L’exercice garde notre cerveau en bonne santé – mais le déclin cognitif entraîne-t-il un déclin physique?

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La stratégie de Matthieu Boisgontier pour garder la forme est un peu peu orthodoxe: il achète une barre de chocolat – puis ne la mange pas. En s’entraînant à maîtriser ses impulsions automatiques, il pense qu’il pourra mieux résister à l’attrait du canapé et franchir la porte pour sa course quotidienne d’une demi-heure.

Selon une nouvelle recherche de Boisgontier, un neuroscientifique et chercheur en santé de France récemment embauché par l’Université d’Ottawa, cette stratégie pourrait avoir des implications à long terme sur la façon dont ses capacités physiques et mentales diminuent avec l’âge – mais pas nécessairement de la façon dont vous  » d attendre.

Depuis des années, nous entendons parler du pouvoir de l’exercice pour garder notre cerveau en bonne santé. La recherche sur les animaux et les humains a montré que l’activité physique maintient le flux sanguin vers le cerveau et augmente les niveaux de facteurs de croissance qui favorisent la formation de nouveaux neurones. Une étude de l’Ontario Brain Institute a estimé que les personnes très actives physiquement sont près de 40% moins susceptibles de développer la maladie d’Alzheimer.

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Mais Boisgontier et un collègue de l’Université de Genève, Boris Cheval, pensent que ce n’est peut-être que la moitié de l’histoire.

En 2018, ils ont publié une étude utilisant l’imagerie cérébrale EEG pour explorer l’une des grandes énigmes de la santé publique: pourquoi les gens ne font pas d’exercice régulièrement même s’ils savent à quel point cela serait bénéfique. En flashant des images de personnes faisant de l’exercice ou se prélassant dans des hamacs, ils ont montré qu’il fallait un effort neuronal supplémentaire pour résister à l’attrait d’être sédentaire. En d’autres termes, nous sommes câblés pour être paresseux.

Sur la base de ces résultats, ils ont commencé à se demander si le déclin de la fonction cognitive pouvait être une cause, plutôt qu’une simple conséquence, des baisses de l’activité physique liées à l’âge.

Pour tester cette hypothèse, ils ont analysé les données de plus de 100000 adultes âgés de 50 à 90 ans dans 21 pays européens, chacun ayant effectué des évaluations cognitives et déclaré son niveau d’activité physique cinq fois sur une période de 12 ans. Les résultats seront publiés dans le numéro de juin de la revue Health Psychology.

Comme prévu, ceux qui avaient les scores les plus bas au test cognitif avaient également tendance à faire le moins d’exercice. Mais la conclusion la plus intéressante était de savoir comment les scores ont changé au fil du temps: les baisses inexorables de la fonction cognitive ont généralement précédé les baisses de l’activité physique, ce qui suggère que les premières ont contribué à la seconde.

Il y avait également des preuves, bien que plus faibles, que les déclins physiques sont suivis de déclins cognitifs. Par conséquent, selon Boisgontier, «nos résultats soutiennent l’idée que les capacités cognitives et les capacités physiques font partie d’un même cercle qui peut être vertueux ou vicieux».

Les nouveaux résultats rejoignent un débat de longue date sur les causes sous-jacentes du déclin lié à l’âge, explique Emilie Reas, neuroscientifique à l’Université de Californie à San Diego. Il est possible, par exemple, que des facteurs socioéconomiques ou des changements de style de vie tels que la retraite entraînent un déclin physique et cognitif en parallèle.

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« Même si les troubles cognitifs limitent l’activité physique, cela ne réfute pas le fait que l’exercice est bon pour le cerveau », a-t-elle déclaré. « Ces preuves sont assez solides et ne devraient pas changer les conseils pour rester actif tout au long de la vie, en particulier dans la vieillesse. »

Mais si la fonction cognitive elle-même est un facteur de risque dans ce cycle potentiellement vicieux de déclin, cela suggère d’autres contre-attaques possibles. Cheval souligne l’importance de maintenir des activités engageantes sur le plan cognitif telles que la socialisation et la lecture et la modification de l’environnement pour faire du mouvement – prendre les escaliers plutôt que l’ascenseur, par exemple – une option par défaut qui ne nécessite pas d’effort cognitif supplémentaire.

Boisgontier, quant à lui, a utilisé sa stratégie de ne pas manger la barre de chocolat pour ancrer l’habitude d’une course quotidienne d’une demi-heure. Au début, se convaincre de lacer ses chaussures et de sortir a pris beaucoup d’efforts mentaux. Mais finalement, a-t-il dit, c’est devenu automatique. « Je n’ai plus vraiment besoin de ressources cérébrales pour m’engager dans cette activité physique » – précisément, espère-t-il, ce qui fera que cette habitude perdurera avec l’âge.

Alex Hutchinson est l’auteur de Endurer: l’esprit, le corps et les limites curieusement élastiques de la performance humaine. Suivez-le sur Twitter @sweatscience.

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