Suivre le frelon géant du «meurtre» asiatique alors qu’il atteint l’Amérique du Nord

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BLAINE, Washington – Au cours de ses décennies d’apiculture, Ted McFall n’avait jamais rien vu de tel.

Alors qu’il remontait son camion pour vérifier un groupe de ruches près de Custer, Washington, en novembre, il pouvait repérer de la fenêtre un désordre de carcasses d’abeilles sur le sol. En regardant de plus près, il a vu un tas de membres morts de la colonie devant une ruche et encore plus de carnage à l’intérieur – des milliers et des milliers d’abeilles avec la tête arrachée de leur corps et aucun signe de coupable.

« Je ne pouvais pas comprendre ce qui aurait pu faire cela », a déclaré M. McFall.

Ce n’est que plus tard qu’il a fini par soupçonner que le tueur était ce que certains chercheurs appellent simplement le «frelon meurtrier».

Avec des reines pouvant atteindre deux pouces de long, les frelons géants asiatiques peuvent utiliser des mandibules en forme d’ailerons de requin à pointes pour éliminer une ruche d’abeilles en quelques heures, décapiter les abeilles et s’envoler avec les thorax pour nourrir leurs petits. Pour les cibles plus grandes, le venin puissant et le dard du frelon – suffisamment longs pour percer un costume d’apiculture – constituent une combinaison atroce que les victimes ont comparée au métal chaud pénétrant dans leur peau.

Au Japon, les frelons tuent jusqu’à 50 personnes par an. Maintenant, pour la première fois, ils sont arrivés aux États-Unis.

Les scientifiques se sont depuis lancés dans une chasse à grande échelle pour les frelons, inquiets que les envahisseurs puissent décimer les populations d’abeilles aux États-Unis et établir une présence si profonde que tout espoir d’éradication pourrait être perdu.

«C’est notre fenêtre pour l’empêcher de s’établir», a déclaré Chris Looney, entomologiste au Département de l’agriculture de l’État de Washington. « Si nous ne pouvons pas le faire dans les deux prochaines années, cela ne sera probablement pas possible. »

Par une froide matinée du début décembre, à deux milles et demi au nord de la propriété de M. McFall, Jeff Kornelis est entré sur son porche avec son chien terrier. Il baissa les yeux vers un spectacle bouleversant: « C’était le plus gros frelon que j’aie jamais vu. »

Au-delà de sa taille, le frelon a un look distinctif, avec un visage d’une caricature féroce avec des yeux en forme de larme comme Spider-Man, des rayures orange et noires qui s’étendent le long de son corps comme un tigre, et de larges ailes vaporeuses comme une petite libellule.

M. Kornelis a contacté l’État, qui a confirmé qu’il s’agissait bien d’un frelon géant asiatique. Peu de temps après, ils ont appris qu’un apiculteur local de la région avait également trouvé l’un des frelons.

Le Dr Looney a déclaré qu’il était immédiatement clair que l’État était confronté à un problème grave, mais avec seulement deux insectes à la main et l’arrivée de l’hiver, il était presque impossible de déterminer combien le frelon s’était déjà fait à la maison.

Au cours de l’hiver, les biologistes de l’agriculture de l’État et les apiculteurs locaux se sont mis au travail, préparant la saison à venir. Ruthie Danielsen, apicole qui a aidé à organiser ses pairs pour combattre le frelon, a déployé une carte sur le capot de son véhicule, notant les endroits à travers le comté de Whatcom où les apiculteurs ont placé des pièges.

«La plupart des gens ont peur de se faire piquer par eux», a déclaré Mme Danielsen. « Nous avons peur qu’ils détruisent totalement nos ruches. »

Ajoutant à l’incertitude – et au mystère – il y a eu d’autres découvertes du frelon géant asiatique de l’autre côté de la frontière au Canada.

En novembre, un seul frelon a été aperçu à White Rock, en Colombie-Britannique, à environ 10 milles des découvertes dans l’État de Washington – probablement trop loin pour que les frelons fassent partie de la même colonie. Encore plus tôt, une ruche avait été découverte sur l’île de Vancouver, à travers un détroit qui était probablement trop large pour qu’un frelon ait traversé le continent.

Les équipages ont pu retrouver la ruche sur l’île de Vancouver. Conrad Bérubé, apiculteur et entomologiste de la ville de Nanaimo, a été chargé de l’exterminer.

