Alors que les cas de virus en Inde augmentent, les questions sur le nombre de morts augmentent également

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NEW DELHI (AP) – Lorsque Narayan Mitra est décédé le 16 juillet, un jour après avoir été admis à l’hôpital pour fièvre et difficultés respiratoires, son nom n’a jamais figuré sur aucune des listes officielles publiées quotidiennement des personnes tuées par le coronavirus.

Les résultats des tests ont révélé plus tard que Mitra avait en effet été infecté par le COVID-19, tout comme son fils, Abhijit, et quatre autres membres de sa famille à Silchar, dans le nord-est de l’État de l’Assam, à la frontière de l’Inde avec le Bangladesh.

Mais Narayan Mitra n’est toujours pas compté comme une victime du coronavirus. Le virus a été considéré comme un facteur «accessoire» et un panel de médecins a décidé que sa mort était due à un trouble neurologique précédemment diagnostiqué qui cause une faiblesse musculaire.

«Il est mort à cause du virus, et il ne sert à rien de mentir à ce sujet», a déclaré Abhijit Mitra à propos de la découverte, qui est intervenue malgré les directives nationales qui demandent aux États de ne pas attribuer les décès à des conditions sous-jacentes dans les cas où le COVID-19 a été confirmé par des tests.

De telles exclusions pourraient expliquer pourquoi l’Inde, qui a enregistré plus de 5,1 millions d’infections – juste derrière les États-Unis – a un bilan d’environ 83 000 morts dans un pays de 1,3 milliard d’habitants.

Le ministère indien de la Santé a cité cela comme une preuve de son succès dans la lutte contre la pandémie et une base pour assouplir les restrictions et rouvrir l’économie après que le Premier ministre Narendra Modi a ordonné un verrouillage strict de l’ensemble de la population plus tôt cette année.

Mais les experts disent que les chiffres sont trompeurs et que l’Inde ne compte pas beaucoup de morts.

«Nous sous-estimons les décès par un facteur inconnu», a déclaré le Dr T. Jacob John, virologue à la retraite.

Le ministère de la Santé s’est hérissé des allégations antérieures de sous-dénombrement des décès, mais il a refusé de commenter cette semaine si les États signalaient tous les décès par virus suspectés et confirmés.

Il est difficile de déterminer les chiffres exacts pendant la pandémie: les pays comptent les cas et les décès différemment, et les tests de dépistage du virus sont inégaux, ce qui rend les comparaisons directes trompeuses.

En Inde, l’enregistrement des données sur la mortalité était médiocre avant même que la pandémie ne frappe. Sur les 10 millions de décès estimés chaque année, moins d’un quart sont entièrement documentés, et seulement un cinquième d’entre eux sont médicalement certifiés, selon les chiffres nationaux.

La plupart des Indiens meurent à la maison, pas à l’hôpital, et les médecins ne sont généralement pas présents pour enregistrer la cause du décès. Ceci est plus répandu dans les zones rurales, où le virus se propage maintenant.

Le Dr Prabhat Jha, épidémiologiste à l’Université de Toronto qui a étudié les décès en Inde, a déclaré que les pays devraient privilégier la surestimation des décès s’ils veulent progresser dans la lutte contre le virus.

« Il vaut mieux ne pas avoir d’estimation que de sous-estimer », a déclaré Jha.

Les directives du ministère de la Santé font écho à cette préoccupation, demandant aux États d’enregistrer tous les décès suspects de virus, y compris les «décès présumés» – ceux qui sont probablement morts du COVID-19 mais qui n’ont pas été testés.

Mais ces lignes directrices sont consultatives et de nombreux États ne s’y conforment pas. À Mahrashtra, l’État le plus touché de l’Inde avec plus d’un million de cas, les décès présumés ne sont pas enregistrés dans le décompte, a déclaré le Dr Archana Patil, directeur de la santé de l’État.

D’autres États, comme l’Assam, ont créé des groupes de médecins qui font la distinction entre les «décès par virus réels» et ceux des maladies sous-jacentes. Dans certaines villes comme New Delhi ou Mumbai, ces panneaux ont parfois ajouté des décès manqués au décompte.

