La course mondiale pour un vaccin COVID-19 est en cours. Voici la stratégie du Canada pour devenir gagnant

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Il s’agit du premier d’une série d’histoires en cours – La route vers un vaccin – qui portera sur la quête du Canada pour obtenir un vaccin COVID-19 au milieu de la pandémie mondiale, ainsi que sur les obstacles et l’histoire auxquels il est confronté pour le faire.

Cela a été comparé à la course à l’espace.

Les nations du monde entier sont en concurrence féroce. Mais cette fois, l’objectif final est beaucoup plus proche de chez nous, car des dizaines de laboratoires se précipitent vers un objectif unique: un vaccin COVID-19.

Les accords pour acheter l’accès à ce vaccin sont tout aussi importants, lorsque l’un d’eux réussit finalement. Les uns après les autres, le Canada a signé des accords avec quatre entreprises dont les candidats semblent prometteurs, et les fonctionnaires disent qu’il y en aura probablement d’autres à venir.

La semaine dernière, c’était avec Novavax et Janssen Inc., la filiale pharmaceutique de Johnson & Johnson, basée dans le Maryland, qui a accepté de fournir des millions de doses de son éventuel vaccin COVID-19, si elle en développe un qui fonctionne, et si elle passer l’approbation de Santé Canada.

Ce ne sont pas de petits obstacles à franchir, mais avec la première expédition de vaccins possible dès le début de 2021, la lutte mondiale pour établir un approvisionnement en vaccins qui fonctionne est maintenant en cours.

Au cours des six derniers mois, la propagation incessante d’un coronavirus qui n’est plus nouveau a contraint des millions de personnes à l’intérieur et a dévasté la croissance économique dans le monde. L’espoir que le monde puisse encore revenir à un semblant de l’ancienne normale repose en grande partie sur une chose: un vaccin.

Mais pour peut-être la première fois dans l’histoire, les pays du monde entier veulent tous la même chose, et ils le veulent dès qu’ils peuvent l’obtenir.

«L’environnement est incroyablement compétitif et intense», a déclaré Anita Anand, ministre fédérale des services publics et des achats. Anand dirige un groupe de fonctionnaires qui, dit-elle, ont travaillé jour et nuit tout l’été pour s’assurer que les Canadiens auront accès aux vaccins le moment venu.

Des scènes du monde entier ont presque évoqué la course à l’espace: le mois dernier, la Russie est devenue le premier pays à annoncer qu’elle approuvait un vaccin à utiliser sur ses propres citoyens – Vladimir Poutine a même affirmé que sa propre fille avait été vaccinée – bien que la communauté scientifique mondiale reste sceptique. La Chine propose des vaccins expérimentaux aux travailleurs de l’aviation, selon Reuters, tandis que les États-Unis se sont rapidement retirés du marché, signant certains des tout premiers accords d’achat.

«Vous obtenez un énorme prestige pour être le premier, et vous obtenez un énorme prestige pour être le premier à l’acheter au gagnant», a déclaré Colin Furness, épidémiologiste de la lutte contre les infections et professeur adjoint à l’Université de Toronto.

Le Canada, comme de nombreux pays occidentaux aux poches profondes, couvre ses paris en négociant des accords préalables avec des entreprises travaillant sur des vaccins candidats actuellement considérés comme des pionniers, et en fournissant un soutien financier à quelques efforts locaux.

«Nous dépensons comme des marins ivres en disant:« Oh, mettons nos œufs dans plusieurs paniers et voyons ce qui se passe »», a déclaré Furness. «Je pense que c’est intelligent.

«C’est un pari, mais c’est un pari qui vaut vraiment la peine d’être pris car les enjeux sont élevés.»

Anand a déclaré au Star que le gouvernement cherchait à investir dans un portefeuille diversifié de vaccins: «Nous ne pouvons pas nous permettre, pour le bien de la santé et du bien-être du Canada, de miser sur un seul vaccin.

Il y a environ 200 groupes dans le monde qui travaillent sur les vaccins, dit Anand, et le Groupe de travail sur les vaccins – composé de 18 experts des vaccins, de l’immunologie et de l’industrie – donne au gouvernement canadien, avec Santé Canada, des conseils sur les chevaux à soutenir.

