La saison des ouragans dans l’Atlantique devrait être exceptionnellement active

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Vue satellite de l’ouragan Dorian en 2019. (NOAA)

La saison des ouragans de l’Atlantique 2020 devrait être exceptionnellement active, selon les prévisions saisonnières de la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA). Toute tempête violente pourrait créer des défis sans précédent pour les responsables gouvernementaux travaillant à répondre à la pandémie de coronavirus, que les scientifiques s’attendent à poursuivre, bien qu’à un rythme plus lent, tout au long de l’été.

Les perspectives de la NOAA prévoient une probabilité de 60% d’une saison supérieure à la moyenne, avec une probabilité de 70% de 13 à 19 tempêtes nommées, dont 6 à 10 deviendront des ouragans. Trois à six d’entre eux pourraient devenir des ouragans majeurs d’intensité de catégorie 3 ou plus, et il est possible que la saison devienne « extrêmement active », a déclaré l’agence.

Les perspectives de la NOAA ne montrent que 10% de chances d’une saison des ouragans atlantique inférieure à la moyenne.

Une saison moyenne produit 12 tempêtes nommées et six ouragans, dont trois s’intensifient en ouragans majeurs.

« Nous ne voyons rien qui indiquerait une probabilité d’une saison inférieure à la moyenne », a déclaré Gerry Bell, prévisionniste en chef de la saison des ouragans au Climate Prediction Center de la NOAA.

L’agence fonde ces perspectives sur plusieurs facteurs, notamment une saison de la mousson ouest-africaine supérieure à la moyenne, un cisaillement du vent inférieur à la moyenne à travers l’Atlantique et l’absence d’un événement El Niño dans l’océan Pacifique tropical qui peut étouffer l’activité des ouragans de l’Atlantique. Une grande partie de l’océan Atlantique Nord et de la mer des Caraïbes a actuellement des températures de surface de la mer inhabituellement douces pour cette période de l’année, y compris des eaux chaudes record dans le golfe du Mexique. Les ouragans obtiennent leur énergie en siphonnant l’humidité et l’énergie des eaux chaudes de l’océan.

Les projections récentes des conditions dans le Pacifique tropical, qui peuvent également influencer le bassin de l’océan Atlantique, appellent à une augmentation des chances qu’un événement La Niña se développe vers la fin de l’été et le début de l’automne.

De tels événements sont caractérisés par des températures de surface de la mer plus froides que la moyenne dans le Pacifique tropical équatorial, et ils peuvent réduire le cisaillement du vent sur l’Atlantique tropical. Cela rend les conditions plus favorables à la formation et au maintien de la force des cyclones tropicaux, car le cisaillement du vent – les vents variant en vitesse et / ou en direction avec la hauteur – peuvent perturber de telles tempêtes.

Les nouvelles perspectives de la NOAA interviennent après une série de prévisions d’ouragans du secteur privé qui ont également prédit une saison supérieure à la moyenne.

Les prévisionnistes de la Colorado State University ont publié en avril des prévisions prévoyant la formation d’un total de huit ouragans dans l’Atlantique, ce qui est supérieur à la moyenne saisonnière de 6,4 de ces tempêtes. Parmi ceux-ci, quatre devraient devenir des ouragans majeurs, au-dessus de la moyenne de 2,7. De manière significative, ces perspectives placaient près de 70 pour cent des chances qu’au moins un ouragan majeur – atteignant une force de catégorie 3 ou plus avec des vents dépassant 111 mph – toucherait des terres dans les 48 États inférieurs.

L’équipe de l’État du Colorado a prévu un total de 16 tempêtes nommées qui devraient se former dans l’ensemble du bassin atlantique, y compris des tempêtes tropicales. C’est au-dessus de la moyenne de 12 tempêtes nommées.

AccuWeather, basé à State College, en Pennsylvanie, prévoit également une saison supérieure à la moyenne, avec 14 à 18 tempêtes nommées. Une autre prévision saisonnière, de l’Université de Penn State, prévoit l’une des saisons tropicales atlantiques les plus actives jamais enregistrées.

Les tempêtes haut de gamme, de catégorie 3 et plus, sont responsables de la plupart des dommages, et la recherche sur les changements climatiques, y compris une étude publiée lundi, a révélé une probabilité accrue de cyclones tropicaux majeurs à mesure que le monde se réchauffe. Chacune des quatre dernières saisons cycloniques de l’Atlantique a comporté au moins une tempête de catégorie 5.

D’autres études ont montré que les tempêtes peuvent approcher et se déplacer sur les terres plus lentement, ce qui aggrave leurs impacts, et il existe un accord scientifique solide selon lequel elles produisent plus de précipitations à mesure que les températures de l’océan et de l’air augmentent. L’ouragan Harvey, par exemple, qui a frappé le Texas en 2018, a conduit à un record absolu de précipitations pour tout système tropical atterrissant aux États-Unis.

