Les arbres piquants australiens injectent aux gens un venin semblable à une araignée: étude

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Les arbres piqueurs d’Australie ont des feuilles qui semblent «un peu floues et pas si effrayantes» lorsque vous les voyez pour la première fois, explique Irina Vetter, chercheuse sur la douleur. Mais ne soyez pas dupe.

« Si vous regardez de plus près, vous pouvez voir que le flou n’est en fait que de minuscules petites aiguilles de silice remplies de liquide, ce que nous pouvons vraiment considérer comme un venin maintenant », a déclaré Vetter Comme ça arrive l’hôte Carol Off.

« Et il est injecté dans votre peau comme une aiguille hypodermique. »

Vetter, chercheur sur la douleur à l’Université du Queensland, a co-écrit une nouvelle étude examinant la structure moléculaire du poison produit par l’arbre australien Dendrocnide excelsa.

Les chercheurs ont découvert que les feuilles produisent un type de neurotoxine non identifié auparavant qui cible les récepteurs de la douleur de la même manière que le venin d’une araignée ou d’un scorpion venimeux.

Les résultats, publié dans la revue Science Advances, pourrait avoir des implications sur la façon dont nous traitons la douleur chronique.

«C’est un peu désagréable, c’est le moins qu’on puisse dire»

Dendrocnide excelsa fait partie d’une famille d’arbres piqueurs en Australie, connus localement sous le nom d’arbres gympie-gympie.

Tout comme l’ortie commune trouvée en Amérique du Nord et en Europe, les feuilles de la gympie-gympie libèrent une substance qui provoque une forte sensation de brûlure et de picotement sur la peau – mais c’est bien pire.

« Au fil des heures, au fur et à mesure que cela progresse, vous ressentez une sorte de bourdonnement, de rampement et de douleurs étranges. Et cela peut en fait être déclenché pendant des jours et des semaines après simplement en prenant une douche, par exemple, ou en grattant la zone piquée », a déclaré Vetter .

« C’est un peu désagréable, c’est le moins qu’on puisse dire. »

De loin, cela ressemble à du fuzz. Mais regardez de plus près et vous verrez que les feuilles de la gympie-gympie sont couvertes d’aiguilles remplies de liquide. (Soumis par Irina Vetter)

Elle le saurait.

« Je les ai rencontrés en train de marcher dans la brousse. Mais j’ai parfois cherché une piqûre exprès pour enquêter un peu plus sur ce qui se passe », a-t-elle déclaré.

« Cela a vraiment commencé par un peu de curiosité pour savoir pourquoi la douleur est si grave. »

Un mécanisme défensif

Vetter dit que les arbres ont probablement développé les neurotoxines pour la même raison qu’un insecte ou un animal sécréterait un venin toxique – comme une forme d’auto-défense de la part de créatures qui voudraient les engloutir.

« C’est un cas remarquable de ce que nous appelons une évolution convergente. La nature a donc un problème. Comment dissuadez-vous un herbivore ou un prédateur? Et la nature a trouvé fondamentalement la même solution – ces toxines qui agissent sur les nerfs sensibles à la douleur ». dit-elle.

Un gros plan des feuilles de Dendrocnide excelsa montre les minuscules aiguilles qui injectent une neurotoxine de type venin qui provoque une douleur intense et durable. (Soumis par Irina Vetter)

Mais il y a des bestioles qui grignotent sans problème les feuilles de gympie-gympie, y compris divers insectes, et de petits marsupiaux appelés le pademelon.

« Nous ne savons donc pas si le pademelon, par exemple, est juste un cookie très dur ou s’il se passe autre chose », a déclaré Vetter.

Mais le principal objectif de sa recherche, dit-elle, est de mieux comprendre comment fonctionne la douleur, afin que nous puissions mieux la traiter.

« Parce que la douleur dure si longtemps, nous espérons qu’elle pourrait nous donner des informations pour comprendre comment la douleur chronique se développe », a déclaré Vetter.

Les chercheurs ont déjà créé un composé synthétique des neurotoxines – qu’ils ont nommé gympietides – pour une étude plus approfondie.

« L’espoir est qu’une fois que vous avez trouvé quelque chose qui agit sur un nerf sensible à la douleur pour l’activer, il n’est en fait pas si difficile de modifier la structure chimique de celui-ci, de le transformer en quelque chose qui bloquerait un signal de douleur, » Vetter m’a dit.

« Peut-être que nous pouvons en faire quelque chose d’utile. »


Écrit par Sheena Goodyear. Interview réalisée par Lisa Bryn Rundle.

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