Les loups redoutables étaient réels, mais ils ne ressemblaient pas beaucoup aux créatures de Game of Thrones

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Une espèce de loup éteinte qui a servi d’inspiration à une créature mythique dans la populaire émission de télévision « Game of Thrones » avait peu de choses en commun avec les loups gris qui errent aujourd’hui en Amérique du Nord, selon de nouvelles recherches.

Connu sous le nom de Canis dirus, signifiant «chien redoutable», on pensait que les loups terribles étaient simplement une version plus costaud du loup gris. Cependant, une nouvelle étude publiée dans la revue Nature a révélé à quel point ils étaient vraiment différents.

Les carnivores préhistoriques ont erré en Amérique du Nord jusqu’à leur disparition il y a 13 000 ans. Les fossiles de loups redoutables sont parmi les plus communs récupérés dans les fosses de goudron de La Brea à Los Angeles.

« Le récit en cours a été que les loups gris et les loups terribles étaient très étroitement liés, comme les lignées soeurs ou cousines, ou peut-être le même animal », a déclaré à CNN l’auteure principale de l’étude, Angela Perri, archéologue à l’Université de Durham au Royaume-Uni.

«Nous étions assez à l’aise avec cette évaluation pendant 150 ans, car c’est ce que suggéraient les similitudes dans leurs squelettes. Maintenant, la génétique a révélé qu’ils ne sont que très éloignés, s’étant séparés il y a environ 6 millions d’années», a ajouté Perri.

Le loup direct de la vraie vie

Pour la première fois, des experts ont séquencé l’ADN de cinq fossiles de loups terribles, trouvés respectivement dans le Wyoming, l’Idaho, l’Ohio et le Tennessee. Ils remontent à plus de 50 000 ans.

L’analyse a montré que contrairement à de nombreuses espèces canines qui ont apparemment migré entre l’Amérique du Nord et l’Eurasie au fil du temps, les loups terribles ont évolué uniquement en Amérique du Nord pendant des millions d’années.

Selon les chercheurs, la nette divergence entre les animaux et les loups gris les place dans un genre entièrement différent.

« C’est surprenant parce que nous pensons qu’ils étaient étroitement liés depuis si longtemps. Leurs squelettes et leurs dents sont très similaires – il s’agit clairement d’un cas d’évolution convergente », a déclaré Perri. « Nous avons également appris qu’ils étaient si génétiquement distincts les uns des autres qu’il n’y a aucune preuve qu’ils pourraient se croiser et produire une progéniture », a-t-elle ajouté.

Les loups redoutables ont chevauché les coyotes et les loups gris en Amérique du Nord pendant environ 10000 ans avant leur extinction – mais rien ne prouve qu’ils se sont croisés avec ces espèces.

Les loups terribles étaient mal équipés pour s’adapter aux conditions changeantes à la fin de l’ère glaciaire en raison de leurs différences d’évolution, estiment les experts.

Les animaux étaient également très différents de leurs homologues télévisés glamour. Contrairement aux vrais loups terribles, les mythiques « loups-garous » représentés dans « Game of Thrones » se sont avérés être de la taille de petits chevaux et associés aux environnements les plus froids de Westeros. Dans la série, une portée de six chiots loups-garous a été adoptée par les enfants Stark, dont le sceau de la maison est celui d’un loup-garou.

«En moyenne, les loups terribles sont environ 20% plus gros que le loup gris moyen aujourd’hui. Il semble également qu’ils étaient adaptés à la vie dans des environnements chauds et bas, nous les imaginons donc beaucoup plus comme des canidés de climat chaud – fourrure plus courte, peut-être rougeâtre , avec de grandes oreilles pour la thermorégulation « , a déclaré Perri.

« Très différent des énormes animaux gris à fourrure représentés dans les environnements gelés de Game of Thrones », a-t-elle ajouté.

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