La peste bubonique a frappé la France en 1720. Les fonctionnaires ont hésité. Semble familier?

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OLe 25 mai 1720, un navire du nom du Grand Saint-Antoine est arrivé dans le port de Marseille, en France, chargé de coton, de soies fines et d’autres marchandises. La cargaison invisible qu’elle transportait également, la bactérie connue sous le nom de Yersinia pestis, a lancé la Grande Peste de Provence, le dernier foyer majeur de peste bubonique en Europe.

Sur une période de deux ans, la peste bubonique s’est propagée dans le sud-est de la France, tuant jusqu’à la moitié des Marseillais et jusqu’à 20% de la population provençale.

Comme l’a observé l’historien Tyler Stovall, les anniversaires sont des dates sur les stéroïdes qui «offrent leurs propres perspectives sur différents types de processus historiques». Alors que le monde est confronté à la pandémie de Covid-19 – une crise de santé publique qui soulève plus de questions que de réponses au fur et à mesure qu’elle se déroule -, il vaut la peine de revoir la grande peste de Provence et les leçons qu’elle peut offrir.

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Avant de revenir à Marseille, le Grand Saint-Antoine avait passé un an à faire le tour de la Méditerranée, à collecter des marchandises destinées à un salon qui avait lieu chaque année dans l’actuelle commune de Beaucaire. Au cours de son voyage, plusieurs marins sont morts, dont beaucoup présentent les signes révélateurs de la peste bubonique, notamment des bubons: ganglions lymphatiques douloureux et hypertrophiés au niveau du cou, de l’aine et des aisselles.

Les navires soupçonnés d’infection auraient normalement été mis en quarantaine pendant une période prolongée dans l’une des îles de quarantaine au large de Marseille. Mais ce ne devait pas être le cas pour le Grand Saint-Antoine.

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Le premier magistrat municipal de la ville, Jean-Baptiste Estelle, possédait une partie du navire ainsi qu’une grande partie de sa cargaison lucrative. Il a utilisé son influence pour organiser le déchargement prématuré de la cargaison dans les entrepôts de la ville afin que les marchandises puissent être vendues peu après au salon.

Le nombre d’infections et de décès a commencé à augmenter en quelques jours, et la menace pour l’économie de ce port commercial majeur est devenue bien trop réelle. Au lieu de prendre des mesures d’urgence pour tenter de contenir l’infection, les responsables ont lancé une campagne élaborée de désinformation, allant jusqu’à embaucher des médecins pour diagnostiquer la maladie comme étant seulement une fièvre maligne au lieu de la peste.

Ce n’est que deux mois après l’apparition des premiers cas de peste bubonique à Marseille que des mesures appropriées ont été prises. Il s’agissait notamment d’embargos commerciaux, de quarantaines, de l’enterrement rapide des cadavres, de la distribution de nourriture et d’aide et de campagnes de désinfection utilisant du feu, de la fumée, du vinaigre ou des herbes. Et le Grand Saint-Antoine a été brûlé et coulé au large de Marseille.

Mais il était alors trop tard. L’épidémie s’est propagée de ville en ville et au cours des deux années suivantes, 126 000 vies ont été tuées en Provence.

Cela peut sembler familier. La lenteur de la réponse de l’administration Trump à reconnaître la pandémie de Covid-19 a fait plus de morts que ce qui aurait pu se produire autrement si la menace de l’infection avait été prise au sérieux dès le début. Au lieu de cela, le président a passé ces premières semaines cruciales à minimiser le risque d’épidémie de coronavirus (en fait, il continue de le faire). Et lorsque des mesures appropriées sont arrivées, elles sont arrivées trop tard. Ce qui a commencé comme une épidémie s’est transformé en une crise de santé publique massive qui est maintenant beaucoup plus difficile à suivre et à contenir.

Il existe d’autres parallèles entre la grande peste de Provence et la pandémie de Covid-19. À l’époque, comme aujourd’hui, les gens considéraient les maladies comme venant de pays lointains, de «eux», pas de «nous». Dans les années 1700, la peste était même parfois appelée «la peste Levantina» ou la peste levantine, se référant à la région du monde occupée par la Syrie, le Liban, la Jordanie, Israël, la Palestine et une grande partie de la Turquie d’aujourd’hui.