L’annonce de la semaine dernière porte le total des accords du Canada à quatre, y compris Pfizer et Moderna, basé aux États-Unis, et Anand dit que le gouvernement est en «négociations actives» avec d’autres.

Ces quatre contrats ont obligé le Canada à acheter au moins 88 millions de doses. À partir de là, selon le vaccin qui s’avère le plus utile, les accords prévoient des options d’achat de 102 millions de doses supplémentaires.

Cela signifie que si le Canada – un pays de 37,5 millions d’habitants – décide d’acheter la quantité maximale, il a actuellement droit à un total de 190 millions de doses.

Tous les accords d’achat impliquent des paiements anticipés que le Canada devra verser, indépendamment du fait qu’un vaccin viable se concrétise ou non. Ce système est également toujours un pari, même s’il s’appuie sur des conseils d’experts, il est donc possible que le Canada se retrouve avec trop de vaccins ou en rate un important, du moins au début.

De nombreux détails sont encore en cours d’élaboration ou sont gardés secrets avec le marchandage mondial en cours, y compris des éléments tels que le coût des vaccins, la date de livraison et l’endroit où ils seraient produits.

Anand dit que le gouvernement est lié par des accords de confidentialité qui l’empêchent de divulguer combien il dépense, mais qualifie l’investissement «substantiel».

D’autres pays, y compris les États-Unis, ont également signé des accords avec les mêmes entreprises et sans dates de livraison, il n’est pas clair non plus si le Canada est devant ou derrière les États en ligne.

Mais une des raisons pour lesquelles le Canada met plusieurs œufs dans plusieurs paniers est que les experts ne voient pas cela comme une chasse à une seule solution miracle. Il y aura probablement plusieurs vaccins efficaces, chacun fonctionnant légèrement différemment.

Pensez-y comme différents types de dentifrice: ils sont tous propres, mais en utilisant différents ingrédients et additifs. Certains blanchissent également vos dents, tandis que d’autres sont meilleurs pour votre émail.

De la même manière, certains vaccins peuvent vous donner une immunité plus forte pendant une courte période, tandis que d’autres peuvent vous donner un peu moins de protection pendant plus longtemps. D’autres pourraient mieux fonctionner sur différents groupes d’âge ou avec des personnes qui ont des problèmes de santé particuliers.

Le plan du Canada, disent les défenseurs, signifie que nous avons de meilleures chances de nous retrouver avec un sac de vaccins qui fonctionnent collectivement pour la plupart des Canadiens.

À bien des égards, les efforts du gouvernement pour mettre la main sur les EPI au début de la pandémie – dans laquelle il a été critiqué pour ne pas en fabriquer plus chez lui – ont agi comme des roues motrices pour cette nouvelle tâche plus vaste.

«Je pense qu’il y a eu une vraie conscience que nous ne pouvons pas simplement supposer que tout va bien se passer. Nous devons sortir nos coudes », a déclaré Furness.

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«Nous devons aligner les fournitures dont nous avons besoin, ainsi que les contrats et les accords dont nous avons besoin, pour que le vaccin circule ici et que nous puissions l’administrer dans un délai raisonnable.

Anand a déclaré que le gouvernement avait adopté une approche à deux volets pour s’assurer que le pays dispose de suffisamment d’EPI; les autorités ont importé des articles tels que des gants et des masques d’outre-mer tout en renforçant la capacité nationale. C’est la même approche avec les vaccins.

Jusqu’à présent, le gouvernement a investi 600 millions de dollars pour soutenir divers essais cliniques de vaccins et de thérapies. Une partie de cet argent est utilisée pour intensifier la bioproduction canadienne, c’est-à-dire la capacité de fabriquer de grandes quantités de choses comme des vaccins.

Un changement distinct – 126 millions de dollars – a également été annoncé la semaine dernière pour une nouvelle installation de deux étages à Montréal qui, selon le gouvernement, sera en mesure de produire à elle seule deux millions de doses de vaccin chaque mois d’ici la fin de l’été prochain.

