«Les gens sont terrifiés»: une flambée de coronavirus dans les prisons californiennes renouvelle les appels à la libération | Prisons américaines

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Neuf mois depuis l’émergence du coronavirus, chacune des 35 prisons d’État de Californie est aux prises avec des cas, une étape sombre dans l’épidémie de l’État.

Le système pénitentiaire californien a connu une augmentation à l’échelle du système des infections à Covid-19 au cours des dernières semaines, parallèlement à la récente augmentation intense des cas de coronavirus dans tout l’État. Près de 9 500 personnes dans les prisons de l’État sont atteintes du Covid-19, la plupart des installations de l’État étant confrontées à plus de 100 infections.

L’augmentation du nombre de cas dans le système pénitentiaire suscite de nouveaux appels en faveur de la libération anticipée de milliers de prisonniers risquant de développer de graves complications liées à Covid-19. Et cela soulève des questions urgentes sur l’accès précoce aux vaccins pour les personnes du système.

«Au cours des neuf derniers mois, l’État a eu la chance de faire ce qu’il fallait, il ne l’a pas fait et maintenant les gens à l’intérieur sont terrifiés», a déclaré le Dr Hadar Aviram, professeur à l’UC Hastings Law.

«Et s’il meurt là-dedans?

Depuis le début de la pandémie, plus de 38000 personnes dans le système pénitentiaire surpeuplé de Californie ont été testées positives pour le coronavirus, selon le propre décompte du département californien des corrections et de la réadaptation, et au moins 114 sont décédées. Le virus s’est propagé comme une traînée de poudre dans les établissements surpeuplés, et les autorités pénitentiaires ont été critiquées pour avoir exacerbé sa propagation par le biais de directives chaotiques et de transferts de prison mal avisés.

Plus d’un tiers de toutes les infections sont survenues depuis le début du mois de novembre, marquant une escalade dramatique de la crise humanitaire qui se déroule derrière les barreaux. Alicia Rhoden, qui s’est entretenue avec le Guardian en avril de ses craintes pour la santé de son mari, Bruce, a déclaré qu’il était l’un des milliers de prisonniers à contracter le virus en novembre.

Bruce, qui a 62 ans et purge la dernière année d’une peine de quatre ans pour voies de fait avec une arme mortelle dans la prison d’État de Wasco, souffre d’une longue liste de problèmes de santé, notamment le VIH et le diabète. Rhoden a déclaré qu’elle avait appris que son mari était malade début décembre, près d’un mois après son diagnostic initial. Dans une lettre à sa femme, Bruce a déclaré qu’il avait passé neuf jours dans un hôpital extérieur avant de retourner à Wasco et d’être placé en isolement pendant cinq jours.

The Guardian a contacté le CDCR au sujet de l’expérience des Rhodens. Un porte-parole a déclaré qu’il ne pouvait pas commenter les informations médicales personnelles de quiconque.

Avec 414 cas de Covid dans l’établissement et Bruce maintenant sous anticoagulant pour traiter les hémorragies qui ont émergé dans sa jambe, Rhoden a déclaré qu’elle ne pouvait s’empêcher de se demander: «Et s’il mourait là-dedans?»

Alors que les cas dans les prisons d’État dépassent de loin ceux du reste de la Californie – le taux de cas pour la population carcérale de l’État le 26 décembre était de 390 pour 1000, pour les Californiens en général, il était de 53 pour 1000 personnes – et le nombre de décès est en augmentation. , les membres de la famille et les défenseurs exercent une pression renouvelée sur les chefs d’État pour qu’ils libèrent des milliers de prisonniers. Selon eux, des rejets élargis réduiraient à la fois le surpeuplement et protégeraient les personnes médicalement vulnérables du système.

Le CDCR affirme avoir déjà libéré environ 18 300 personnes au début de cette année grâce à des programmes de secours liés à la pandémie ciblant les prisonniers médicalement vulnérables et les personnes ayant moins d’un an à purger leur peine. Mais la plupart des détenus purgeant une peine pour des infractions violentes sont exclus des mesures, ce qui limite considérablement le nombre de personnes éligibles.

Au plus fort de la pandémie, le nombre de versions anticipées a considérablement ralenti. Du 21 octobre au 16 décembre, 625 personnes ont été libérées prématurément, selon les données du CDCR. Les libérations dans le cadre du programme de secours pour les prisonniers médicalement vulnérables ont également été limitées. Depuis le début du mois de juillet, 63 personnes seulement ont été libérées dans le cadre du programme uniquement parce qu’elles présentaient un risque médical élevé et quatre seulement ont obtenu un sursis médical du gouverneur de Californie, Gavin Newsom.

Lundi, Newsom a déclaré qu’il examinait chaque semaine des cas individuels et s’était engagé à suivre des protocoles tels que la réalisation d’évaluations des risques et la notification des victimes avant de laisser partir les gens. «Je ne vais tout simplement pas libérer en masse les gens sans regarder individu par individu», a-t-il déclaré. «Je respecte ceux qui veulent contourner les protocoles, mais nous allons dans une direction différente.»

Des manifestants appelant à la libération de détenus de la prison de masse protestent devant le manoir de Gavin Newsom à Fair Oaks, en Californie.
Des manifestants appelant à la libération de détenus de la prison de masse protestent devant le manoir de Gavin Newsom à Fair Oaks, en Californie. Photographie: Daniel Kim / AP

Un porte-parole du CDCR a déclaré que le nombre de personnes qui ont été libérées en raison de vulnérabilités médicales semble faible car certaines entrent dans plusieurs catégories, comme être à 180 jours ou moins de la libération. Mais les défenseurs soutiennent que les programmes n’incluent tout simplement pas assez de personnes.