De manière significative, les prévisionnistes de l’État du Colorado ont déclaré qu’ils prévoyaient «une probabilité supérieure à la moyenne pour que les ouragans majeurs touchent le continent américain».

La saison des ouragans dans l’Atlantique commence officiellement le 1er juin, culmine en septembre et se termine le 30 novembre. Cependant, la saison 2020 a déjà commencé depuis la formation de la tempête tropicale Arthur en mai.

La FEMA devra faire face à un fardeau supplémentaire tandis que la NOAA pourrait être testée à nouveau

Avec la chute de la saison des ouragans au milieu de la pandémie de coronavirus, la FEMA, qui est la principale agence fédérale d’intervention en cas de catastrophe, est susceptible de faire face à un défi sans précédent dans son histoire. Historiquement, l’agence a fait face à plusieurs ouragans et inondations, notamment pendant la saison des ouragans de 2005, lorsque trois ouragans ont frappé la Floride à quelques semaines d’intervalle. Mais il n’a pas eu à faire face à une pandémie en même temps qu’une crise régionale comme un ouragan.

« Je veux rassurer la nation que la FEMA continue de prendre des mesures délibérées et actives » pour protéger la sécurité et la réponse aux catastrophes des Américains, a déclaré Carlos Castillo, administrateur adjoint par intérim pour la résilience à la FEMA. Il a déclaré que la FEMA a déjà ajouté des bureaux et du personnel, qu’il a qualifié lors d’une conférence de presse de «forces de pointe», pour répondre aux tempêtes qui menacent les terres.

Castillo a conseillé aux habitants de la côte de commencer à planifier dès maintenant une tempête tropicale ou un ouragan qui a touché terre et a déclaré que le coronavirus ne devrait pas empêcher les gens d’évacuer s’ils en sont sommés. « Si vous êtes dans une zone d’évacuation et que vous êtes évacué, vous devez prévoir d’aller, peut-être chez des amis qui sont en dehors de la zone d’évacuation », a déclaré Castillo. Il a également déclaré que la planification liée aux coronavirus était en cours pour la mise en place de centres d’évacuation afin de maintenir la distance sociale. Par exemple, la capacité des centres d’évacuation sera réduite pour tenir compte de l’éloignement social, a-t-il déclaré.

La pandémie a mis à nu la volonté de l’administration Trump de mettre de côté les agences scientifiques, les Centers for Disease Control and Prevention (CDC) ayant jusqu’à présent joué un rôle de fond dans les efforts de réponse.

L’année dernière, la crédibilité de la NOAA en tant qu’agence scientifique a été remise en question lors de l’ouragan Dorian, lorsque le président Trump a affirmé à tort que la tempête constituait une menace sérieuse pour l’Alabama, malgré les prévisions du contraire. La NOAA a été obligée de réprimander ses prévisionnistes pour avoir contredit le président via une déclaration d’affaires publiques non signée, qui pourrait avoir violé la politique d’intégrité scientifique de l’agence.

Un rapport sur cet incident de l’inspecteur général du Département du commerce devrait être rendu public prochainement.

NOAA va mettre à jour ses outils de prévision car nous sommes coincés dans une ère active dans l’Atlantique

Les cinq à dix dernières années ont été une période de cyclones tropicaux exceptionnellement forts et records dans l’Atlantique et plusieurs autres bassins océaniques. L’Atlantique est dans une ère de saisons cycloniques actives depuis 1995, qui serait liée à la fois au cycle climatique naturel et, dans une certaine mesure, aux changements climatiques d’origine humaine. Si la saison 2020 est inhabituellement active, ce serait la cinquième saison consécutive.

Neil Jacobs, l’administrateur par intérim de la NOAA, a déclaré que l’agence aurait mis à niveau les outils de prévision pour travailler avec pendant la saison 2020, avec des modèles de prévision des ouragans mis à niveau et de nouveaux outils d’observation, y compris des plateformes d’observation autonomes dans l’océan et le ciel.

Entre 2016 et 2019 dans l’Atlantique, les tempêtes ont atteint la catégorie 5 en quatre années consécutives pour la première fois enregistrée à l’ère satellite de la surveillance des tempêtes (datant des années 1960). Six des 26 tempêtes de catégorie 5 de l’Atlantique à l’ère des satellites se sont produites depuis 2016, dont chacune était remarquable par son intensité. Il s’agit notamment de l’ouragan Dorian en 2019, qui a ravagé les Bahamas et a égalé la deuxième tempête la plus forte enregistrée dans l’océan Atlantique, avec des vents de 185 mph.

De plus, l’ouragan Michael en 2018 a touché la Floride Panhandle comme la tempête la plus violente à avoir frappé cette région et comme la dernière tempête aussi forte à avoir frappé les côtes américaines. La tempête a lourdement endommagé la base aérienne de Tyndall et anéanti les villes balnéaires tout en provoquant des dégâts de vent qui se sont étendus loin à l’intérieur des terres.

Jason Samenow et Matthew Cappucci ont contribué à ce rapport.

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