La lutte pour faire respirer les patients de Covid-19 en Inde

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L’Inde compte le troisième plus grand nombre de cas confirmés de Covid-19 dans le monde

En avril, un vaste hôpital d’un village de l’ouest de l’Inde a été chargé d’installer rapidement un service supplémentaire de 200 lits pour les patients atteints de coronavirus.

Les infections montaient en flèche dans l’État du Maharashtra, où l’hôpital Kasturba de 934 lits est situé dans le village de Sevagram, à une cinquantaine de kilomètres au sud de la ville de Nagpur. L’hôpital à but non lucratif très fréquenté recevait déjà un million de visites de patients chaque année.

La plupart des lits Covid – dont les 30 en soins intensifs – avaient besoin d’un approvisionnement en oxygène canalisé. Au cours des prochaines semaines, l’hôpital a dépensé 40 000 $ (32 000 £) pour connecter une banque de cylindres aux nouveaux lits à l’aide de tuyaux en cuivre.

« C’était un énorme défi », m’a expliqué le Dr SP Kalantri, directeur médical de l’hôpital. « Idéalement, vous devez planifier et exécuter bien à l’avance pour créer des lits supplémentaires avec accès à l’oxygène canalisé. L’oxygène est la clé de la survie des patients atteints de coronavirus. »

Selon l’Organisation mondiale de la santé (OMS), environ 15% des patients de Covid-19 voient une insuffisance pulmonaire rapide et ont besoin d’aide pour respirer. Certains patients n’apparaissent pas en détresse respiratoire évidente, mais se révèlent avoir des niveaux d’oxygène dangereusement bas – une condition appelée hypoxie silencieuse. Une fraction des patients gravement malades ont besoin d’un ventilateur.

« La demande d’oxygène à haut débit a explosé après la pandémie », m’a expliqué le Dr Muzzafal Lakdawala, qui dirige une salle de concert de rock à Mumbai, transformée en 600 lits avec son propre réservoir d’oxygène.

L’OMS estime qu’avec un million de nouvelles infections à Covid-19 par semaine, le monde aura besoin d’environ 620 000 mètres cubes d’oxygène par jour, soit 88 000 grosses bouteilles. Environ 80% du marché est détenu par une poignée d’entreprises, et la demande dans de nombreux pays dépasse l’offre, dit-il.

Avec plus de 800 000 infections signalées et en augmentation, la demande d’oxygène a également augmenté en Inde. Les hôpitaux et les centres de soins consomment jusqu’à 1 300 tonnes d’oxygène par jour, contre 900 tonnes avant la pandémie.

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Les centres de soins Covid en Inde ont besoin de beaucoup d’oxygène

Il a un tas de sociétés gazières qui extraient et purifient l’oxygène de l’air dans 500 usines réparties à travers le pays. L’oxygène à usage médical représente généralement environ 15% de l’approvisionnement global. Le reste – l’oxygène industriel – est principalement fourni aux industries sidérurgique et automobile pour le fonctionnement des hauts fourneaux et le soudage.

Ces sociétés expédient l’oxygène sous forme liquide aux hôpitaux avec des camions-citernes, qui sont ensuite acheminés directement vers les lits. L’oxygène est également fourni par des cylindres en acier et en aluminium. Les machines portables appelées concentrateurs peuvent également filtrer l’oxygène de l’air. Tous ces éléments sont actuellement utilisés pour traiter les patients Covid-19.

Mais lorsque la pandémie a frappé l’Inde – le premier cas a été détecté en janvier et les infections ont commencé à grimper en avril – il y avait peu de données disponibles pour l’approvisionnement en oxygène médical.

« Nous ne savions pas combien d’oxygène était fourni par les bouteilles et les réservoirs. Nous ne savions même pas combien de bouteilles nous avions », explique Saket Tikku, président de la All India Industrial Gases Manufacturers Association.

Au début du mois d’avril, des responsables ont rencontré des sociétés gazières. Ils ont constaté que l’État du Jammu-et-Cachemire n’avait pas une seule usine d’oxygène liquide et qu’il n’y avait pas de fabricant d’oxygène médical sur l’île d’Andamans, où les bouteilles étaient expédiées du continent. Dans les États reculés du nord-est, les approvisionnements étaient rares.