Il partit la nuit, quand les frelons seraient dans leur nid. Il enfila un short et un pantalon de survêtement épais, puis son costume d’abeille. Il a mis des bretelles en Kevlar sur ses chevilles et ses poignets.

Mais en approchant de la ruche, dit-il, le bruissement de la brosse et l’éclat de sa lampe de poche ont réveillé la colonie. Avant d’avoir eu la chance d’étouffer le nid avec du dioxyde de carbone, il a senti les premiers coups de couteau brûlants dans sa jambe – à travers le costume d’abeille et le pantalon de survêtement sous-jacent.

«C’était comme si des punaises chauffées au rouge étaient enfoncées dans ma chair», a-t-il dit. Il a fini par se faire piquer au moins sept fois, certaines piqûres faisant couler du sang.

Jun-ichi Takahashi, chercheur à l’Université de Kyoto Sangyo au Japon, a déclaré que l’espèce y avait gagné le surnom de «frelon meurtrier» parce que ses attaques de groupe agressives peuvent exposer les victimes à des doses de venin toxique équivalentes à celles d’un serpent venimeux; une série de piqûres peut être fatale.

La nuit où il s’est piqué, M. Bérubé a quand même réussi à éliminer le nid et à prélever des échantillons, mais le lendemain, ses jambes lui faisaient mal, comme s’il avait la grippe. Des milliers de fois où il a été piqué au cours de sa vie professionnelle, a-t-il dit, les piqûres de frelons géants d’Asie ont été les plus douloureuses.

Après avoir récupéré le frelon dans la région de Blaine, les responsables de l’État ont enlevé une partie d’une jambe et l’ont expédiée à un expert au Japon. Un échantillon du nid de Nanaimo a également été envoyé.

Un examen génétique, conclu au cours des dernières semaines, a déterminé que le nid de Nanaimo et le frelon près de Blaine n’étaient pas connectés, a déclaré Telissa Wilson, biologiste d’État responsable des ravageurs, ce qui signifie qu’il y avait probablement eu au moins deux introductions différentes dans la région.

Le Dr Looney est sorti récemment à Blaine, portant des cruches transparentes qui avaient été transformées en pièges de fortune; les pièges à guêpes et à abeilles typiques disponibles à l’achat ont des trous trop petits pour le frelon géant asiatique. Il en a rempli certains avec du jus d’orange mélangé avec du vin de riz, d’autres avec du kéfir mélangé avec de l’eau et un troisième lot était rempli de leurres expérimentaux – le tout dans l’espoir d’attraper une reine émergente à la recherche d’un endroit pour construire un nid.

Il les a accrochés aux arbres, géolocalisant chaque emplacement avec son téléphone.

Dans une région avec de vastes habitats boisés pour les frelons pour établir des maisons, la tâche de les trouver et de les éliminer est intimidante. Comment trouver des tanières qui peuvent être cachées sous terre? Et où chercher, étant donné que l’une des reines peut voler plusieurs miles par jour, à des vitesses allant jusqu’à 20 miles par heure?

Les kilomètres de paysages boisés et le climat doux et humide de l’ouest de l’État de Washington en font un endroit idéal pour la propagation des frelons.

Au cours des prochains mois, a déclaré le Dr Looney, lui et d’autres prévoient de placer des centaines de pièges supplémentaires qui pourraient attraper les frelons ouvriers qui commenceraient à devenir actifs au cours de l’été. Les responsables de l’État ont tracé le plan dans une grille, en commençant à Blaine et en se déplaçant vers l’extérieur.

Le bourdonnement d’activité à l’intérieur d’un nid de frelons géants asiatiques peut maintenir la température intérieure jusqu’à 86 degrés, de sorte que les pisteurs explorent également l’utilisation de l’imagerie thermique pour examiner les sols forestiers. Plus tard, ils peuvent également essayer d’autres outils avancés qui pourraient suivre le bourdonnement caractéristique des frelons en vol.

Si un frelon est pris dans un piège, a déclaré le Dr Looney, il est envisagé d’utiliser éventuellement des étiquettes d’identification par radiofréquence pour surveiller où il va – ou simplement attacher un petit streamer, puis suivre le frelon lorsqu’il retourne dans son nid.

Alors que la plupart des abeilles ne pourraient pas voler avec un marqueur perturbateur attaché, ce n’est pas le cas du frelon géant asiatique. Il est assez grand pour gérer la charge supplémentaire.

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