Dans le même temps, le gouvernement s’empare également de choses comme des seringues, des aiguilles et des tampons d’alcool afin que, lorsqu’il a un vaccin en main, il puisse être distribué.

Ce qui ne veut pas dire que la navigation a été douce.

Les efforts du Canada en matière de vaccins ont peut-être reculé de plusieurs mois récemment lorsque la Chine a refusé d’autoriser une société basée à Tianjin connue sous le nom de CanSino Biologics, Inc. à expédier des échantillons de vaccins à Halifax pour les tests. La société avait un partenariat avec le Conseil national de recherches pour développer un vaccin potentiel qui serait assez avancé, et la perte a été un coup dur pour les chercheurs.

«C’est frustrant, évidemment, parce que nous faisions l’étude dans un but, qui était d’accélérer la disponibilité d’un vaccin au Canada», a déclaré à l’époque le Dr Scott Halperin, directeur du Centre canadien de vaccinologie.

Mais alors que les pays riches continuent de verrouiller leurs approvisionnements pour eux-mêmes, le résultat est un marché mondial de plus en plus intense dans lequel l’argent devient le facteur déterminant pour qui a accès en premier à un vaccin, note Furness.

À l’approche de la ligne d’arrivée, la compétition mondiale pourrait s’échauffer.

«Il n’y a pas un ensemble de règles, et les crises font ressortir le pire des gens», a-t-il déclaré. «C’est une ressource rare qui s’est avérée très vitale. Comment garantir un accès équitable? Je doute que cela existe. Je pense qu’en fin de compte, cela va (se résumer à) de l’argent, et je pense que cela va sembler assez moche.

Une tentative visant à s’assurer que les pays qui n’ont pas les moyens de se payer des vaccins ne sont pas laissés pour compte est connue sous le nom de COVAX Facility, que l’Organisation mondiale de la Santé a présenté comme une tentative de garantir «un accès rapide, juste et équitable» aux vaccins dans le monde entier. .

Le plan est de permettre aux pays partenaires de mettre en commun des fonds qui seront investis dans un large éventail de vaccins candidats – et tout vaccin réussi serait alors partagé entre les pays qui ont contribué et une liste de pays à faible revenu soutenus par des dons.

Le Canada a exprimé son intérêt à se joindre au projet qui, s’il réussit, permettra de livrer deux milliards de doses de vaccin dans le monde d’ici la fin de l’année prochaine, dont le Canada obtiendra une part.

Pourtant, selon Furness, l’Organisation mondiale de la santé – qui a fait l’objet de critiques majeures pour sa gestion précoce de la pandémie – n’a pas le poids mondial pour s’assurer que les vaccins sont distribués à un endroit proche de l’équité.

Il est plus probable, dit-il, que les pays dotés de vaccins pourraient les utiliser pour développer leur puissance internationale. Par exemple, la Chine pourrait envoyer des doses dans des régions où elle a beaucoup d’intérêts d’investissement, comme l’Amérique du Sud ou l’Afrique.

«Nous pouvons voir un pays comme la Chine déployer un énorme effort pour s’intéresser aux régions du monde où il souhaite accroître son influence», a déclaré Furness.

Tout cela compte pour le Canada, car alors que le monde fait face à la propagation du même virus, le flux de vaccins sera secoué par la géopolitique et l’argent.

Pourtant, Anand dit que son équipe est à la hauteur de la tâche.

«Ne sous-estimez pas la sophistication et le poids que le Canada apporte à la table», a-t-elle déclaré. «La capacité d’être flexible en termes de doses et de date de livraison, la capacité d’obtenir des prix compétitifs est le résultat d’un groupe très sophistiqué de fonctionnaires qui travaillent jour et nuit.

Bien que le calendrier de livraison dépende des essais cliniques, de l’approbation réglementaire de Santé Canada et de la capacité de fabrication, elle a déclaré que le plus tôt des calendriers de livraison «négociés de manière agressive» au Canada pourrait permettre l’arrivée des vaccins dès le début de 2021.

Alex Boyd
Alex Boyd est un journaliste du Star basé à Calgary. Suivez-la sur Twitter: @ alex.n.boyd

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