Les joueurs chinois défiant une interdiction à la maison alimentent le boom de casino des Philippines

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À proximité, des rangées de ressortissants chinois s’assoient à des bureaux bavardant sur des téléphones cellulaires avec des clients potentiels de retour en Chine.

C’est ce qu’est un POGO typique – ou un opérateur de jeux offshore philippin – ressemble, selon les descriptions fournies à CNN par plusieurs experts du jeu. Certains sont basés dans des centres commerciaux abandonnés, tandis que d’autres se trouvent dans des parkings convertis ou des bureaux loués bon marché, disent-ils.

Au cours des trois dernières années, les Philippines ont émergé comme une plaque tournante majeure pour les jeux en ligne, selon les responsables philippins, attirant plus de 100.000 ressortissants chinois qui travaillent dans des casinos virtuels de restauration pour les joueurs de retour en Chine où le jeu est illégal.

Ils ont été à la fois une aubaine et une malédiction pour le pays.

Les casinos en ligne génèrent des recettes fiscales et des emplois désespérément nécessaires dans le centre-ville bondé de Manille. Mais dans le même temps, ils ont fait grimper les loyers et créé de nouveaux défis pour la police nationale philippine.

Au cours de l’année écoulée, Pékin a fait monter la pression sur Manille pour qu’elle arrête l’industrie, après avoir réussi à convaincre le Cambodge de faire de même l’année dernière.

Manille a cessé de prendre des demandes de nouvelles licences POGO en août 2019, citant des préoccupations au sujet de la sécurité nationale, mais le président Rodrigo Duterte a déclaré le mois suivant qu’il n’interdirait pas l’industrie.

« Nous décidons de profiter de l’intérêt de mon pays », a-t-il déclaré. « e décide que nous en avons besoin. »

En mai, Duterte a autorisé les POGOs à rouvrir, après deux mois de fermeture en raison de la pandémie de Covide-19, les approuvant effectivement comme des entreprises essentielles.

Le boom des casinos aux Philippines

Les plateformes de jeux en ligne permettent aux joueurs de jouer à distance. Ils s’inscrivent, choisissent un jeu et il est joué sur un livestream dans une autre juridiction.

« Les jeux offerts sur ces plateformes sont dictés par les goûts asiatiques, d’où provient la majeure partie de la demande », a déclaré Brendan Bussmann de Global Market Advisors, une société de conseil basée à Las Vegas spécialisée dans les industries du jeu, du sport, du divertissement et de l’hôtellerie.

« Il ya beaucoup de baccarat, ainsi que certains sic bo (un jeu de dés chinois) et blackjack », a déclaré Bussmann. Les montants misés ont tendance à être faibles, de l’ordre de 5 $ à 100 $, at-il dit.

Manille est devenu le premier hotspot dans le monde entier pour les jeux en ligne, en face de Malte, l’île de Man et Curaçao, selon David Lee, un avocat de la firme taïwanaise Lin – Partners qui se spécialise dans les lois sur les jeux.

« Les Philippines ont été les pionniers des casinos en ligne au début des années 2000, lorsque Cagayan, une province au nord du pays, a commencé à accorder des licences à une poignée d’opérateurs », explique Ben Lee, le fondateur d’IGamiX, une société de conseil basée à Macao et spécialisée dans l’industrie du jeu en Asie. « Mais ils ont vraiment décollé en 2016, lorsque le président Rodrigo Duterte est entré en fonction. »

Duterte a remis le droit d’émettre des licences de jeu offshore à la Philippine Amusement and Gaming Corporation (PAGCOR), une entité gouvernementale qui exploite des casinos et réglemente l’industrie. « l a commencé à développer agressivement l’industrie en accordant des dizaines de licence », a déclaré l’avocat David Lee.

Les hommes d’affaires chinois n’ont pas tardé à saisir l’occasion et le nombre d’OIG s’est multiplié.

Il ya maintenant 60 opérateurs de jeux offshore sous licence aux Philippines, selon PAGCOR.

Ils sont assistés par plusieurs centaines de prestataires de services, qui les aident à construire et à entretenir l’infrastructure derrière leurs plates-formes, selon Ben Lee, du cabinet de conseil IGamiX. Beaucoup de ces fournisseurs de services agissent également comme une interface entre les POGOs et leurs clients, la location d’un flux vidéo auprès des opérateurs officiellement autorisés et la superposition de leur logo et l’identité visuelle sur elle, at-il ajouté.

