Qu’est-ce qui prend si longtemps les essais cliniques?

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Huit mois après le début de la pandémie de COVID-19 aux États-Unis, on ne sait toujours pas si deux des traitements les plus prometteurs fonctionnent réellement.

Un vaccin n’étant pas attendu avant 2021, il existe un besoin urgent de traitements efficaces contre le COVID-19. Des milliers d’Américains sont actuellement hospitalisés et les Centers for Disease Control and Prevention ont fait état de projections allant jusqu’à 205 000 décès aux États-Unis à la mi-septembre.

Mais les essais cliniques nécessaires pour fournir des preuves de plasma de convalescence et d’anticorps monoclonaux ont été chargés de retards et ont eu des difficultés à recruter des volontaires. De nombreux essais ne commencent que maintenant, des mois après le début de la pandémie, car les chercheurs ont concentré leurs premiers efforts sur des thérapies, telles que l’hydroxychloroquine, qui n’ont pas abouti.

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Les essais cliniques randomisés et contrôlés par placebo, considérés comme l’étalon-or, évaluent si un traitement fonctionne en le comparant à un placebo. Au départ, ni les chercheurs ni les participants ne savent qui obtient la vraie chose et qui reçoit le placebo.

Cela a créé des défis pour les chercheurs exécutant les essais.

« Il y a des gens qui disent: » Je ne veux pas être un cobaye. Si vous pensez que ce truc fonctionne, pourquoi ne pas me donner le vrai truc? «  » Par opposition à un placebo, a déclaré le Dr Shmuel Shoham, un associé professeur de médecine à la division des maladies infectieuses de la Johns Hopkins University School of Medicine.

L’idée derrière le plasma de convalescence et les anticorps monoclonaux est de fournir au système immunitaire un coup de pouce pour lutter contre le virus. Le plasma de convalescence fait référence au produit sanguin riche en anticorps prélevé sur des patients qui ont déjà récupéré, et les anticorps monoclonaux sont une version synthétique de ces anticorps qui pourraient être produits en masse dans un laboratoire.

Mais des dizaines de milliers de patients COVID-19 qui auraient pu être éligibles pour des essais cliniques évaluant ces thérapies ont déjà reçu du plasma de convalescence dans le cadre du programme d’accès élargi géré par la clinique Mayo, les mettant hors de la course pour être un participant à l’essai.

« Certains d’entre nous ont rapidement pris ce train en marche », a déclaré le Dr Ashok Balasubramanyam, vice-président de l’intégration académique et doyen associé principal pour les affaires académiques au Baylor College of Medicine, citant les premières preuves en provenance de Chine suggérant un avantage thérapeutique pour le plasma de convalescence.

« Le programme était très libéral », a déclaré Balasubramanyam. « N’importe qui peut s’y connecter et obtenir rapidement l’approbation de la FDA. »

Ce n’est pas nécessairement une mauvaise chose lors d’une pandémie dans laquelle des millions d’Américains ont été infectés. Le plasma de convalescence a une longue histoire d’utilisation pour d’autres maladies et est globalement considéré comme sûr.

S’il est peu probable que cela fasse mal, et qu’il pourrait effectivement aider, de nombreux patients choisissent d’obtenir le plasma.

Shoham et ses collègues de Johns Hopkins mènent un essai clinique à l’échelle nationale pour savoir si le plasma de convalescence peut soit prévenir la maladie, soit maintenir les personnes infectées en assez bonne santé pour rester en dehors de l’hôpital.

Mais moins de 100 participants sur les 1 000 prévus se sont inscrits jusqu’à présent.

Un site d’étude en Floride a dû fermer, a déclaré Shoham, car les coordonnateurs de la recherche clinique sont devenus trop débordés pour s’occuper des patients COVID-19. D’autres ont eu du mal à trouver un espace approprié certifié par une banque de sang pour faire les perfusions.

« Nous avons été pris au dépourvu par ce virus », a déclaré Shoham. « Il nous a fallu un certain temps pour nous remettre sur pied. »

Plasma pour les patients hospitalisés

Les National Institutes of Health ont donné 34 millions de dollars au Vanderbilt University Medical Center à Nashville pour mener un essai contrôlé randomisé à grande échelle afin de déterminer si le plasma de convalescence peut aider les patients très malades hospitalisés pour COVID-19.

« On nous a dit d’obtenir cette réponse aussi vite que possible », a déclaré le Dr Todd Rice, professeur agrégé de médecine à Vanderbilt. Jusqu’à 1 000 patients seront recrutés sur 50 sites à travers le pays. Rice dirigera l’effort monumental.

