La France a ordonné de rendre trois tableaux de Derain aux héritiers du marchand juif René Gimpel

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The Gimpel Gallery in Trouville-sur-Mer, Calvados, around 1900
Archives de la famille Gimpel / Archives of American Art; Institution Smithsonian

Coup dur pour les musées français, la cour d’appel de Paris a ordonné la restitution de trois paysages d’André Derain de deux collections publiques aux petits-enfants du marchand d’art juif René Gimpel, décédé dans un camp de concentration en 1945. Les œuvres en question sont Paysage à Cassis et Le Moulin, tenue au Musée d’Art Moderne de Troyes, et Pinède, Cassis at the Musée Cantini in Marseille.

Annulant un jugement précédent, le tribunal a jugé qu’il y avait suffisamment «d’indices sérieux, précis et concordants» pour que les peintures aient été pillées en 1942, sous l’occupation allemande. Corinne Hershkovitch, l’avocate de la famille Gimpel, s’est dite «ravie par une décision rendant justice à René Gimpel et à ses héritiers après sept longues années de bataille avec les musées et l’État». Elle a déploré que «rien n’ait changé dans leur comportement depuis 1999» lorsqu’elle a obtenu une condamnation du Louvre, qui bloquait la restitution d’un Tiepolo et de quatre autres tableaux récupérés en Allemagne en 1945 aux descendants d’un collectionneur juif-italien.

Le jugement de mercredi confirme que, même si René Gimpel était marchand et vendait les tableaux, il a été contraint de le faire pour sa survie en tant que membre de la Résistance caché sur la Côte d’Azur. Le tribunal n’a pas accepté le contre-argument du ministère français de la Culture selon lequel les restitutions devaient être refusées en raison de «l’incertitude actuelle» entourant les dates et conditions exactes des ventes. La famille Gimpel ne devrait pas avoir à produire des «preuves impossibles» des ventes que le concessionnaire devait dissimuler, a déclaré le tribunal.

La France a également refusé de restituer les peintures de Derain car les collections publiques du pays sont considérées comme sacro-saintes. Les musées de Troyes et de Marseille ont affirmé avoir acquis les paysages de bonne foi après la guerre, mais n’ont produit aucune recherche de provenance. En revanche, le tribunal a félicité la famille Gimpel pour avoir entrepris des «recherches historiques considérables» qui ont conduit à la découverte de «nouveaux éléments» contribuant à sa décision.

L’arrêt crée un précédent important, car un groupe de travail du gouvernement français est sur le point d’examiner une demande de restitution distincte sur 16 tableaux, actuellement conservés au musée du Louvre et au musée d’Orsay à Paris et aux musées de Troyes et de Nice, qui ont été mis aux enchères en 1942. de la collection Armand Isaac Dorville. Douze ont été achetés directement par le conservateur en chef du Louvre lors de la vente à Nice tandis que les autres ont été achetés après la guerre. En janvier, l’Allemagne a restitué aux descendants du collectionneur juif trois œuvres acquises par Hildebrand Gurlitt, le marchand d’art d’Hitler.

Le groupe de travail a été créé l’année dernière pour accélérer les lents progrès de la France sur la restitution du butin de l’époque nazie, après qu’un rapport accablant de 2018 ait critiqué le bilan du gouvernement en matière de «réponses faibles et d’inaction» sur la question.

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