« Quelque 90 % à 95 % des clients de POGO sont situés en Chine », a-t-il déclaré. C’est illégal. Les lois chinoises interdisent toute forme de jeu par ses citoyens, y compris en ligne et à l’étranger.

Les lois aux Philippines interdisent également aux casinos en ligne de commercialiser leurs services aux citoyens d’un pays où le jeu est illégal, selon l’avocat David Lee. Mais cette règle est ignorée par la plupart des opérateurs pogo et mal appliquée, selon plusieurs experts.

Un porte-parole de l’organisme de réglementation de l’industrie PAGCOR a déclaré que de nouveaux règlements ont été introduits en août 2016 pour limiter la prolifération des jeux illégaux en ligne et pour s’assurer qu’ils sont correctement réglementés.

Elle a ajouté que les POGOs sont censés ne s’adresser qu’aux clients étrangers âgés de 21 ans et plus situés à l’extérieur des Philippines, dans les juridictions où les jeux en ligne sont autorisés.

Paiements cachés

La gestion des flux transfrontaliers d’argent est un défi. La Chine limite le montant d’argent qu’une personne peut quitter le pays à 50 000 $ par année. Et comme il ne permet pas à ses citoyens de jouer en ligne, ils ne sont pas non plus autorisés à envoyer de l’argent à l’étranger à cette fin.
« l est généralement câblé électroniquement, en utilisant des services comme Alipay ou WeChat Pay, et déguisé en un simple achat au détail, a déclaré le consultant Ben Lee. « Les joueurs chinois utilisent également de plus en plus de crypto-monnaies comme Bitcoin pour éviter d’être détectés. »

Le conglomérat chinois Tencent, qui possède le service de messagerie WeChat, a mis en place une équipe de gestion des risques pour lutter contre les comportements abusifs, tels que les jeux illégaux, en surveillant les paiements effectués via l’application, a déclaré un porte-parole à CNN.

CNN a également contacté la société de technologie Alibaba, fondateur d’Alipay, pour obtenir des commentaires, mais n’a pas reçu de réponse.

Pour recruter de nouveaux clients en Chine, les POGOs comptent sur un important contingent de travailleurs chinois. Ils emploient au moins 138 000 étrangers aux Philippines, la plupart d’entre eux de La Chine, selon le gouvernement philippin.

« Il pourrait y en avoir jusqu’à 250 000, si les employés qui n’ont pas les visas de travail requis sont inclus », a déclaré George Siy, de l’Integrated Development Studies Institute (IDSI), un groupe de réflexion aux Philippines, citant des estimations qui lui ont été fournies par des initiés de l’industrie.

« La plupart d’entre eux viennent aux Philippines avec des visas touristiques et les dépassent », a déclaré Lucio Blanco Pitlo III, chercheur à la Fondation Des voies du progrès pour l’Asie-Pacifique, qui a fait de nombreuses recherches sur le sujet. L’ambassade de Chine aux Philippines a déclaré dans un communiqué en août 2019 que certains de ses ressortissants sont « trompés pour travailler illégalement avec seulement des visas touristiques. »

Le 5 novembre, le Bureau de l’immigration des Philippines a commencé à expulser 294 ressortissants chinois arrêtés au cours d’une série de descentes dans des casinos en ligne pour avoir prétendument travaillé illégalement dans le pays.
En novembre dernier, Manille a expulsé des centaines de ressortissants chinois qui avaient été arrêtés dans le cadre d’une série de raids contre des opérations de jeux en ligne et d’autres cybercrimes dans la province de Palawan, pour avoir prétendument travaillé illégalement dans le pays, selon CNN Philippines.

Beaucoup de ressortissants chinois travaillant dans l’industrie philippine de casino sont attirés par la promesse des travaux non disponibles à la maison, les experts disent.

« Il s’agit principalement de jeunes, dans la vingtaine, qui ont peu de perspectives d’emploi en Chine », a déclaré Ben Lee. Certains sont attirés aux Philippines avec la promesse d’emplois bien rémunérés dans des entreprises technologiques prestigieuses, mais à leur arrivée, ils découvrent qu’ils travailleront pour une plate-forme de jeu en ligne et payé une fraction de ce qu’on leur a promis, at-il ajouté.

