Le CDC dit que le coronavirus peut se propager via de minuscules particules en suspension dans l’air

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Les Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis ont reconnu lundi que le coronavirus peut se propager à travers des particules respiratoires microscopiques appelées aérosols qui flottent dans l’air pendant des minutes voire des heures avant d’être inhalé.

Sur son site Web, le CDC a déclaré que même les personnes qui suivaient les directives de distanciation sociale avaient été infectées par ce type de transmission – et a ajouté un avertissement contre la fréquentation des espaces intérieurs surpeuplés et mal ventilés.

Cette reconnaissance intervient après des mois de campagne menée par des experts indépendants et met l’agence en ligne avec la recherche sur le rôle des aérosols dans des «événements super propagés» comme une pratique de choeur dans l’État de Washington qui a infecté des dizaines de personnes et en a tué deux.

Mais certains chercheurs ont déclaré que l’agence n’était pas allée assez loin, car elle soutient que le virus est encore beaucoup plus susceptible de se propager à travers des gouttelettes respiratoires plus grosses qui tombent rapidement sur les personnes à proximité.

Donald K. Milton, professeur de santé environnementale à l’Université du Maryland et expert en aérosols, a déclaré lundi que le CDC «avançait lentement dans la bonne direction, mais ce n’est pas là où j’aimerais vraiment le voir».

Il a déclaré que les modèles mathématiques montrent que les aérosols porteurs du virus sont plus susceptibles de propager la maladie que les grosses gouttelettes crachées sous forme de projectiles, même lorsqu’une personne infectée est à moins de six pieds.

«À courte distance, vous verrez toujours la transmission d’aérosols dominante la plupart du temps», dit-il. «Les spitballs sont beaucoup moins fréquents.»

Il a déclaré que cela signifie que les masques – que le CDC recommande depuis longtemps de porter à proximité d’autres personnes – sont utiles à la fois à l’intérieur et à l’extérieur pour empêcher la propagation du virus.

«Les repas en plein air sont associés à un risque accru de contracter le COVID-19 parce que les gens sont assis là pendant longtemps sans masque au même endroit», a-t-il déclaré.

Se déplacer à l’extérieur réduit le risque d’inhaler des aérosols et d’être infecté, a-t-il déclaré.

Lorsque le coronavirus a commencé à se propager aux États-Unis au début de cette année, le CDC a conseillé aux gens de rester à au moins six pieds des autres personnes et de se laver les mains fréquemment au cas où ils toucheraient une surface contaminée.

Plus tard, l’agence a déclaré que les surfaces contaminées ne jouaient qu’un rôle mineur dans la propagation du virus.

Les chercheurs ont commencé à faire le suivi des rapports d’incidents de super-propagation dans lesquels les aérosols semblaient être le principal coupable.

Les scientifiques ont exhorté le CDC et l’Organisation mondiale de la santé à reconnaître la transmission aérienne, mais les responsables de la santé étaient sceptiques.

En juillet, après que 239 chercheurs de 32 pays aient signé une lettre ouverte exhortant l’OMS à accepter la possibilité que les aérosols jouent un rôle majeur dans la propagation du virus, l’agence internationale a révisé ses directives pour recommander aux gens d’éviter les espaces mal ventilés et surpeuplés.

Pourtant, l’OMS soutient que la transmission par aérosol n’a pas été définitivement démontrée.

Le 18 septembre, le CDC a révisé ses directives sans préavis pour dire que le virus se propageait par aérosols, mais a retiré le nouvel avis trois jours plus tard, affirmant qu’il s’agissait d’un projet de modifications proposées affiché par erreur.

Les responsables du CDC n’ont pas répondu aux demandes d’interview lundi.

Une lettre écrite par Milton et cinq autres chercheurs et publiée lundi par le magazine Science citait des «preuves accablantes» que l’inhalation était «une voie de transmission majeure» pour le coronavirus et citait le besoin urgent de définir les termes de manière cohérente dans les domaines scientifiques.

Les gouttelettes respiratoires, définies comme supérieures à 100 microns, peuvent être pulvérisées comme de minuscules boulets de canon et tombent généralement au sol en quelques secondes à moins de six pieds, selon la lettre.

Mais la lettre disait que les aérosols – définis comme des particules inférieures à 100 microns, inférieures au diamètre d’un cheveu humain moyen – «peuvent rester en suspension dans l’air pendant de nombreuses secondes à plusieurs heures, comme la fumée.

Milton a déclaré que la fumée de tabac est une analogie appropriée pour comprendre comment de minuscules particules respiratoires flottent dans l’air.

«Si quelqu’un sort pour fumer et qu’il entre et que vous le sentez dans son haleine, vous inhalez son souffle expiré», dit-il.

Milton a déclaré que si le virus est le plus susceptible de se propager dans l’air à l’intérieur, où les aérosols peuvent s’accumuler, il est possible que la transmission par voie aérienne se soit produite lors de la cérémonie de nomination de la juge Amy Coney Barrett à la Cour suprême de la Maison Blanche le 26 septembre.

L’événement comprenait un grand rassemblement à l’extérieur dans la roseraie et une petite réception intérieure. Les photographies montrent que dans les deux endroits, peu de personnes portaient des masques et que les directives de distanciation sociale n’étaient pas largement suivies.

Le CDC dispose des ressources techniques pour mener une enquête qui pourrait déterminer qui a infecté qui, a déclaré Milton.

«Il serait très intéressant de savoir de quelle manière le vent soufflait dans la roseraie», a-t-il déclaré. «Ils étaient très proches les uns des autres, ils s’étreignaient, ils se serraient la main. Ils jetaient toutes leurs précautions au vent, et le vent les a de toute façon.

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