La réouverture rapide des États pourrait entraîner davantage de cas de coronavirus et de décès, avertissent les experts

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Alors que plusieurs États – dont la Caroline du Sud, le Tennessee et la Floride – se précipitent pour rouvrir des entreprises, l’assouplissement soudain des restrictions fournira de nouvelles cibles pour le coronavirus qui a maintenu les États-Unis largement fermés, selon les experts, les modèles mathématiques et les règles de base qui régissent les maladies infectieuses.

«Le calcul est malheureusement assez simple. Il ne s’agit pas de savoir si les infections augmenteront, mais de combien », a déclaré Jeffrey Shaman, épidémiologiste de premier plan à l’Université Columbia.

Fermer l’Amérique a été difficile. Mais il est venu avec une instruction simple: tout le monde reste à la maison.

Il n’y a pas de réponses faciles pour la phase suivante, en particulier avec un manque continu de tests, de recherche de contacts et de conseils détaillés des agences fédérales de la santé, ont déclaré des experts en maladies. Au lieu de cela, chaque État mènera sa propre expérience improvisée avec des milliers de vies en jeu.

Bon nombre des premières réouvertures seront probablement des affaires confuses, chaotiques et risquées – en particulier pour les États qui redémarrent leur économie avant que la plupart des experts en maladies infectieuses et certains maires et résidents ne croient que cela est sans danger.

Le gouverneur de la Caroline du Sud a publié cette semaine un décret portant sur la réouverture des grands magasins et des détaillants auparavant considérés comme non essentiels. Le gouverneur du Tennessee a déclaré qu’il prévoyait de permettre à la plupart des entreprises de rouvrir une fois que sa commande « plus sûr à la maison » expirerait la semaine prochaine. Les gouverneurs du Mississippi et de l’Ohio ont dit la même chose.

Certains de ces mêmes États ont encore du mal à contenir les épidémies.

Dans l’Ohio, où les entreprises devraient rouvrir d’ici la semaine prochaine, une prison est devenue l’une des flambées les plus inquiétantes du pays, avec plus de 2 000 détenus testés positifs. Dans le Dakota du Sud, plus de 700 infections ont fermé une usine de conditionnement de viande Smithfield Foods. Et parce que le Dakota du Sud reste l’un des rares États sans ordre de séjour à domicile, une entreprise a déclaré qu’elle prévoyait d’aller de l’avant samedi avec une course automobile attirant 700 spectateurs.

La Géorgie, selon certains modèles, est l’un des derniers États à rouvrir. L’État a fait plus de 830 morts sur 19. Il a testé moins de 1% de ses résidents – faible par rapport aux autres États et au taux national. Et le nombre limité de tests jusqu’à présent montre un taux élevé de positifs à 23%.

Lundi, le gouverneur de Géorgie, Brian Kemp (R), a expliqué sa décision de rouvrir les salons de bronzage, les salons de coiffure, les salons de massage et les salles de bowling, en déclarant: « Je vois l’impact terrible de Covid-19 sur la santé publique ainsi que le portefeuille. » Kemp a déclaré qu’il exhorterait les entreprises à prendre des précautions, telles que le dépistage des fièvres, l’espacement des postes de travail et le port de gants et de masques «si approprié».

Ces derniers jours, d’autres gouverneurs ont défendu leurs décisions de rouvrir rapidement comme une nécessité économique, un exercice des droits des États et une question de liberté.

« Ce que j’ai vu à travers le pays, c’est que tant de gens renoncent à leurs libertés pour un peu de sécurité, et ils n’ont pas à le faire », a déclaré la gouverneure du Dakota du Sud, Kristi L. Noem (R).

« Nous ne pouvons pas attendre qu’il y ait un remède à cela », a déclaré le gouverneur du Mississippi, Tate Reeves (R), qui prévoit de rouvrir certaines entreprises après l’expiration d’une commande de maintien à domicile lundi. « Nous ne pouvons pas attendre que chaque personne puisse être testée chaque jour pour ouvrir notre économie. »

Mais même les États qui progressent plus lentement, comme le Massachusetts et la Californie, devront accompagner leurs résidents dans l’expérience à venir avec des pressions et des voix concurrentes menaçant de noyer les instructions de santé publique.

« En tant que pays, nous ne sommes pas préparés non seulement sur le plan logistique mais aussi mental pour cette prochaine phase », a déclaré Michael T. Osterholm, expert en maladies infectieuses à l’Université du Minnesota. Il craint que la plupart des Américains ne comprennent pas les longs mois difficiles auxquels ils sont confrontés et la probabilité de poussées répétées du virus.

«Pendant un certain temps, on a dit aux gens que tout ce dont nous avons besoin est de dépasser le pic. Ensuite, ils ont commencé à entendre tout ce dont nous avons besoin, c’est de tester. Pendant ce temps, le président ne cesse de dire à tout le monde que les choses vont rouvrir dans quelques semaines », a déclaré Osterholm. «La façon dont vous préparez les gens pour un sprint et un marathon est très différente. En tant que pays, nous ne sommes absolument pas préparés au marathon à venir. »

Rebonds inévitables

C’est le problème central: la grande majorité des Américains ne sont toujours pas infectés, ce qui les rend comme du petit bois sec sur un sol forestier. À moins d’un vaccin ou d’un traitement, le virus continuera de brûler jusqu’à ce qu’il manque de carburant.

« L’astuce consiste à garder cette brûlure à un rythme contrôlé », a déclaré Osterholm. «Nous nous sommes tellement concentrés sur la façon dont nous mourons du virus que nous ne nous sommes pas suffisamment concentrés sur la façon de vivre avec le virus.»