Mais le Dr Anup Kumar Barman, qui dirige le panel en Assam, a déclaré que l’État n’incluait pas de nombreux décès où le virus était «accidentel» et non la cause du décès. Dans le cas de Narayan Mitra, il avait plus de symptômes de son trouble neurologique sous-jacent, a déclaré Barman.

L’État de l’Assam suivait les directives fédérales et ne citait le virus que dans les décès dus à une insuffisance respiratoire, à une pneumonie ou à des caillots sanguins, a ajouté Barman. Mais les directives énumèrent ces facteurs comme des exemples de la façon dont le virus peut tuer et ne constituent pas une liste de contrôle restrictive. Barman a refusé de répondre aux questions complémentaires de l’Associated Press.

L’état de l’Assam a enregistré plus de 147 000 infections mais moins de 500 décès mercredi.

Dans l’État du Bengale occidental, un panel similaire a été mis sur les tablettes en mai et l’État a déclaré qu’il suivrait par la suite les directives fédérales. Sur les 105 décès de personnes testées positives pour le COVID-19 en avril, le panel a constaté que 72, soit près de 70%, n’étaient pas causés par le virus.

PV Ramesh, qui jusqu’au 8 juillet a dirigé la gestion du COVID-19 pour l’État d’Andhra Pradesh dans le sud de l’Inde, a déclaré que les décès dus aux coronavirus «à la maison, en transit ou en arrivant dans les hôpitaux ne sont pas comptés».

Les lacunes dans les données signifient également que la capacité de l’Inde à identifier les pics de décès dus à des causes naturelles des années précédentes est inégale. Les problèmes de décompte des décès ont soulevé des inquiétudes dans des pays comme l’Afrique du Sud.

Pendant ce temps, les tribunaux ont critiqué certains États, comme Telangana, au sujet de la transparence dans le partage des données sur les décès.

En outre, les directives du ministère fédéral de la Santé en mai ont déconseillé aux hôpitaux de procéder à des autopsies dans les cas suspects de COVID-19 pour éviter l’exposition au virus. Bien que les directives indiquent que la certification peut être effectuée par des médecins, les experts ont déclaré que cela conduisait également à un sous-dénombrement des décès.

L’accent mis par le gouvernement sur le faible nombre de morts malgré le nombre croissant d’infections signalées a conduit les gens à penser que le virus n’était pas nécessairement mortel, conduisant à un «faux sentiment de protection», a déclaré le Dr Anant Bhan, qui fait des recherches sur la santé publique et l’éthique. dans la ville de Bhopal. Cela a conduit les gens à baisser la garde en ne prenant pas de précautions telles que le port de masques ou le maintien de la distance sociale, a déclaré Bhan.

Les responsables régionaux ont également ressenti une pression pour minimiser les décès pour montrer que la crise sanitaire était sous contrôle, a déclaré le Dr SP Kalantri, directeur d’un hôpital du district rural de Wardha, dans le Maharashtra. Au départ, il y avait des «indices subtils» de la part des responsables du district pour «minimiser les chiffres» en énumérant certains décès comme étant causés par des maladies sous-jacentes, a-t-il dit.

Le directeur de la santé de l’État du Maharashtra, Archana Patil, a déclaré que cela avait été un problème dans certains districts au début, mais les responsables ont depuis été invités à signaler tous les décès.

Les travailleurs des crématoriums, quant à eux, ont signalé une augmentation du nombre de corps receveurs – que ce soit du virus ou non.

Dans un crématorium de Lucknow, la capitale de l’État le plus peuplé de l’Inde, l’Uttar Pradesh, le travailleur Bhupesh Soni a déclaré que 30 personnes étaient incinérées chaque jour, contre cinq ou six avant la pandémie.

Une crémation prend normalement environ 45 minutes, mais Soni a déclaré qu’il y avait des jours où il avait travaillé pendant plus de 20 heures.

«C’est un flux infini de corps», dit-il.

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Les rédacteurs d’Associated Press Biswajeet Banerjee à Lucknow, en Inde, et Indrajit Singh à Patna, en Inde, ont contribué.

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Le Département de la santé et des sciences de l’Associated Press reçoit le soutien du Département de l’enseignement des sciences de l’Institut médical Howard Hughes. L’AP est seul responsable de tout le contenu.

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