’ouverture, mais ces voix ne seront pas sur le banc.

Nous ne disons pas que Simmonds a frappé les Leafs à 5 contre 3 ou a donné 14 tentatives de tir à un Auston Matthews à l’allure dominante ou a créé l’alimentation au beurre de John Tavares pour Rielly dans une mort subite.

Cette équipe s’envolera ou coulera sur son haut de gamme talentueux, bien sûr.

Mais nous disons que les deux plus récentes victoires de retour des Maple Leafs à l’intérieur de la Scotiabank Arena, sans fan, ont coïncidé avec des vieux combattants (voir: Spezza, Jason).

Les Maple Leafs ont manié un air fanfaron dans le camp adverse ou en zippant la rondelle en avantage numérique depuis un certain temps maintenant. Mais ils ont manqué de fanfaronnade dans d’autres domaines, en particulier en face du pli, l’endroit heureux de Simmonds.

«C’est ma première vraie action de jeu en 10 mois, 28 jours, et je peux probablement vous dire à la seconde. Ça faisait vraiment du bien et je pensais que les garçons avaient besoin d’un peu d’étincelle là-bas », a déclaré Simmonds.

«Je connais mon rôle dans cette équipe.»

À la fois, il y a à la fois un honneur et un défi avec lesquels Simmonds, 32 ans, se bat dans la dernière ligne droite d’une épreuve professionnelle exténuante qui le laisse comme l’un des trois joueurs actifs de la LNH avec plus de 250 buts et plus de 1000 minutes de pénalité.

Alors que Simmonds et Chiarot reprenaient leur souffle dans leurs bancs de punitions respectifs, le Leaf a tenu à regarder par-dessus le chronométreur et à donner un coup de pouce au Canadien.

«Je ne pensais pas qu’il voulait y aller au début, mais ensuite il a laissé tomber les gants avant moi, donc c’était le feu vert», a déclaré Simmonds. «Je suis heureux qu’il m’ait donné celui-là et qu’il ait aidé à renverser la vapeur pour notre équipe.»

Une moitié vous baise. Un demi merci.

Simmonds a pris moins d’argent pour revenir à la maison et représenter Toronto cette saison (1,5 million de dollars) que ce que Montréal a offert.

L’ailier a rappelé aux journalistes mercredi qu’il s’agissait de sa cinquième équipe en trois ans, qu’il était à l’aise d’être le nouveau venu.

Au cours d’un camp d’entraînement accéléré, Simmonds a laissé tomber des citations très sérieuses telles que: «J’ai été un chef de file dans toutes les équipes auxquelles j’ai fait partie.» Et: «J’ai de nouveau patiné au verre aujourd’hui. Toujours beau en bleu et blanc.  »

Le jour de l’agence libre, lors de la signature de son contrat, Simmonds a déclaré: «Ce n’est pas comme si je venais ici pour combattre le monde entier, mais en même temps, je n’ai pas peur de combattre le monde entier.»

Sur n’importe quel autre quatrième ligne, ces déclarations seraient arrogantes.

Ce n’est pas le cas avec Wayne Simmonds, qui n’a aucune illusion de retrouver son statut d’homme de 30 buts ou de MVP du All-Star Game. Il est aussi réel qu’un coup de poing dans la tête.

Il est en ville pour modifier l’énergie, gonfler des coffres et lancer des chèques. Bien qu’il n’ait vu que 10 h 25 sur la glace, Simmonds a mené toutes les Leafs avec cinq coups sûrs.

«Il est incroyablement précieux pour cette équipe, et nous sommes très, très chanceux de l’avoir. Il est difficile de jouer contre, donc c’est bien de l’avoir de notre côté pour une fois », a déclaré Rielly. «Ce soir a été l’exemple parfait de lui qui a pris l’initiative de faire démarrer l’équipe – et c’est exactement ce qui s’est passé.

Avant que Simmonds ne quitte la patinoire avec une victoire et une autre coche sur la carte de combat, on lui a demandé de réfléchir à la perspective de lancer neuf autres matchs contre Montréal cette saison.

«Je ne peux pas attendre», dit-il.



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