Les oxymètres de pouls sont très demandés.

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Un oxymètre de pouls sur l'index d'une personne.
Sandrine Mulas / Reuters

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De tout le grand nombre de choses que nous voulons en ce moment et que nous ne pouvons pas avoir, je parie que peut-être le sommet de la liste est: l’information. Il y a un énorme fossé entre ce que nous voulons savoir sur le coronavirus – combien de temps durera-t-il, comment le traiter au mieux, comment éviter de le contracter, que faire si nous commençons à nous sentir malades, quand savez-vous pour aller à l’hôpital – et ce que nous savons réellement. Ce manque d’informations, couplé à une grande cuillerée de peur, rend tout ce qui semble vous dire comment survivre au virus extrêmement alléchant.

Lundi, le New York Times a publié un article d’opinion d’un pneumologue sur ce qui rend le virus si dangereux et ce qui pourrait être fait pour le rendre moins dangereux. Son auteur, Richard Levitan, a quitté la sécurité relative du New Hampshire pour passer 10 jours à soigner des patients à l’épicentre de l’épidémie à New York et à apprendre ce qu’il pouvait pour lutter contre le virus. Pendant ce temps, son cerveau expert en pneumologie a remarqué quelque chose d’étrange: de nombreux patients qui avaient des cas graves ne semblaient pas aussi visiblement en détresse que ce à quoi s’attendent les médecins, même si leurs poumons étaient compromis et leurs niveaux d’oxygène décimés.

Comme l’écrit Levitan:

Une grande majorité des patients atteints de pneumonie Covid que j’ai rencontrés avaient une saturation en oxygène remarquablement faible au triage – apparemment incompatible avec la vie – mais ils utilisaient leurs téléphones portables pendant que nous les mettions sur des moniteurs. Bien qu’ils respiraient rapidement, ils avaient une détresse apparente relativement minime, malgré des niveaux d’oxygène dangereusement bas et une terrible pneumonie aux rayons X de la poitrine.

La pièce de Levitan décrit les conséquences effrayantes d’un corps pauvre en oxygène mais pas sentiment comme il est pauvre en oxygène. Il écrit que parce que ces patients se sentent souvent relativement bien, ils ne sont pas traités assez tôt. En conséquence, leurs poumons subissent des dommages plus importants et les patients ont besoin de soins plus invasifs et intensifs, souvent associés à une probabilité de survie plus faible. C’est une chose effrayante à apprendre pendant une pandémie dans laquelle la sagesse commune est devenue que quiconque peut rester à la maison aussi longtemps qu’il le peut, afin de ne pas submerger les hôpitaux. Heureusement, Levitan a également un remède potentiel à ce problème:

Il existe un moyen d’identifier plus de patients atteints de pneumonie à Covid plus tôt et de les traiter plus efficacement – et cela ne nécessiterait pas d’attendre un test de coronavirus dans un hôpital ou un cabinet médical. Il nécessite la détection précoce de l’hypoxie silencieuse grâce à un dispositif médical commun qui peut être acheté sans ordonnance dans la plupart des pharmacies: un oxymètre de pouls.

Un oxymètre de pouls est un petit appareil qui, une fois accroché à votre doigt, peut vous donner une lecture de votre niveau d’oxygène. (Pour la plupart des personnes en bonne santé, les niveaux d’oxygène se situent entre 94 et 100 pour cent lorsqu’ils sont éveillés, les médecins s’inquiétant lorsqu’ils tombent en dessous de 90 pour cent. Levitan écrit que dans son hôpital de New York, il a traité les patients COVID avec des niveaux d’oxygène aussi bas que 50 pour cent.) Peut-être que les oxymètres de pouls étaient disponibles à l’achat sans ordonnance dans la plupart des pharmacies lorsque Levitan rédigeait son article. Mais depuis sa publication, ils sont devenus très difficiles à trouver – ils ont été vendus dans la plupart des pharmacies lorsque j’ai vérifié mardi après-midi, et sur Amazon, ceux qui sont en fait bien évalués ont également été vendus. (Ceux qui ne sont pas bien évalués ne sont probablement pas approuvés par la Food and Drug Administration et, selon cette étude, ne valent pas votre temps.)

Faire connaître l’utilité de ces appareils signifie que pour l’instant, ils ont disparu de la plupart des utilisateurs saisir.

La pièce de Levitan n’était pas la première fois que les oxymètres de pouls étaient présentés comme étant utiles pour les personnes aux prises avec COVID-19. Jessica Lustig, rédactrice en chef adjointe du New York Times Magazine, a mentionné le dispositif dans son essai de mars viral sur les soins à donner à son mari pendant la maladie à la maison. (Le sien a été «amené par un ami de la pharmacie sur les conseils du médecin.») Après s’être remis de COVID-19, Andy Cohen de Bravo les a également recommandés en mars, comme un outil essentiel pour quiconque s’inquiète du virus. Et comme Quartz l’a signalé début avril, l’intérêt pour les oxymètres est élevé depuis que le premier cas de coronavirus a été signalé aux États-Unis en janvier – la demande a augmenté de plus de 500% cette semaine-là.