« Les travailleurs se font confisquer fréquemment leur passeport, sont entassés 10 dans une pièce destinée à trois à quatre personnes et doivent travailler par quarts de 12 heures, avec seulement un jour de congé par mois », a déclaré Pitlo.

Sur le tas, on s’attend à ce qu’ils s’adressent aux joueurs potentiels dans les groupes de chat de médias sociaux et les convaincre de donner le jeu en ligne un essai, selon Lee. Une fois que les joueurs sont accrochés, ils sont encouragés à parier des sommes d’argent croissantes, at-il ajouté.

Les POGOs s’adressent aux clients étrangers et emploient ainsi des ressortissants étrangers en tant que représentants du service à la clientèle pour « inviter efficacement les joueurs et répondre à leurs besoins et préoccupations », a déclaré la porte-parole de PAGCOR. La plupart de ces étrangers sont des ressortissants chinois, dit-elle. « Mais nous ne pouvons pas dire catégoriquement qu’ils sont basés en Chine ou ciblent des acteurs en Chine », a-t-elle ajouté. « ls pourraient être la restauration pour les gens parlant le mandarin dans d’autres pays. »

Emplois et loyers élevés

Les POGO ont été une aubaine pour l’économie philippine.

« Ils ont créé des milliers d’emplois et fait grimper les salaires », a déclaré M. Siy, de l’Institut d’études intégrées sur le développement. Même si la plupart des employés de casino en ligne sont chinois, les habitants trouvent un emploi avec eux comme travailleurs de l’entretien, nettoyeurs, ou gardes de sécurité, at-il ajouté. Il dit que les initiés de l’industrie croient que jusqu’à 150.000 Philippins pourraient travailler pour les POGOs.

Les coffres du gouvernement en ont également bénéficié. En 2018, les casinos en ligne ont payé 7,4 milliards de pesos (145 millions de dollars) en licences et autres frais réglementaires, a déclaré PAGCOR à CNN. Le ministère des Finances a déclaré qu’il s’attend à recueillir 24 milliards de pesos (471 millions de dollars) par an en impôts auprès des travailleurs POGO.
Mais de nombreux employeurs ne paient pas. Les opérateurs et les fournisseurs de services POGO n’ont payé que 579 millions de pesos (11 millions de dollars) en retenues d’impôt en 2018, soit à peine 2,4% de ce qu’ils doivent, selon le Bureau du revenu interne.
Fin 2019, le secrétaire aux Finances des Philippines a commencé à suivre les menaces deErs. Au début de 2020, le Bureau du revenu interne (BIR) a déclaré que l’industrie doit encore au gouvernement environ 50 milliards de pesos (1 milliard de dollars) d’impôts impayés pour 2019.

Le marché de l’immobilier a également été transformé par les casinos en ligne, a déclaré Pitlo, de la Asia-Pacific Pathways to Progress Foundation. « Ils ont pris plus d’un million de mètres carrés (10,8 millions de pieds carrés) dans les bureaux l’an dernier, ce qui en fait le plus grand locataire du pays, dépassant même l’industrie des centres d’appels », at-il dit.

Les loyers ont dégénéré en spirale hors de contrôle dans certaines parties de Manille que les opérateurs POGO louer des composés résidentiels pour loger leurs travailleurs, a déclaré Pitlo. « Les familles de la classe moyenne sont à prix bas », a-t-il dit.

Les prix des appartements d’une chambre ont bondi de 120% depuis 2015 le long de la baie de Manille, où se trouvent de nombreux POGOs, selon un rapport de juillet 2019 de Leechiu Property Consultants.

Les enlèvements en hausse

Un employé de Solaire Manille Resorts et casino vérifie les jetons. Dans leur temps libre, les employés de POGO jouent souvent et finissent dans la dette, tombant en proie aux requins de prêt.

L’augmentation du nombre d’OVG a également entraîné une augmentation de la criminalité, selon des responsables philippins.

« Dans leur temps libre, leurs employés chinois jouent souvent dans les casinos et finissent dans la dette », a expliqué Elmer Cereno, un porte-parole du Groupe anti-enlèvement de la police nationale philippine. « ls sont ensuite approchés par des usuriers qui leur offrent de leur prêter de l’argent »

Quand ils ne parviennent pas à le rembourser, les requins prêt les kidnapper et essayer d’obtenir une rançon de leurs parents à la maison, at-il dit.

