Les principaux républicains veulent envoyer à la Chine la facture des coûts de la pandémie de coronavirus

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Les principaux législateurs souhaitent que le président Trump annule la dette américaine de plus de 1 billion de dollars envers la Chine et incite les entreprises à délocaliser leurs chaînes d’approvisionnement de produits médicaux aux États-Unis. Cette semaine, le procureur général républicain du Missouri a poursuivi les autorités chinoises devant un tribunal fédéral, cherchant à récupérer des milliards de dollars en dépenses pour les soins en cas de pandémie et les secours économiques. Le procureur général du Mississippi, également républicain, a déclaré qu’elle avait l’intention de faire de même.

Plusieurs des mesures punitives proposées se heurtent à des obstacles importants et, si elles étaient adoptées, entraîneraient probablement des coûts élevés pour les États-Unis, indépendamment des avantages qui pourraient en être retirés. Mais la campagne républicaine vise à capitaliser sur la méfiance croissante du public envers la Chine et à attirer l’attention des électeurs sur la responsabilité présumée de Pékin dans l’aggravation de la récession, plutôt que sur la critique de la réponse du président à la pandémie. Au cours des deux derniers mois, le Congrès a approuvé près de 3 000 milliards de dollars de nouvelles dépenses pour lutter contre les retombées du virus, un chiffre qui n’inclut pas le bilan financier des États et des villes.

Le sénateur Lindsey O. Graham (R-S.C.), Un proche allié de la Maison Blanche, est l’un des critiques les plus bruyants de la Chine. Lors de récentes apparitions télévisées, le président de la commission judiciaire du Sénat a appelé à l’annulation de la dette américaine avec la Chine, à la mise en place d’un « tarif pandémique » sur les produits chinois et à l’imposition de sanctions non spécifiées aux autorités chinoises.

« La Chine doit payer », a déclaré Graham à Fox News plus tôt cette semaine, accusant le gouvernement de Pékin de « négligence grossière et de tromperie délibérée » dans sa gestion de l’épidémie.

Alors que les autorités chinoises n’enverront certainement pas de chèque aux États-Unis, selon les analystes, les demandes croissantes pourraient mettre le président et le monde des affaires dans une position difficile. Les efforts visant à blâmer la Chine pour la pandémie pourraient également aggraver les relations entre Washington et Pékin.

L’opinion publique envers la Chine est devenue fortement négative: 66% des Américains ont une opinion défavorable du pays, contre 47% au printemps 2017, selon le Pew Research Center. Le sentiment républicain est particulièrement défavorable, avec 72% rapportant une opinion défavorable.

Pour Trump – qui mélange la critique des pratiques commerciales de la Chine avec les louanges somptueuses du président chinois Xi Jinping – s’incliner devant les voix anti-chinoises de son parti comporte des risques. Une rupture ouverte des relations avec Pékin pourrait inciter les autorités chinoises à abandonner les achats de produits agricoles américains requis par l’accord commercial du président avec la Chine, une priorité de la Maison Blanche un peu plus de six mois avant le jour du scrutin.

Le monde des affaires, quant à lui, s’inquiète des appels à un déracinement en gros des réseaux d’approvisionnement établis de longue date en Chine, mais ne veut pas se retrouver dans un différend public avec les critiques chinois à la Maison Blanche.

Les États-Unis dépendent également de la Chine pour de nombreux produits pharmaceutiques et autres fournitures médicales, ce qui complique encore toute confrontation potentielle. Jusqu’à présent, l’administration a parlé durement avec la Chine sans s’engager sur des propositions spécifiques.

« Personne n’a été aussi dur avec la Chine que moi », s’est vanté le président mardi. « … J’ai été très dur. »

Ceux qui veulent qu’il devienne plus dur se sont concentrés sur les près de 1,1 billion de dollars que les États-Unis doivent à la Chine. Graham a récemment déclaré qu’il voulait commencer « à annuler une dette que nous devons à la Chine, car ils devraient nous payer, pas nous payer la Chine ».

La proposition fait plaisir à la télévision par câble. Mais il serait presque impossible à mettre en œuvre.

La dette américaine n’est pas un prêt que Washington peut refuser de rembourser. La Chine détient plus de 1 billion de dollars de titres du Trésor qu’elle a achetés sur le marché libre. Ces titres portent la promesse de remboursement du gouvernement américain et sont une pierre angulaire du système financier mondial.

Les acheteurs d’obligations du Trésor américain prêtent essentiellement de l’argent au gouvernement fédéral en échange de paiements d’intérêts périodiques jusqu’à ce que leurs titres arrivent à échéance et soient remboursés.

Un refus de l’administration d’honorer les obligations détenues par les institutions chinoises perturberait également les échanges sur le marché du Trésor de 17 billions de dollars et la hausse des marchés boursiers. Tout défaut sélectif entraînerait probablement une augmentation des coûts d’emprunt du gouvernement – tout comme ses besoins d’emprunt annuels quadruplent par rapport à l’année dernière.

