La plus haute juridiction américaine entend les arguments dans l’affaire du travail des enfants esclaves États-Unis et Canada

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L’affaire concerne le Alien Tort Statute, qui permet aux citoyens étrangers de poursuivre devant les tribunaux américains pour violations des droits humains.

La Cour suprême a semblé préoccupée mardi par l’effet de se ranger du côté des géants de l’alimentation Nestlé et Cargill et de mettre fin à un procès selon lequel ils auraient acheté sciemment des fèves de cacao à des fermes en Afrique qui utilisaient le travail des enfants esclaves.

Le tribunal entendait les arguments dans l’affaire par téléphone en raison de la pandémie de coronavirus. Si le tribunal acceptait les arguments de Nestlé et Cargill, cela pourrait limiter davantage la capacité des victimes de violations des droits humains à l’étranger de recourir aux tribunaux américains pour intenter des poursuites.

Mais les juges libéraux et conservateurs ont posé des questions sceptiques quant aux arguments avancés par l’avocat des entreprises.

« Beaucoup de vos arguments mènent à des résultats qui sont assez difficiles à accepter », a déclaré le juge conservateur Samuel Alito à l’avocat Neal Katyal, qui plaidait au nom de Nestlé et Cargill. Les trois juges libéraux de la cour ont particulièrement critiqué la position de Katyal, la juge Sonia Sotomayor disant à un moment donné que cela «me dérange».

L’affaire devant les juges dure depuis plus de 15 ans. Il concerne six citoyens adultes maliens, appelés uniquement John Does, qui disent qu’en tant qu’enfants, ils ont été emmenés de leur pays et contraints de travailler dans des plantations de cacao en Côte d’Ivoire voisine. Ils disent qu’ils travaillaient de 12 à 14 heures par jour, recevaient peu de nourriture et étaient battus si leur travail était considéré comme lent.

Le groupe affirme que Cargill, basée à Minneapolis, et la branche américaine de Nestlé, basée en Suisse, ont «aidé et encouragé» leur esclavage, entre autres, en achetant des fèves de cacao à des exploitations agricoles qui utilisaient le travail des enfants.

Le groupe cherche à intenter un recours collectif au nom d’eux-mêmes et de ce qu’ils disent être des milliers d’autres anciens enfants esclaves.

Nestlé et Cargill affirment avoir pris des mesures pour lutter contre l’esclavage des enfants et ont nié tout acte répréhensible.

Sociétés protégées

L’affaire concerne une loi promulguée par le tout premier Congrès en 1789, l’Alien Tort Statute, qui permet aux citoyens étrangers de poursuivre devant les tribunaux américains pour violations des droits de l’homme.

Des travailleurs sèchent des fèves de cacao dans le village de Goin Debe, département de Blolequin, ouest de la Côte d’Ivoire sur cette photo de 2015. [File:Luc Gnago/Reuters]

On demande aux juges de se prononcer sur l’autorisation des poursuites contre les entreprises américaines.

Le juge Brett Kavanaugh faisait partie des juges qui ont posé des questions difficiles à l’avocat de Nestlé et Cargill. «Le Statut Alien Tort était autrefois un moteur de la protection internationale des droits humains», a déclaré Kavanaugh avant de citer un mémoire affirmant que la position des entreprises «viderait le statut». «Alors pourquoi devrions-nous faire ça?» Il a demandé.

Alito, pour sa part, était également sceptique quant à cette affaire particulière contre Nestlé et Cargill. «Vous n’affirmez même pas qu’ils connaissaient réellement le travail forcé des enfants», a déclaré Alito à l’avocat Paul Hoffman.

«Nous soutenons que ces accusés savaient exactement ce qu’ils faisaient dans cette chaîne d’approvisionnement», a répondu Hoffman.

L’affaire avait déjà été classée deux fois à un stade précoce, mais la Cour d’appel américaine du neuvième circuit l’a relancée. L’administration Trump soutient Nestlé et Cargill.

Ces dernières années, la Haute Cour a limité l’utilisation du Statut de la responsabilité délictuelle des étrangers. Plus récemment, en 2018, le tribunal a statué que les entreprises étrangères ne pouvaient pas être poursuivies en vertu de la loi.

Dans cette affaire, le tribunal a rejeté une tentative des victimes israéliennes d’attaques en Cisjordanie occupée et à Gaza d’utiliser les tribunaux américains pour poursuivre la banque arabe basée en Jordanie, qui, selon eux, avait aidé à financer les attaques.

Cargill et Nestlé demandent au tribunal de franchir une nouvelle étape et d’exclure les poursuites contre les entreprises américaines.

Une décision est attendue pour la fin juin.



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