Les chiffres du chômage en mai étaient choquants. Voici comment tout le monde s’est trompé

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Les économistes s’attendaient à ce que le rapport sur l’emploi montre que mai était un autre mois horrible pour les travailleurs. Les personnes interrogées par Refinitiv avaient prédit encore 8 millions de pertes d’emplois et un taux de chômage proche de 20%. Les journalistes, rapportant les prévisions des économistes, avaient préparé des graphiques prêts à montrer le taux de chômage à son plus haut niveau depuis la Grande Dépression.
Au lieu de cela, le chômage a soudainement diminué en mai, les employeurs ayant créé 2,5 millions d’emplois. Ce fut le meilleur mois pour la croissance de l’emploi depuis que le Bureau of Labor Statistics a commencé à suivre les données en 1939. Et l’emploi a augmenté pour les travailleurs blancs, noirs et latinos. Les femmes et les hommes ont déclaré des gains d’emploi et sont réintégrés dans la population active.

Bien que le marché du travail reste beaucoup plus faible qu’il ne l’était avant la pandémie, les données semblent montrer qu’il a au moins cessé de s’aggraver. Et c’est une bonne nouvelle, en effet.

Les actions ont grimpé en flèche et le président Trump a lancé une série de tweets pour célébrer, appelant les chiffres « prodigieux,«  »INCROYABLE » et « INCROYABLE. « 

Comment les économistes ont-ils pu se tromper si mal?

Comme tout le monde, ils sont en territoire inconnu, essayant de prévoir l’impact économique de la pandémie. D’autres indicateurs récents, tels que les demandes de chômage initiales, ont continué de montrer que des millions d’Américains ont déposé des demandes de prestations de chômage chaque semaine en mai. Et il y a tout juste deux jours, un rapport d’ADP, l’une des plus grandes sociétés de traitement de la paie du pays, montrait que le secteur privé avait perdu 2,8 millions d’emplois en mai.

C’est un « mystère » pourquoi le rapport mensuel sur l’emploi contredit ces autres points de données, a écrit Ian Shepherdson, économiste en chef pour Pantheon Macroeconomics, dans une note de recherche, qualifiant le rapport de mai de « plutôt surprenant ».

« La plus grande surprise de la paie de l’histoire, par une marge gigantesque, est probablement due à une vague de réembauches cachées », a-t-il déclaré.

Des pertes d’emplois sans précédent

Les modèles des économistes s’appuient souvent sur les tendances passées pour prédire l’avenir. Dans le cas de la pandémie de coronavirus, il n’y a tout simplement pas de moment comparable dans l’histoire à utiliser comme guide. Ils apprennent au fur et à mesure.

Certains ont récemment tenté de s’étendre au-delà des indicateurs économiques traditionnels observés par Wall Street, en incorporant des ensembles de données à haute fréquence des entreprises technologiques dans leurs modèles de prévision. Pendant la pandémie, ils ont surveillé des choses comme les données de mobilité de Google, Google recherche le «chômage», les réservations OpenTable pour refléter la santé du secteur de la restauration et les heures de travail suivies par le logiciel de planification du travail Homebase.

La reprise pourrait avoir commencé bien plus tôt que prévu

Aneta Markowska et Thomas Simons, économistes de Jefferies, notent que certains de ces ensembles de données à haute fréquence indiquent un point bas de l’activité économique à la mi-avril, montrant une reprise progressive depuis lors.

« Les réclamations sans emploi ne correspondaient pas à cette image », ont-ils déclaré. « Nous savons maintenant que les affirmations étaient fausses. »

Données bruyantes

Une possibilité est que de nombreuses personnes qui ont été licenciées pendant la pandémie n’ont pas déposé de demande de prestations de chômage, peut-être parce qu’elles pensaient qu’elles ne seraient pas admissibles – tandis que d’autres étaient prises dans de longs délais de traitement. Cela pourrait expliquer pourquoi la corrélation entre l’augmentation des demandes de chômage et les données du rapport sur les emplois ne correspondait pas.

Le rapport sur l’emploi provient d’enquêtes auprès des ménages et des entreprises reflétant la deuxième semaine de mai, et d’ici là, la plupart des États avaient commencé à assouplir les commandes de séjour à domicile. Pendant ce temps, les fonds du plan de protection de la paie du gouvernement peuvent avoir aidé de nombreuses petites entreprises à ramener des travailleurs en congé. Le rapport sur l’emploi a montré que les restaurants et les bars étaient les plus grands créateurs d’emplois en mai, ramenant 1,37 million d’emplois.

Données de classification erronées

Un autre facteur de complication: le BLS a noté que pour le troisième mois consécutif, ses collecteurs de données ont classé à tort certains travailleurs comme «employés non au travail», alors qu’ils auraient dû être classés comme «chômeurs mis à pied temporairement». Sans ce problème, le taux de chômage aurait pu atteindre 19,2% en avril et 16,1% en mai, sans tenir compte des variations saisonnières, selon le BLS.

Le BLS a également noté que les taux de réponse à ses enquêtes ont été inférieurs à la normale pendant la pandémie, un facteur qui pourrait conduire à des révisions plus importantes à l’avenir. De plus, l’agence a apporté des modifications à son modèle dit de « naissances et décès » en avril, qui estime le nombre de fermetures et d’ouvertures d’entreprises. Ce changement a conduit à une révision plus importante des licenciements de mars, montrant que 1,4 million d’emplois ont été perdus, au lieu des 881 000 précédemment signalés.

L’essentiel

Les gains d’emplois inattendus en mai sont, bien sûr, une bonne nouvelle. Mais même ainsi, les pertes d’emplois subies pendant la pandémie sont si dévastatrices que l’économie américaine est loin d’être en pleine reprise.

À 13,3%, le taux de chômage reste près des sommets historiques et les employeurs n’ont pas encore récupéré 19,6 millions d’emplois perdus depuis février. Les pertes d’emplois de cette ampleur sont si graves qu’elles représentent plus du double des 8,7 millions d’emplois perdus après la Grande Récession – et sur une période beaucoup plus courte.

« Nous avons vraiment besoin d’une nouvelle façon de parler des récessions et des reprises dans un monde post-Covid », a déclaré Diane Swonk, économiste en chef de Grant Thornton, dans une note de recherche. « Le fait d’appeler le mois de mai la fin de la récession ne rend vraiment pas service aux plus de 19 millions de chômeurs et aux défis extraordinaires auxquels nous sommes confrontés alors que l’économie peine à se rouvrir avec un taux d’infection toujours élevé. »



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