Quand trois espèces d’ancêtres humains ont marché sur Terre – HeritageDaily

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Une équipe internationale, dont le chercheur de l’Arizona State University, Gary Schwartz, a mis au jour le premier crâne connu de l’homo erectus, le premier de nos ancêtres à être presque humain dans son anatomie et dans ses aspects de comportement.

Des années de fouilles minutieuses sur le site riche en fossiles de Drimolen, niché dans le berceau de l’humanité (un site du patrimoine mondial de l’UNESCO situé à seulement 40 kilomètres ou environ 25 miles au nord-ouest de Johannesburg en Afrique du Sud), ont abouti à la récupération de plusieurs nouveaux et fossiles importants. Le crâne, attribué à l’homo erectus, est daté en toute sécurité pour avoir deux millions d’années.

Publié cette semaine dans Science, l’équipe internationale de près de 30 scientifiques de cinq pays a partagé les détails de ce crâne – le plus ancien fossile l’homo erectus connus – et d’autres fossiles de ce site et discutez de la façon dont ces nouvelles découvertes nous forcent à réécrire une partie de l’histoire évolutive de notre espèce.

La datation à haute résolution des gisements fossilifères de Drimolen démontre l’âge du nouveau crâne l’homo erectus spécimens provenant d’autres sites à l’intérieur et à l’extérieur de l’Afrique par au moins 100 000 à 200 000 ans et confirme ainsi une origine africaine pour l’espèce.

Le crâne, reconstruit à partir de plus de 150 fragments séparés, est un individu probablement âgé entre trois et six ans, donnant aux scientifiques un aperçu rare de la croissance et du développement de l’enfant chez ces premiers ancêtres humains.

Une analyse laser 3D de la carrière principale de Drimolen montrant l’emplacement de découverte des nouveaux crânes Homo erectus (DNH 134) et Paranthropus robustus (DNH 152) par rapport aux principales caractéristiques du site et à la position du fossile d’origine, trouver le site (DNH 7). Crédits: David Strait

Des fossiles supplémentaires récupérés de Drimolen appartiennent à une espèce différente – en fait, un genre différent de l’homme ancien tout à fait – l’ancêtre humain le plus lourdement construit et le plus robuste Paranthropus robustus, connue pour se produire également sur plusieurs sites de grottes à proximité préservant des fossiles du même âge géologique. Une troisième espèce distincte, Australopithecus sediba, est connue à partir des dépôts vieux de deux millions d’années d’un ancien site de grotte pratiquement en bas de la route de Drimolen.

«Contrairement à la situation actuelle, où nous sommes la seule espèce humaine, il y a deux millions d’années, notre ancêtre direct n’était pas seul», a déclaré Andy Herries, directeur de projet et chercheur principal de l’Université de La Trobe en Australie.

Gary Schwartz, paléoanthropologue et associé de recherche à l’Institut des origines humaines de l’ASU, a participé aux fouilles et à la récupération du nouveau crâne et, en tant qu’expert de l’évolution de la croissance et du développement, poursuit son travail avec l’équipe de recherche pour analyser les nombreux spécimens de nourrissons et de juvéniles trouvés sur le site.

« Ce qui est vraiment excitant, c’est la découverte que pendant cette même tranche de temps étroite, il y a environ deux millions d’années, il y avait trois types très différents d’ancêtres humains anciens parcourant le même petit paysage », a déclaré Schwartz.

« Nous ne savons pas encore s’ils ont interagi directement, mais leur présence soulève la possibilité que ces anciens humains fossiles aient développé des stratégies pour diviser le paysage et ses ressources d’une manière ou d’une autre pour leur permettre de vivre dans une telle proximité. » Schwartz est également professeur agrégé à l’École de l’évolution humaine et du changement social.

La capacité de dater les dépôts de grottes anciennes de Drimolen avec un tel degré de précision, en utilisant une gamme de différentes techniques de datation, a permis à l’équipe d’aborder d’importantes questions plus larges sur l’évolution humaine dans cette région de l’Afrique.

Le co-auteur de l’article, Justin Adams, de l’Université Monash (Australie), est un spécialiste de la reconstruction des paléohabitats à partir des animaux préservés dans les sites fossiles, a déclaré que la découverte nous permet désormais de déterminer quel rôle change les habitats, les ressources et les adaptations biologiques uniques des premiers l’homo erectus peut avoir joué dans l’extinction éventuelle de Australopithecus sediba en Afrique du sud.

«La découverte des premiers l’homo erectus marque une étape importante pour le patrimoine fossile sud-africain », déclare Stephanie Baker, codirectrice du projet et doctorante à l’Université de Johannesburg.

Le travail sur le terrain se poursuivra à Drimolen, élargissant les fouilles pour inclure des éléments encore plus anciens de la grotte et pour donner un aperçu plus approfondi des forces qui façonnent l’évolution humaine dans cette partie du continent africain.

UNIVERSITÉ DE L’ÉTAT D’ARIZONA

Image d’en-tête – Homo erectus cranium de Dimolen, Afrique du Sud. Crédit: Angeline Leece.

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