« Toute tentative de défaut sélectif nuirait au statut de valeur refuge de tous les titres du Trésor américain, car cela créerait un précédent pour le gouvernement américain étant en mesure de se retirer de ses obligations de dette », a déclaré Eswar Prasad, ancien chef de la le bureau Chine du Fonds monétaire international. «Cela pourrait réduire la demande de bons du Trésor et rendre plus difficile pour le Trésor américain de garantir le financement des gros montants de dette qu’il devra émettre dans les mois et les années à venir.»

Il y aurait également des difficultés pratiques à mettre en œuvre une stratégie d’annulation de la dette. Le gouvernement chinois ne resterait guère inactif pendant que les politiciens américains débattaient de la perte de valeur de ses Treasurys. Les autorités chinoises pourraient commencer à vendre leurs avoirs avant que Washington n’agisse et pourraient riposter par d’autres moyens, par exemple en imposant un embargo sur les matières critiques que les États-Unis achètent aux usines chinoises.

«C’est un acte de guerre financière. Ne nous faisons pas d’illusions », a déclaré Patrick Chovanec, conseiller économique pour Silvercrest Asset Management Group.

Le bureau de Graham n’a pas répondu à une demande de commentaires.

Les relations entre Washington et Pékin, déjà brutes après deux ans de conflit commercial, se sont détériorées au milieu de la pandémie. Les responsables chinois ont été contrariés par les références publiques occasionnelles du président au «virus de Wuhan», tandis que les responsables américains se sont hérissés d’une campagne de propagande chinoise qui a blâmé l’armée américaine pour la maladie.

«Cela rend beaucoup plus difficile d’avoir le niveau de coordination entre les deux gouvernements sur les questions économiques et de santé dont le monde a besoin de la part des deux nations les plus grandes et les plus puissantes», a déclaré Myron Brilliant, vice-président exécutif de la Chambre de commerce des États-Unis.

Le sénateur Tom Cotton (R-Ark.), Qui dit qu’une dissimulation chinoise a permis au virus de se propager, a proposé d’imposer des sanctions aux responsables chinois et a introduit une législation permettant aux citoyens américains de poursuivre la Chine pour dommages pandémiques.

Le projet de loi sur le coton – et la version de la Chambre présentée par le représentant Dan Crenshaw (R-Tex.) – lèveraient l’immunité souveraine qui interdit la plupart des poursuites contre les gouvernements étrangers. Le sénateur Josh Hawley (R-Mo.) A présenté une loi similaire.

Le procureur général du Missouri, Eric Schmitt (R), n’attend pas une action du Congrès. Plus tôt cette semaine, il a poursuivi le gouvernement chinois devant le tribunal de district américain du Missouri, réclamant des «milliards de dollars» de dommages et intérêts pour le bilan médical et économique du coronavirus.

« Une campagne épouvantable de tromperie, de dissimulation, de méfaits et d’inaction de la part des autorités chinoises a déclenché cette pandémie », a affirmé l’État dans des documents judiciaires.

Schmitt a également nommé le Parti communiste chinois comme accusé, dans le but de contourner l’interdiction de poursuivre un gouvernement étranger. Julian Ku, professeur de droit constitutionnel à la Hofstra Law School, a déclaré que les tribunaux américains ne se sont jamais prononcés sur la question de la toute-puissante responsabilité du PCC dans les actions du gouvernement chinois.

Mais il a déclaré que si l’affaire pouvait «embarrasser» les autorités chinoises, il est peu probable qu’elle fasse beaucoup plus.

« C’est un cas très difficile », a déclaré Ku. «En général, les gouvernements étrangers ne peuvent pas être traînés devant les tribunaux américains.»

Les demandes de punir la Chine surviennent alors que l’administration reste divisée entre les partisans de la ligne dure tels que Peter Navarro, un assistant de la Maison Blanche, et des responsables qui s’inquiètent de l’impact d’une ligne plus dure sur les marchés financiers, notamment le secrétaire au Trésor Steven Mnuchin et Larry Kudlow, directeur du Conseil économique national.

Michael Pillsbury, un expert chinois à l’Institut Hudson, a déclaré que le président n’était pas prêt pour une réorientation spectaculaire de sa politique vers Pékin. Pour l’instant, a-t-il déclaré, Trump se contente d’attendre les résultats d’une enquête interne sur le rôle de la Chine dans le virus.

« Il n’est pas encore temps pour les super-faucons de prendre le relais de l’approche commerciale du président, même s’il se dit » mécontent « de la Chine », a déclaré Pillsbury.

La Maison Blanche a refusé de commenter les différentes propositions républicaines.

Jusqu’à présent, les efforts anti-Chine semblent largement symboliques. Mais certains républicains de la Chambre discutent d’une éventuelle législation exigeant que le Government Accountability Office évalue formellement la responsabilité financière de la Chine pour les coûts liés à la pandémie aux États-Unis, a déclaré Derek Scissors, analyste chinois à l’American Enterprise Institute.

Une estimation des coûts GAO pourrait devenir la base d’un nouveau prélèvement sur les produits chinois entrant dans le pays, une décision reconnue par Scissors impliquerait des coûts pour les États-Unis ainsi que pour la Chine.

L’objectif serait «d’informer les décideurs américains du montant que la Chine a vissé avec nous, et non de prétendre que la Chine va nous payer», a-t-il déclaré. « Pour le moment, nous ne faisons que battre dans le noir. »

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