« Le plasma de convalescence n’est pas la chose la plus facile à se procurer. C’est un produit sanguin, et idéalement, il doit passer par des tests pour s’assurer que le patient a les bons anticorps qui neutraliseront réellement le virus », a déclaré Rice. « Ce n’est pas tout à fait comme dire: » Voici un médicament. Prends-le. «  »

Les chercheurs fédéraux surveillent de près les essais cliniques. La Food and Drug Administration des États-Unis envisagerait de délivrer une autorisation d’utilisation d’urgence pour le plasma de convalescence, une mesure qui élargirait la capacité des médecins à accéder au produit.

« Conformément à la politique, nous ne sommes pas en mesure de dire si nous prendrons ou non des mesures concernant l’autorisation d’utilisation d’urgence pour le plasma de convalescence et rendrons une décision au moment opportun », Dr Anand Shah, commissaire adjoint de la FDA pour les affaires médicales et scientifiques , a déclaré dans un e-mail.

« La science est vraiment importante, car nous avons pris de mauvais virages ces derniers mois », a déclaré Balasubramanyam. La FDA a dû annuler une autorisation d’utilisation d’urgence de l’hydroxychloroquine en juin, après que des preuves aient montré que le médicament comportait trop de risques et ne fonctionnait pas pour traiter le COVID-19.

Avec le plasma de convalescence, Balasubramanyam a déclaré: « Nous avons un indice que cela fonctionne. Maintenant, il est extrêmement important que nous soyons sûrs que cela fonctionne. »

Les résultats dépendront, en partie, de la volonté des gens de se porter volontaires pour des essais cliniques randomisés. Cela signifie qu’un patient peut être assigné à recevoir un placebo, plutôt que le vrai plasma riche en anticorps.

Kellie Guyton a choisi de participer à un essai clinique randomisé sur le plasma convalescent. Cela signifiait qu’elle pourrait ne pas obtenir le vrai produit et recevoir à la place un placebo. Kellie Guyton

Kellie Guyton, 34 ans, de Winfield, Alabama, savait qu’elle aurait besoin de soins spécialisés lorsqu’elle a été hospitalisée pour COVID-19 en juillet. Des chirurgies cardiaques antérieures et une greffe de rein l’ont mise à risque plus élevé de complications du coronavirus.

Mais Guyton a choisi de participer au procès à Vanderbilt.

« Je pensais que si cela ne m’affectait pas négativement, je suis tout à fait pour », a déclaré Guyton. « C’est une chance d’aider la prochaine personne sur toute la ligne. Cela peut être votre grand-mère, votre voisin ou votre meilleur ami. »

Des anticorps monoclonaux

L’approvisionnement en plasma convalescent repose sur suffisamment de personnes qui se sont rétablies du virus pour prendre le temps de faire un don et constitue donc une ressource limitée.

C’est là que les anticorps monoclonaux pourraient être utiles. Les scientifiques collectent du plasma de convalescence, se concentrent sur les anticorps les plus forts et les plus spécifiques contre le coronavirus, puis les reproduisent dans un laboratoire en grande quantité.

Plusieurs fabricants de médicaments développent des anticorps monoclonaux, notamment Regeneron et Eli Lilly. Les deux sociétés ont commencé les essais cliniques début juin. Mais les résultats de deux de ces essais, menés par les National Institutes of Health, ne viendront que plus tard cette année.

Le programme de prévention de la pandémie du Human Vaccine Institute de l’Université Duke a récemment annoncé qu’il développerait et étudierait également un anticorps monoclonal pour prévenir l’infection par le SRAS-CoV-2, le virus responsable du COVID-19.

On ne sait pas combien de temps durerait une telle protection. L’objectif serait de le donner aux personnes appartenant à des groupes à haut risque, tels que ceux des établissements de soins de longue durée, les médecins, les infirmières, même les troupes de la Garde nationale, si elles ont besoin d’aider dans les zones à forte infection.

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C’est loin d’être utilisé en clinique. Les chercheurs espèrent commencer à recruter des patients au printemps prochain.

« Nous devons passer par les études précliniques de sécurité et d’efficacité », a déclaré Gregory Sempowski, qui dirige l’essai. « Cela prend juste du temps. Nous le faisons selon un calendrier beaucoup plus accéléré que ce à quoi nous sommes habitués. »

Tous ces projets de recherche nécessitent un équilibre minutieux entre le respect du processus scientifique qui peut prendre du temps et la compréhension parmi les enquêteurs qu’ils doivent agir plus rapidement que le coronavirus, qui a rendu malade près de 6 millions de personnes aux États-Unis. et tué plus de 175 000 Américains.

« Il est important que le public comprenne cette approche scientifique du traitement », a déclaré Balasubramanyam. « Il est également important que les scientifiques comprennent la nécessité de la vitesse. »

Malgré des retards précoces, Shoham espère que les essais de plasma de convalescence prendront bientôt de l’ampleur.

« Je pense que dans quelques bonnes semaines, nous serons beaucoup plus avancés », a-t-il déclaré. « Alors j’espère que nous aurons une réponse pour les médecins, pour les patients, pour les familles, pour la FDA. »

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