Les plus anciennes empreintes humaines de la péninsule arabique indiquent une sortie d’Afrique

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Petraglia a mené des expéditions dans le Nefud pendant environ 15 ans pour enquêter sur des centaines de lacs anciens identifiés à partir de photographies satellites qui sont maintenant à sec mais qui étaient des points d’eau importants dans un passé lointain.

Le fond du lac d’argile dur parmi les dunes de sable et les crêtes rocheuses de l’ouest de Nefud – surnommé Alathar, qui signifie «la trace» en arabe – est le premier endroit où son équipe a trouvé des empreintes de toutes sortes.

La découverte d’au moins sept empreintes humaines parmi les traces d’anciens éléphants, chameaux, buffles, équidés (premiers ancêtres du cheval) et antilopes sur le site était étonnante, a déclaré Petraglia.

«Nous n’aurions jamais imaginé les trouver», a-t-il ajouté.

L’analyse des empreintes à l’aide d’une technique de datation appelée luminescence optiquement stimulée, qui mesure la lumière émise par les grains de quartz dans l’argile, indique que les empreintes humaines doivent avoir été faites par les premiers Homo sapiens.

Bien que des preuves archéologiques montrent que certains groupes de l’ancienne espèce humaine Homo neanderthalensis – Néandertaliens – sont entrés dans ce qui est maintenant le Moyen-Orient il y a jusqu’à 50000 ans, les empreintes de pas étaient au moins 50000 ans trop tôt et trop au sud pour avoir été faites par eux, Petraglia m’a dit.

Leurs recherches ont également montré que la forme des empreintes de pas correspondait le mieux aux premiers Homo sapiens, plutôt qu’aux Néandertaliens ou aux personnes vivant aujourd’hui, a-t-il déclaré.

Les chercheurs pensent que les anciens humains chassaient des proies, telles que les éléphants et les buffles, qui s’étaient rassemblées au bord du lac pour obtenir de l’eau, a-t-il déclaré.

Ils ont trouvé plus de 300 traces d’animaux et 200 fossiles d’animaux sur le site, et un groupe d’empreintes humaines – peut-être d’une partie de chasse – pourrait montrer deux ou trois individus voyageant ensemble.

L’emplacement de la découverte renforce l’idée que certains premiers Homo sapiens ont suivi des troupeaux d’animaux du Sahara, à travers la péninsule du Sinaï et en Arabie, plutôt que de prendre une «route côtière» à côté de la Méditerranée ou un pont terrestre du sud entre l’Afrique et l’Arabie.

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