L’adoption par l’Amérique latine d’un traitement COVID non prouvé entrave les essais de médicaments

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Le Pérou (un hôpital d’Iquitos illustré ici) a été l’un des pays les plus durement touchés par la pandémie COVID-19.Crédit: Agence de presse EFE / Alamy

Alors qu’une grande partie du monde attend un vaccin efficace pour freiner la pandémie de COVID-19, certains en Amérique latine se tournent vers un traitement non prouvé. Cependant, il n’y a pas suffisamment de preuves que le médicament, l’ivermectine, est sûr ou efficace en tant que traitement contre les coronavirus. Les chercheurs mettent donc en garde contre son utilisation en dehors des essais cliniques. Pourtant, les habitants de la région se sont précipités pour le prendre, ce qui rend difficile pour les chercheurs de le tester correctement.

L’ivermectine, un médicament bon marché et en vente libre, est utilisée depuis des décennies pour traiter le bétail et les personnes infestées de vers parasites – et au cours des derniers mois, sa popularité comme agent préventif contre le COVID-19 a augmenté au Pérou, en Bolivie, Guatemala et autres pays d’Amérique latine.

Le médicament a été si demandé qu’en mai, les agents de santé ont distribué quelque 350 000 doses aux habitants du nord de la Bolivie. Le même mois, la police péruvienne a saisi environ 20000 bouteilles d’ivermectine de qualité animale vendues sur le marché noir comme traitement des infections à coronavirus humains. Et en juillet, une université péruvienne a annoncé qu’elle produirait 30 000 doses pour renforcer l’offre du pays.

Mais les preuves que l’ivermectine protège les gens du COVID-19 sont rares. Certaines premières études sur les cellules et les humains ont laissé entendre que le médicament avait des propriétés antivirales, mais depuis lors, les essais cliniques en Amérique latine ont eu du mal à recruter des participants parce que beaucoup le prennent déjà.

«Sur environ 10 personnes qui viennent, je dirais que 8 ont pris de l’ivermectine et ne peuvent pas participer à l’étude», déclare Patricia García, chercheuse en santé mondiale à l’Université Cayetano Heredia de Lima et ancienne ministre de la Santé du Pérou qui en dirige une. des 40 essais cliniques dans le monde qui testent actuellement le médicament. «Cela a été une odyssée.»

Le prix de la popularité

L’ivermectine a attiré l’attention en avril, lorsque les scientifiques jetaient tous les médicaments déjà approuvés qu’ils pouvaient sur le coronavirus. Des chercheurs australiens avaient noté que de fortes doses d’ivermectine pouvaient empêcher le virus de se répliquer dans les cellules1. Peu de temps après, une pré-impression est apparue en ligne suggérant que le médicament pourrait réduire les décès liés aux coronavirus chez les personnes.

Ce rapport a par la suite été retiré du site par certains de ses auteurs parce que, selon eux, La nature, l’étude n’était pas prête pour un examen par les pairs. La pré-impression comprenait une analyse des dossiers de santé électroniques par la société Surgisphere, qui a fourni des ensembles de données COVID-19 non fiables qui ont soulevé des drapeaux rouges pour les scientifiques fin mai. En juin, deux autres études de haut niveau sur le COVID-19 ont été retirées et contenaient des données de l’entreprise.

Un pharmacien détient l'ivermectine, un médicament antiparasitaire en vente en Bolivie

Les médecins prescrivent l’ivermectine, un médicament antiparasitaire, aux personnes en Amérique latine pour les protéger contre le coronavirus, malgré un manque de preuves.Crédit: Rodrigo Urzagasti / Reuters

Mais pour de nombreux médecins et patients d’Amérique latine, la réputation de l’ivermectine était déjà consolidée. Les médecins ont commencé à justifier l’utilisation du médicament contre le COVID-19, arguant que même s’il ne fonctionnait pas, au moins il avait un profil d’innocuité prouvé pour le traitement des parasites, explique César Ugarte Gil, épidémiologiste à Cayetano Heredia qui mène l’essai clinique avec García.

L’empressement à utiliser le traitement n’a fait qu’augmenter avec la propagation agressive du virus dans toute l’Amérique latine. Environ 153000 personnes au Brésil sont mortes du COVID-19 – le deuxième plus grand nombre de morts au monde. Et l’Argentine, la Colombie et le Pérou ont tous enregistré certains des plus grands nombres de cas au monde. «Je ne juge pas un médecin qui a devant lui un patient mourant et, désespéré, essaie quoi que ce soit [to save her]», Déclare Carlos Chaccour, chercheur vénézuélien à l’Institut de santé mondiale de Barcelone en Espagne. «Le problème, c’est lorsque des politiques publiques non fondées sur des preuves sont élaborées.»