En octobre 2019, la police a secouru deux travailleurs chinois du POGO, dont les familles avaient été invitées à payer des rançons allant de 68 000 yuans à 80 000 yuans (environ 9 800 à 11 500 dollars) pour leur libération, selon un résumé de l’affaire consulté par CNN. Ils avaient été enlevés dans un hôtel six jours plus tôt et détenus par cinq ressortissants chinois dans un immeuble de bureaux à Taguig, une banlieue au sud de Manille.

Entre janvier 2017 et octobre 2019, la police philippine a traité 65 cas d’enlèvement contre rançon impliquant des travailleurs de POGO ou des clients de casino, conduisant à l’arrestation de 132 personnes, selon un décompte officiel fourni à CNN par la police philippine. « Presque toutes les victimes et les auteurs étaient des ressortissants chinois », a déclaré Cereno.

« ‘est là que nous en nous trouvons »

La Chine a intensifié la pression sur les Philippines pour qu’ils interdisent les POGOs.

Dans sa déclaration d’août 2019, l’ambassade de Chine à Manille a déclaré que les jeux d’argent en ligne aux Philippines avaient entraîné une augmentation des crimes et des problèmes sociaux en Chine, parce que « certains crimes de jeu et fraudes dans les télécommunications sont étroitement liés ».
Il a également déclaré que « des centaines de millions de yuans chinois » de fonds liés aux jeux d’argent circulaient illégalement de la Chine aux Philippines. Quelques jours plus tard, le porte-parole du ministère des Affaires étrangères, Geng Shuang, a déclaré qu’il espérait que Manille « interdirait tout jeu en ligne ».
En octobre 2019, la police a perquisitionné les bureaux d’un opérateur de jeux en ligne impliqué dans une fraude en télécommunications à Parañaque, dans la banlieue de Manille. Il a arrêté 442 travailleurs chinois, pour la plupart sans papiers, selon le Bureau de l’immigration.
Les Philippines ont répondu à certaines des préoccupations de la Chine en imposant un moratoire sur les nouvelles licences, mais n’ont pas annoncé d’interdiction.

Manille a ses propres préoccupations au sujet de l’industrie, avec de hauts fonctionnaires suggérant que l’afflux de travailleurs chinois pourrait se tourner vers l’espionnage, posant un risque pour la sécurité nationale.

« Vous commenceriez également à vous inquiéter quand tout un bâtiment, une tour de condominium est occupé par une seule nationalité où vous pourriez ne pas être en mesure de protéger leurs activités », Philippine National Security Adviser Hermogenes Esperon, Jr. a déclaré en Juillet 2019.

En mai, des dizaines de législateurs ont présenté un nouveau projet de loi visant à interdire les POGOs au motif qu’ils représentent une menace sociale et une source de corruption.

Manille a répondu plus tôt en annonçant des plans pour construire deux « autonomes » hubs pour les casinos en ligne et leurs travailleurs situés à Cavite City et Clark, deux villes près de la capitale. Ils sont tous deux devenus opérationnels à la fin de l’année dernière.

« Ces plaques tournantes permettront aux travailleurs de POGO d’effectuer leur travail, de vivre et de passer leur temps libre sous un même toit », selon la porte-parole de PAGCOR. « Cela accroîtra également leur sécurité, car les organismes d’application de la loi y seront présents. »

Plusieurs organismes gouvernementaux, comme le Bureau du revenu interne, installeront également des antennes dans les centres, a-t-elle ajouté. Cela leur permettra de surveiller de près les POGOs, en s’assurant qu’ils paient leurs impôts et respectent la loi.

La Chine n’est pas heureuse. Dans la déclaration d’août 2019, elle s’est dite « gravement préoccupée » par les centres, affirmant qu’elles risquaient de porter atteinte aux « droits légaux fondamentaux » des citoyens chinois.

Les autorités philippines semblent imperturbables. « Ils (la Chine) ne peuvent pas nous dicter », a déclaré l’ambassadeur des Philippines en Chine, Jose Santiago Sta. Romana, lors d’un point de presse. « Ce sont des décisions souveraines. C’est là que nous en sommes.



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