Le gouvernement a rapidement décidé d’utiliser l’oxygène industriel à des fins médicales – il y a peu de différence entre les deux, mais l’oxygène médical est plus pur, fourni selon des réglementations plus strictes et doit être correctement distribué. Les fabricants de gaz ont également décidé d’installer une salle de contrôle où ils pourraient recevoir des appels des hôpitaux et des centres de soins du pays et s’assurer que les fournitures leur parviennent à temps.

Mais les problèmes persistent.

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Les hôpitaux de nombreuses villes regorgent désormais de patients Covid-19

De nombreux petits fournisseurs de gaz se plaignent de ne pas être payés par les hôpitaux publics qui achètent de l’oxygène en vrac. Dans l’État d’Assam, dans le nord-est du pays, par exemple, le gouvernement n’a plus payé de fournisseurs depuis plus d’un an, explique M. Tikku. La connexion électrique d’une société d’oxygène médical a été coupée après que la société manquant de liquidités ait fait défaut sur ses factures.

Les souvenirs sont encore frais d’une nuit déchirante en août 2017, quand une trentaine d’enfants sont morts dans un hôpital public du nord de l’État de l’Uttar Pradesh après que le fournisseur d’oxygène a interrompu les livraisons après que les factures n’aient pas été payées.

« D’une part, le gouvernement nous demande d’assurer les approvisionnements. De l’autre, ils ne paient pas les fournisseurs à temps, même en cas de pandémie », explique M. Tikku.

L’Inde prétend maintenant disposer de quelque 130 000 lits «alimentés en oxygène» dans plus de 3 000 hôpitaux et unités de soins Covid-19 dédiés. Le gouvernement prévoit également de fournir quelque 50 000 ventilateurs aux hôpitaux publics pour le traitement Covid.

On ne sait pas combien de ces endroits ont sur place des réservoirs d’oxygène liquide ou des banques de bouteilles fournissant de l’oxygène par canalisation aux patients. De nombreux hôpitaux publics dans les villes indiennes n’ont pas assez de canalisations et dépendent de cylindres encombrants.

Alors que la pandémie se propage aux petites villes et villages dotés d’infrastructures de santé publique grinçantes, le manque d’approvisionnement en oxygène canalisé à haut débit peut entraîner de nombreuses morts évitables, craignent les médecins. « Nous n’avons pas vraiment besoin de plus de ventilateurs. Nous avons besoin d’un plus grand accès à l’oxygène dans les zones rurales », explique le Dr Atul Varma, qui dirige un hôpital de 20 lits à Bihar, l’un des États les plus pauvres de l’Inde.

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Un médecin affirme que l’oxygène est la clé de la survie des patients de Covid-19

La capacité installée en oxygène médical de l’Inde est près de cinq fois supérieure à la demande actuelle, il n’y a donc pas encore de problème de pénurie d’approvisionnement. Curieusement, cela a été en partie rendu possible par une baisse de la demande d’oxygène des hôpitaux privés. Raison: d’autres patients restent à l’écart des hôpitaux par crainte de contracter Covid-19 et de retarder le traitement et les chirurgies. « Nos réserves d’oxygène médical sont en baisse de 20% global parce que les hôpitaux privés ont vu une baisse des admissions de patients « , explique Anirban Sen, chef des ventes chez Linde India, une grande société gazière.

De toute évidence, s’assurer que l’Inde dispose de suffisamment de lits avec accès à de l’oxygène à haut débit sera le plus grand défi dans les semaines et les mois à venir lorsque la pandémie se propagera inévitablement au cœur du pays. « Pousser l’oxygène dans les petites villes et les villages sera un défi. Les installations sont mauvaises. Il n’y a pas assez de bouteilles ou d’oxygène canalisé et pas de fabricants d’oxygène liquide », a déclaré M. Sen. « Cela va être délicat. Nous devons nous préparer maintenant. « 

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