Mais la pièce de Levitan est plus directe sur leur utilité. Il conclut en faisant valoir que tous ceux qui ont de la toux et de la fièvre – qu’ils aient été testés positifs, négatifs ou pas du tout – devraient se surveiller avec ces appareils pendant deux semaines. La recommandation a ajouté de l’allure en venant d’un médecin et, plus encore, d’un spécialiste des poumons. Ça fait presque fou, après avoir fini le morceau, ne pas penser à se procurer un oxymètre de pouls le plus rapidement possible – il donne l’impression que ces outils pourraient être un raccourci pour nous aider à trouver une meilleure façon de trier nos hôpitaux débordés. Et pourtant, dans une tournure cruelle, Levitan faisant passer le mot sur l’utilité de ces appareils signifie que pour l’instant, ils ont disparu de la plupart des gens.

En tant que personne qui n’a pas encore acheté d’oxymètre de pouls moi-même, j’étais curieux de savoir à quel point je devrais travailler dur pour en acheter un. J’étais également curieux de savoir ce que la précipitation sur eux pourrait signifier. S’agit-il d’une autre situation de masque N95, où le public conscient de l’utilité supposée de quelque chose finit par les éloigner des personnes qui en ont le plus besoin? J’ai envoyé un courriel à Levitan pour lui demander, et sa réponse était rassurante: «Il n’y a pas de concurrence entre les hôpitaux et les appareils à domicile; nous en utilisons différents qui sont beaucoup plus chers, branchés sur des moniteurs cardiaques, etc. », m’a-t-il écrit. Ses autres commentaires indiquent clairement que ses conseils sont une suggestion à long terme, pas immédiate:

Cette pandémie ne va probablement pas disparaître cet hiver… peut-être quelque chose que nous luttons depuis plusieurs années – les oxymètres de pouls devraient être comme un thermomètre dans votre maison; des informations précieuses sur lesquelles vous contactez votre médecin pour prendre une décision quant au besoin d’évaluation et de traitement.

Cela me semble logique. Dans l’article de Levitan’s Times, il ne prétend pas offrir de conseils spécifiques sur ce qu’il faut faire avec les informations que votre oxymètre vous dit – il n’y a pas de pourcentage de lecture qu’il offre comme numéro auquel vous devez enregistrer votre alarme, ou décidez d’appeler votre médecin lorsque vous n’auriez pas autrement. C’est parce que les médecins doivent encore comprendre cela. Ce qui signifie que même si vous avez COVID-19 et un oxymètre de pouls, vous devrez toujours parler à votre médecin de la façon de l’utiliser. En d’autres termes, c’est toujours le médecin, pas l’oxymètre de pouls, qui va vous aider à traverser cela.

J’ai également demandé à Jeremy Faust, un médecin urgentiste et contributeur de Slate, ce qu’il pensait de la pièce et de la course sur les oxymètres de pouls. Il a dit:

Tous les dispositifs médicaux fournissent des informations qui ne sont pas si faciles à interpréter. Je le constate chaque fois qu’un membre de ma famille veut que je regarde les résultats de ses analyses de sang de routine. Ils voient toutes ces valeurs «d’alerte» et anormales, et ils sont inquiets. Mais ils sont pour la plupart dénués de sens. On peut en dire autant des appareils qui mesurent notre physiologie. Pour chaque histoire douteuse d’une montre intelligente qui capture un rythme cardiaque anormal, il y a un nombre incalculable de fausses alarmes, ce qui entraîne des visites inutiles au cabinet du médecin et aux urgences.

Les oxymètres de pouls pourraient être un excellent outil pour COVID-19. Mais seulement si vous avez été diagnostiqué ou si vous pensez vraiment l’avoir. Même alors, une faible lecture d’oxygène peut être significative ou vide de sens.

En d’autres termes, comme tant d’autres, le rôle possible des oxymètres de pouls n’est pas encore clair – y compris comment les médecins peuvent exactement les utiliser pour mieux servir les patients, puis comment les médecins peuvent aider les personnes à domicile à les utiliser. Ce qui signifie que si vous avez un oxymètre de pouls, tant mieux. Si vous ne le faites pas pour le moment, c’est aussi bien: appeler votre médecin si vous êtes malade restera votre première ligne de défense. Il semble probable qu’au cours des prochaines années, ils deviendront des articles ménagers. Mais cela ne veut pas dire que c’est la outil essentiel qui vous permettra de passer au travers. Cela signifie simplement que, comme tout le reste, nous sommes toujours en train de le comprendre.

Pour plus de couverture de COVID-19, écoutez What Next de mercredi.

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