L’espoir et l’ambition sont les moteurs de la mission des Émirats arabes unis sur Mars

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Légende des médiasLa femme à la tête de la mission des EAU sur Mars

Dans une première, les Emirats Arabes Unis envoient un satellite vers Mars pour étudier sa météo et son climat.

Hope, comme la sonde de 1,3 tonne est appelée, se lance sur une fusée H-2A depuis le port spatial distant de Tanegashima au Japon.

Le voyage de 500 millions de kilomètres devrait voir l’arrivée de l’engin robotique en février 2021 – à temps pour le 50e anniversaire de la formation des Émirats arabes unis.

Le décollage est prévu à 05h51 heure locale mercredi (21h51 BST mardi).

Hope est l’une des trois missions lancées sur Mars ce mois-ci. Les États-Unis et la Chine ont tous deux des rovers de surface en fin de préparation.

Pourquoi les EAU vont-ils sur Mars?

Les Émirats arabes unis ont une expérience limitée de la conception et de la fabrication d’engins spatiaux – et pourtant, ici, ils tentent quelque chose que seuls les États-Unis, la Russie, l’Europe et l’Inde ont réussi à faire. Mais cela témoigne de l’ambition des Emiratis qu’ils devraient oser relever ce défi.

Leurs ingénieurs, encadrés par des experts américains, ont produit une sonde sophistiquée en seulement six ans – et lorsque ce satellite arrivera sur Mars, il devrait fournir une science nouvelle, révélant de nouvelles perspectives sur le fonctionnement de l’atmosphère de la planète.

En particulier, les scientifiques pensent que cela peut ajouter à notre compréhension de la façon dont Mars a perdu une grande partie de son air et avec elle une grande partie de son eau.

La sonde Hope est considérée comme un vecteur d’inspiration – quelque chose qui attirera plus de jeunes dans les Émirats et dans la région arabe à se lancer dans les sciences à l’école et dans l’enseignement supérieur.

Le satellite fait partie d’un certain nombre de projets qui, selon le gouvernement des Émirats arabes unis, indiquent son intention de faire passer le pays d’une dépendance à l’égard du pétrole et du gaz vers un avenir basé sur une économie de la connaissance.

Mais comme toujours en ce qui concerne Mars, les risques sont élevés. La moitié de toutes les missions envoyées sur la planète rouge se sont soldées par un échec. Le directeur du projet Hope, Omran Sharif, reconnaît les dangers mais insiste sur le fait que son pays a raison d’essayer.

« Il s’agit d’une mission de recherche et développement et, oui, l’échec est une option », a-t-il déclaré à BBC News.

« Cependant, l’échec de progresser en tant que nation n’est pas une option. Et ce qui importe le plus ici, c’est la capacité et la capacité que les Émirats arabes unis ont acquises de cette mission, et les connaissances qu’ils ont apportées au pays. »

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MBRSC

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La sonde Hope étudiera l’atmosphère de Mars de bas en haut

Comment les EAU ont-ils réussi à faire cela?

Le gouvernement des EAU a déclaré à l’équipe du projet qu’il ne pouvait pas acheter le vaisseau spatial d’une grande société étrangère; il a dû construire le satellite lui-même.

Cela signifiait un partenariat avec des universités américaines qui avaient l’expérience nécessaire. Les ingénieurs et scientifiques émiratis et américains ont travaillé côte à côte pour concevoir et construire les systèmes spatiaux et les trois instruments embarqués qui étudieront la planète.

Bien qu’une grande partie de la fabrication du satellite ait eu lieu au Laboratoire de physique atmosphérique et spatiale (LASP) de l’Université du Colorado à Boulder, un travail considérable a également été entrepris au Mohammed Bin Rashid Space Center (MBRSC) à Dubaï.

Brett Landin, ingénieur principal des systèmes chez LASP, pense que les Emiratis sont désormais bien placés pour effectuer eux-mêmes une autre mission.

« C’est une chose de dire à quelqu’un comment faire du vélo, mais tant que vous ne l’avez pas fait, vous ne comprenez pas vraiment à quoi cela ressemble. Eh bien, c’est la même chose avec un vaisseau spatial. Je pourrais vous donner le processus pour alimenter un vaisseau spatial, mais jusqu’à ce que vous ayez enfilé une combinaison de sauvetage et transféré 800 kg de carburant de fusée hautement volatil des réservoirs de stockage dans le vaisseau spatial, vous ne savez pas vraiment à quoi cela ressemble.

« Leurs ingénieurs en propulsion l’ont fait et ils savent comment le faire la prochaine fois qu’ils construiront un vaisseau spatial. »

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ESA / DLR / FU Berlin

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Les caractéristiques de la surface indiquent que Mars avait autrefois de l’eau courante abondante

Quelle science fera Hope sur Mars?

Les Emiratis ne voulaient pas faire de la science « moi aussi »; ils ne voulaient pas se présenter sur la planète rouge et répéter des mesures qui avaient déjà été faites par d’autres. Ils se sont donc adressés à un comité consultatif de l’agence spatiale américaine (Nasa) appelé Mars Exploration Program Analysis Group (MEPAG) et ont demandé quelles recherches une sonde des EAU pourrait utilement ajouter à l’état actuel des connaissances.

Les recommandations du MEPAG encadraient les objectifs de Hope. En une ligne, le satellite des EAU va étudier comment l’énergie se déplace dans l’atmosphère – du haut vers le bas, à tout moment de la journée et à travers toutes les saisons de l’année.

Il suivra des caractéristiques telles que la poussière élevée qui sur Mars influence énormément la température de l’atmosphère.

Il examinera également ce qui se passe avec le comportement des atomes neutres d’hydrogène et d’oxygène en haut de l’atmosphère. On soupçonne que ces atomes jouent un rôle important dans l’érosion continue de l’atmosphère de Mars par les particules énergétiques qui s’échappent du Soleil.

Cela joue dans l’histoire de la raison pour laquelle la planète manque maintenant la plupart de l’eau qu’elle avait clairement au début de son histoire.

Pour recueillir ses observations, Hope empruntera une orbite quasi équatoriale qui se détache de la planète à une distance de 22 000 à 44 000 km.

« Le désir de voir chaque immeuble à chaque heure de la journée a fini par rendre l’orbite très grande et elliptique », a expliqué David Brain, de LASP, responsable de l’équipe scientifique centrale de Hope.

« En faisant ces choix, nous pourrons par exemple survoler l’Olympe de Mons (le plus grand volcan du système solaire) alors que l’Olympe de Mons se déplace à différents moments de la journée. Et à d’autres moments, nous laisserons Mars tourner sous nous .

« Nous aurons des images de disque complètes de Mars, mais notre caméra a des filtres, nous allons donc faire de la science avec ces images – obtenir des vues globales avec des lunettes différentes, si vous le souhaitez. »

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Sarah Al Amiri est également ministre au gouvernement

Qui est Sarah Al Amiri?

Le responsable scientifique de Hope est également le ministre d’État des Émirats arabes unis pour les sciences avancées – et à bien des égards est le visage de cette mission.

Elle s’est d’abord impliquée au MBRSC en tant qu’ingénieur logiciel et essaie maintenant de répandre sa passion pour l’espace très largement.

Il est à noter que 34% des émiratis travaillant sur Hope sont des femmes. « Mais plus important encore, nous avons la parité entre les sexes au sein de l’équipe de direction de cette mission, dans tous les postes de responsable de projet adjoint relevant d’Omran », a déclaré le ministre.



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