OSIRIS-REx de la NASA attrape des roches sur un astéroïde lors d’une mission historique

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Le vaisseau spatial de la NASA a heurté mardi la surface rugueuse de l’astéroïde Bennu et a capturé un motif de roches datant de la naissance du système solaire pour le ramener à la maison.

Il s’agit d’une première aux États-Unis – seul le Japon a conservé des spécimens d’astéroïdes.

La manœuvre «touch-and-go» a été effectuée par Lockheed Martin Space à Denver, Colorado à 18h12 (22h12 GMT) mardi, avec un annonceur disant: «Touchdown a annoncé. Le modèle est en cours », et les scientifiques ont explosé lors de la cérémonie.

Quelques secondes plus tard, après avoir été présenté par l’opérateur de la mission Lockheed, Estelle Church, le vaisseau spatial a confirmé qu’il était loin de la roche, «la collecte des échantillons est terminée et le brûlage à reculons mis en œuvre»

La mission historique a reposé pendant 12 ans et une période critique de 16 secondes de construction, où le vaisseau spatial OSIRIS-REx de la taille d’une minifourgonnette a étendu son bras robotique de 11 pieds (3,35 m) vers une plaque plate de gravier près du pôle nord de Bennu et verrouillé un motif de roches Les premières roches astéroïdes.

La sonde renvoie des images de la collecte d’échantillons mercredi et tout au long de la semaine afin que les scientifiques puissent examiner la quantité de matériel récupérée et déterminer si la sonde doit faire une autre tentative de prélèvement.

Cette image en mosaïque de Bennu est composée de 12 images polycom prises le 2 décembre 2018 par le vaisseau spatial OSIRIS-REx à une distance de 15 miles (24 km). [NASA/Goddard/University of Arizona/Handout via Reuters]

Les scientifiques veulent peser au moins 2 onces (60 grammes) et, idéalement, être noirs, de petits morceaux, près de 4 livres (2 kilogrammes) riches en carbone – les éléments constitutifs du système solaire. L’astéroïde est situé à 321,9 millions de kilomètres de la Terre.

Le chef de la mission scientifique de la NASA, Thomas Zurbuchen, a comparé Ben à Rosetta Stone: «Il est là depuis un milliard d’années et raconte l’histoire de notre planète entière, le système solaire.

‘Parfaitement parfait’

Si la collecte réussie est confirmée, le vaisseau spatial commencera son voyage de retour sur Terre en 2023.

Dante Loretta, chercheur principal OSIRIS-REx de l’Université de l’Arizona à Tucson, a parlé du flux en direct de la NASA depuis le bâtiment de soutien à la mission de Lockheed. «Nous avons surmonté les énormes défis que cet astéroïde nous a lancés et le vaisseau spatial semble avoir mal fonctionné.»

Le dispositif de collecte du bras robotisé, en forme de pomme de douche lourde, est conçu pour libérer du gaz comprimé pour éliminer les débris.

Le vaisseau spatial a été lancé en 2016 depuis le Kennedy Space Center pour le voyage de Bennu. Il est en orbite autour de l’astéroïde depuis près de deux ans pour la manœuvre tactile et aller.

Bennu, vieux de plus de 4,5 milliards d’années, a été choisi comme cible parce que les scientifiques pensent qu’il s’agissait de la plus petite partie d’une roche spatiale autrefois grande qui s’est brisée lors d’une collision entre deux astéroïdes au début de l’histoire solaire. Système.

«Les astéroïdes sont comme des capsules temporelles flottant dans l’espace qui peuvent fournir les archives fossiles de la naissance de notre système solaire», a déclaré Lori Glaze, directrice des sciences planétaires de la NASA, à Al Jazeera. «Ils peuvent fournir des informations précieuses sur la naissance de planètes comme la nôtre.»

Grâce aux données collectées depuis l’orbite, l’équipe de la NASA a déterminé deux découvertes clés: premièrement, que l’eau représente entre 5 et 10 pour cent de la masse de Bennu, et deuxièmement, que sa surface est remplie de molécules riches en carbone. L’analyse au niveau nucléaire des échantillons de Bennu aidera les scientifiques à mieux comprendre le rôle joué par les astéroïdes dans l’apport d’eau sur Terre et la plantation de graines avec la substance prébiotique qui fournit les éléments constitutifs de la vie.

L’étude de ce matériau aidera les scientifiques à découvrir si la vie existe ailleurs dans le système solaire.

« Si ce type de chimie se produisait dans le système solaire primitif, cela se serait probablement produit dans d’autres systèmes solaires également », a déclaré Loretta, chercheuse principale à OSIRIS-Rex, à Al Jazeera dans une interview avant la percée mardi. «Cela nous aide à estimer la probabilité qu’une source de vie se produise à travers la galaxie et éventuellement à travers l’univers.»

Le Japon s’attend à ce que des échantillons de sa deuxième mission d’astéroïdes – principalement en milligrammes – atterrissent dans le désert australien en décembre.



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