Pourtant, des études génétiques récentes ont révélé que des épidémies de peste au début de la période moderne de l’Europe, environ entre 1500 et 1800, pourraient en fait provenir de réservoirs de peste sur le continent plutôt que sur des navires de commerce du Levant. Une telle possibilité, cependant, n’aurait jamais pénétré dans l’esprit des personnes vivant en Provence, qui ont plutôt adopté un récit orientaliste qui subsiste à ce jour. Les efforts pour appeler SARS-CoV-2, le virus qui cause Covid-19, le virus chinois ou le virus de Wuhan proviennent d’une longue histoire de bouc émissaire épidémiologique – alors qu’en fait, des tests génétiques ont récemment révélé que la plupart des cas de Covid-19 à New York est venu d’Europe, pas d’Asie.

Alors, comme aujourd’hui, l’idée que la maladie ne fait pas de discrimination et affecte tout le monde de la même manière ne pouvait pas être plus éloignée de la vérité. Pendant la Grande Peste de Provence, les riches habitants des villes non seulement en France mais partout en Europe qui craignaient que la peste ne se propage dans leurs propres régions, sont rapidement partis pour la campagne, laissant dans leur sillage une ruine sociale et économique. Au cours des dernières semaines, les New-Yorkais ont fait à peu près la même chose, en partant pour des destinations moins touchées par Covid-19.

En 1720, un observateur britannique a fait remarquer les effets inégaux de la peste: «« C’est digne de notre avis que dans les… visites contagieuses…, le poids du jugement tombe généralement le plus lourdement sur les pauvres; non pas qu’il soit envoyé plus immédiatement … à eux, mais leurs circonstances malheureuses … les y exposer … Les riches, armés par le danger de l’infection, volent sur le sol infecté … Par ce moyen, le commerce s’arrête, l’emploi cesse, et le Les pauvres qui veulent du travail, doivent par conséquent avoir leur subsistance [sic] couper. Cela réduit immédiatement des milliers de familles à une misère et une détresse inexprimables. »

Aujourd’hui aussi, ce sont les pauvres, ainsi que les minorités raciales et ethniques, qui souffrent de manière disproportionnée des effets sanitaires et économiques de la pandémie aux États-Unis et dans d’autres pays.

La désinformation rampante est un autre thème qui unit la grande peste de Provence et la pandémie de Covid-19. Dans les années 1720, les rumeurs et la paranoïa sont devenues un problème non seulement en France mais dans toute l’Europe, ainsi que dans les colonies des Amériques et d’Asie, alors que les gens luttaient pour séparer les faits de la fiction. Beaucoup se plaignaient même des dangers du mensonge pendant les crises de santé publique, comme lorsqu’une personne protesta en 1721: «Une autre grande cause de nos terreurs actuelles de la peste est le fait de donner une croyance trop hâtive à chaque histoire oiseuse et mal fondée la concernant. … Ainsi, nous sommes responsables envers le Whimsey de chaque rédacteur en chef pétulant, qui est fait des instruments de la conception des hommes, d’apporter la peste parmi nous, ou de la chasser à nouveau, car elle peut servir un mauvais tour.

Là où les plateformes de médias sociaux et les points de vente populistes de droite servent à amplifier la désinformation aujourd’hui, les journaux locaux, les brochures et le bouche à oreille à l’ancienne ont rendu le mauvais service au XVIIIe siècle. Bien que leur portée soit plus limitée, les maux étaient les mêmes.

Il existe de nombreux autres parallèles entre les deux flambées, notamment la difficulté à obtenir nombre précis d’infections et de décès, l’embauche de médecins partisans pour soutenir les fausses allégations du gouvernement, ou la manière dont les opportunistes ont souvent exploité les catastrophes pour atteindre des objectifs qui n’étaient peut-être pas atteignables avant l’urgence.

Voici une dernière leçon qui peut être tirée de la grande peste de Provence et de l’histoire de la maladie: quelle que soit la gravité ou le traumatisme de la pandémie, pour les survivants, les choses reviennent toujours à la normale – ou du moins une version reconfigurée de la normale. Pour le meilleur ou pour le pire, les gens oublient plus rapidement qu’ils ne le devraient peut-être, et l’épisode ne devient un sujet que pour les historiens.

Cindy Ermus est professeure adjointe d’histoire à l’Université du Texas à San Antonio et co-rédactrice en chef de la revue en ligne Age of Revolutions. Elle écrit actuellement un livre sur la Grande Peste de Provence.

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