La mise en œuvre de ces politiques a débuté le 8 mai, lorsque le ministère péruvien de la Santé a recommandé l’utilisation de l’ivermectine pour traiter les cas légers et graves de COVID-19. Quelques jours plus tard, le gouvernement bolivien a ajouté le médicament à ses directives pour le traitement des infections à coronavirus. L’État brésilien du Natal l’a également promu comme un moyen préventif – à prendre par les professionnels de la santé et les personnes présentant un risque accru de maladie grave due au virus, en raison la commodité du dosage ».

Le Pérou et la Bolivie ont été transparents sur la minceur des preuves de l’utilisation de l’ivermectine contre le COVID-19. «C’est un produit qui n’a pas de validation scientifique dans le traitement du coronavirus», a reconnu le ministre bolivien de la Santé Marcelo Navajas lors d’une conférence de presse le 12 mai.

La situation trouble les chercheurs qui tentent de mener des essais cliniques. Non seulement la popularité du médicament rend difficile le recrutement de personnes qui ne l’ont pas déjà pris – ce qui est nécessaire pour montrer l’efficacité du médicament – mais les médecins ne documentent pas non plus les effets secondaires possibles lorsqu’ils prescrivent le médicament, ce qui signifie que des données précieuses sur son innocuité sont être perdu, dit Ugarte Gil.

L’automédication est en hausse parce que les gens peuvent facilement acheter de l’ivermectine dans les pharmacies, explique le pharmacologue Carlos Calderón Ospina de l’Université d’El Rosario à Bogotá. En juin, certains de ses collègues ont publié un rapport suggérant qu’en raison de la façon dont il se lie aux protéines du plasma sanguin, le médicament devrait être administré à des concentrations élevées pour obtenir un effet antiviral chez l’homme.2. «Ces doses très élevées entraîneraient un risque d’effets indésirables qui seraient inacceptables», dit-il.

Bien que la plupart des gens tolèrent bien l’ivermectine, elle a été associée à des tremblements, des convulsions, une léthargie et une désorientation. Une analyse de 2018 a révélé des cas de lésions cérébrales et de coma chez des personnes atteintes d’une mutation génétique qui permet à l’ivermectine de passer de la circulation sanguine au cerveau3.

«Ce que nous avons, c’est un traitement populiste, au lieu d’un traitement fondé sur des preuves», dit García.

Les essais se fissurent

Mais cela ne signifie pas que les chercheurs ont renoncé à collecter les preuves nécessaires. Fin septembre, Alejandro Krolewiecki, médecin spécialiste des maladies infectieuses à l’Université nationale de Salta à Orán, en Argentine, et ses collègues ont annoncé les résultats d’un petit essai clinique évaluant l’efficacité de l’ivermectine contre le COVID-19. Les chercheurs ont recruté 45 personnes atteintes de COVID-19 léger et modéré et ont donné de l’ivermectine à 30 d’entre elles pendant 5 jours consécutifs à une dose quotidienne environ 3 fois plus élevée que celle utilisée pour traiter les infections parasitaires; le reste des participants n’a reçu que des soins standard pour le COVID-19. Leurs résultats suggèrent que chez les personnes qui ont absorbé une concentration plus élevée d’ivermectine, «une élimination virale plus claire, plus rapide et plus intense s’est produite», dit Krolewiecki.

Les nouvelles sont encourageantes, dit Chaccour, qui a critiqué l’utilisation de l’ivermectine en Amérique latine. Mais il ne suffit pas de donner le statut de médicament miracle à l’ivermectine, ajoute-t-il, en particulier parce que les résultats de Krolewiecki n’ont pas encore été publiés, évalués par des pairs ou répliqués.

Krolewiecki est d’accord. «Il est un peu imprudent de la part de quelqu’un de dire, d’après les études que nous avons réalisées, que nous devrions prescrire ce médicament», dit-il.

D’autres données sont en route. Dans les prochaines semaines, Chaccour prévoit de soumettre les résultats d’une étude pilote pour publication. Son équipe a recruté 24 personnes atteintes du COVID-19 et a administré de l’ivermectine à certains d’entre eux et un placebo aux autres. Chaccour a refusé de dire La nature si les résultats semblent prometteurs, mais il est encouragé par le fait que les essais produisent des données, même lentement.

«C’est ce que nous avons demandé depuis le début», dit-il. «Il devrait y avoir des conseils avant de prendre des décisions de politique publique.»

Pourtant, les chercheurs pourraient ne jamais disposer de données suffisantes pour justifier l’utilisation de l’ivermectine si son administration à grande échelle se poursuit en Amérique latine. La popularité du médicament «annule pratiquement» la possibilité de mener des essais cliniques de phase III, qui nécessitent des milliers de participants – dont certains feraient partie d’un groupe témoin et ne pourraient donc pas recevoir le médicament – pour établir fermement l’innocuité et l’efficacité, dit Krolewiecki.

À mesure que l’utilisation incontrôlée de l’ivermectine se développe, dit-il, «plus il sera difficile de recueillir les preuves dont les organismes de réglementation ont besoin, que nous aimerions avoir, et cela nous rapprochera de l’identification du rôle réel de ce médicament».

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