«Je pense que le CDCR estime que ce qu’ils font est raisonnable et suffisant», a déclaré James King, un militant de l’État pour l’Ella Baker Center, un organisme de justice sociale basé dans la région de la baie de San Francisco. «Mais ils ignorent la plus grande cohorte de personnes qui doivent être libérées: les condamnés à perpétuité qui ont purgé 30 à 40 ans de prison. Il y a des jeunes qui sortent quelques semaines plus tôt. Mais les plus vulnérables se battent toujours bec et ongles par les tribunaux.

Les avocats et les défenseurs disent que la volonté politique et la menace de réaction et de contrôle publics sont les principaux moteurs de la disqualification de ceux qui ont certaines condamnations, même si les personnes de plus de 60 ans et celles qui purgent des peines à perpétuité ont le taux de récidive le plus bas après leur libération, selon au rapport de récidive le plus récent du CDCR.

«Je ne pense pas qu’il y ait une autre raison de ne pas les libérer en plus de la réaction politique. Certains sont des délinquants sexuels, certains sont des condamnés à perpétuité qui ont été reconnus coupables de meurtre et les politiciens sont généralement réticents à libérer ces personnes », a déclaré Donald Specter, principal avocat dans un procès visant à réduire la population carcérale de Californie.

L’élargissement des critères de libération anticipée pour inclure les personnes purgeant de longues peines pour des condamnations violentes est maintenant au centre de deux décennies de poursuites judiciaires qui visent à éliminer la surpopulation carcérale. Une requête d’urgence, déposée par le cabinet d’avocats de Specter au début de mars, pour accélérer un dépeuplement de 2011 a été rejetée.

«En fin de compte, il y a encore des milliers de personnes à très haut risque de mort emprisonnées dans un système carcéral où il n’y a aucun moyen d’éviter le virus», a déclaré Spectre.

Débats sur les vaccins

Plus tôt ce mois-ci, le père de Kirsten Rhoeler, Fred, est devenu l’une des 800 personnes à contracter Covid dans une prison d’État de Californie dans le comté de Los Angeles. Purgeant une peine d’emprisonnement à perpétuité sans possibilité de libération conditionnelle pour une condamnation pour meurtre en 1981, Fred, 78 ans, n’est admissible à aucun des programmes de libération anticipée. Son seul chemin vers la libération serait une intervention du bureau du gouverneur.

«Ce serait effrayant s’il avait Covid pendant qu’il était ici, mais c’est terrifiant de savoir qu’il est séropositif là-bas, et s’il tombe vraiment malade, le CDCR devrait l’emmener dans un hôpital déjà envahi», a déclaré Roehler. Les trois prisons les plus touchées de Californie, y compris la prison d’État où Fred est détenu, sont situées dans des comtés où la capacité des unités de soins intensifs des hôpitaux est déjà très sollicitée.

Pendant ce temps, des avocats et des médecins implorent les responsables californiens de donner la priorité aux vaccinations pour les personnes incarcérées compte tenu de l’intensité des épidémies.

Cependant, on ne sait pas où la majorité des personnes incarcérées se trouvent sur la liste des priorités de la Californie. Le CDCR a récemment reçu une allocation du vaccin Covid-19 et a déclaré qu’il prévoyait de le distribuer en fonction des directives de l’État, qui donnent la priorité aux hôpitaux des établissements correctionnels. Soixante-cinq employés et personnes incarcérées dans l’établissement de soins de santé de Californie à Stockton, où sont logés les plus nécessiteux du point de vue médical de l’État, se sont portés volontaires pour se faire vacciner, selon Steve Crouch, directeur des employés publics de l’Union internationale des ingénieurs d’exploitation, un syndicat représentant les employés d’entretien et de mécanique des prisons.

Même lorsque le vaccin devient disponible pour les prisonniers, Hadar Aviram, professeur à l’UC Hastings Law, s’inquiète que beaucoup hésitent à l’accepter compte tenu des antécédents du système carcéral pendant la pandémie.

«Le CDCR a prouvé qu’il n’avait pas à l’esprit la santé et la sécurité des gens. Les gens m’appellent pour dire que leurs proches dans les prisons ne croiront pas qu’un médecin CDCR avec un liquide clair veut le meilleur pour eux », a déclaré Aviram.

Le CDCR soutient qu’il fait tout ce qui est en son pouvoir pour garder les gens en bonne santé pendant qu’ils envisagent plus de rejets et que le vaccin devient largement disponible.

Mais pour Elsie Lee, la réticence à libérer des personnes ayant commis des infractions violentes, l’ambiguïté autour des vaccins et la possibilité de transferts plus dangereux lui donnent l’impression de peser au-dessus de sa tête.

Le mari de Lee, Wilbert, a 50 ans et a été testé positif au Covid-19 fin juin dans la prison d’État de San Quentin. Avec son organisation à but non lucratif Sistas with Voices, Lee a organisé des manifestations et des campagnes de rédaction de lettres dans l’espoir de convaincre les législateurs de pousser plus loin. Cependant, les efforts lui ont donné le sentiment qu’elle «hurlait contre un mur de briques».

«Nous hurlons et hurlons et nous avons l’impression de déchiqueter de petits morceaux sur un mur de briques, mais cela ne bougera pas», a déclaré Lee. «À ce stade, tous ceux qui peuvent faire quelque chose essaient de le faire.»

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