Les modèles épidémiologiques suggèrent que la meilleure stratégie pour maîtriser le taux de brûlure consiste à réduire le nombre d’infections aussi bas que possible avant de rétablir l’activité économique. Cela donnerait alors le temps de réagir si les cas éclatent.

La dévastation économique qui en résulterait est importante. Mais ces mêmes modèles suggèrent que l’ouverture augmente prématurément la probabilité que les communautés devront fermer leurs portes une fois que les infections atteindront un certain niveau, créant ainsi plusieurs cycles d’ouverture / fermeture. Pour ajouter à ces préoccupations, le directeur des Centers for Disease Control and Prevention a déclaré lundi qu’une deuxième vague d’infections l’hiver prochain serait encore plus dévastatrice car elle coïnciderait avec la saison de la grippe.

Il n’existe pas de protocole simple et unique pour rouvrir l’économie, a déclaré David Rubin, directeur de PolicyLab au Children’s’s Hospital de Philadelphie. Rubin élabore un modèle pour prévoir comment la réouverture de 260 grands comtés américains le 15 mai se produirait si les résidents ne maintenaient que la moitié des mesures de distanciation sociale actuellement en place.

Selon Rubin, la bonne nouvelle est que les villes de taille modeste et relativement dispersées auront probablement de la place pour faire des ajustements. Mais si les restrictions se relâchent trop, New York et des villes tout aussi denses verront rapidement une nouvelle augmentation des infections.

« Cela revient très vite, et les pics sont beaucoup plus élevés que ce que vous voyez en ce moment », a déclaré Rubin. «C’était décevant. J’étais plus optimiste avant de faire nos modèles. »

C’est pourquoi les épidémiologistes mettent en garde les chefs d’État vers la réouverture avec des étapes hésitantes et échelonnées.

La science difficile de la réouverture

La science nouvellement émergente illustre à quel point ces étapes peuvent être compliquées et lourdes.

Les restaurants au restaurant sont un secteur que le président Trump et certains gouverneurs ont mentionné à plusieurs reprises. Pour rouvrir, les propriétaires devront peut-être repenser non seulement la façon dont les convives sont assis ensemble et la façon dont les aliments sont servis, mais aussi la façon dont les systèmes de ventilation et le flux d’air autour des convives peuvent avoir besoin d’être réoutillés.

Une étude de cas récente – publiée par le CDC – a examiné comment un seul client a infecté neuf autres personnes dans un restaurant climatisé en Chine. La personne infectée, une femme à la retraite de 63 ans, n’a commencé à faire de la fièvre et à tousser qu’après son déjeuner le 24 janvier au restaurant de Guangzhou. Mais au cours des deux semaines suivantes, il est devenu évident que le virus s’était propagé à quatre convives à sa table et à cinq personnes assises à des tables adjacentes à environ trois pieds de distance.

Les chercheurs qui étudient la disposition des sièges pensent qu’une unité de climatisation propulse de minuscules gouttelettes virales sur des distances qui sont normalement sûres entre les tables.

«Pour éviter la propagation du virus dans les restaurants, nous recommandons d’augmenter la distance entre les tables et d’améliorer la ventilation», ont conclu les chercheurs.

Donald Milton, professeur de santé environnementale à l’École de santé publique de l’Université du Maryland, a déclaré que le restaurant semblait avoir une unité de climatisation populaire en Chine – et de plus en plus utilisée aux États-Unis – qui recircule l’air réchauffé ou refroidi, avec pas d’admission ou de filtration d’air.

Milton a déclaré que les mesures pour rendre une telle situation sûre comprendraient un ventilateur de plafond associé à une meilleure filtration de l’air et des lampes ultraviolettes qui tuent les germes. Mais il a noté que ces mesures devraient être conçues pour convenir à des établissements spécifiques.

Les études qui ont émergé la semaine dernière changent également la compréhension des scientifiques sur la façon dont le virus se propage, ce qui rendra les efforts pour rouvrir la société encore plus difficiles.

De plus en plus de preuves suggèrent que le virus est plus contagieux chez les personnes avant qu’elles ne fassent de la fièvre ou ne sentent même un chatouillement dans la gorge. Cela suggère que des épandeurs silencieux sement de nouveaux cas.

Lorsque le syndrome respiratoire aigu sévère (SRAS) – le cousin de ce nouveau coronavirus – est apparu en 2002, les pays asiatiques ont pu l’arrêter parce que les gens sont tombés physiquement malades à peu près en même temps qu’ils sont devenus contagieux. Cela a rendu beaucoup plus facile l’isolement et la prévention de la propagation des maladies.

Une étude publiée dans la revue Nature Medicine la semaine dernière a estimé que les personnes infectées par le nouveau coronavirus sont contagieuses près de deux jours et demi avant l’apparition des symptômes – et que le pic de contagiosité se produit environ 17 heures avant que les gens ne se sentent malades. Dans un échantillon de patients chinois, l’étude a estimé que 44% des cas se sont propagés d’une personne à l’autre avant l’apparition des symptômes.

Une étude de la population islandaise a révélé que 43% des personnes testées positives ne présentaient aucun symptôme au moment du test. Et une récente étude du New England Journal of Medicine sur 210 femmes enceintes à New York a révélé que 14% des tests étaient positifs mais ne présentaient aucun symptôme.

Avertissements de l’étranger

Des signes d’alerte émergent également de l’étranger.

Pendant des mois, Singapour a servi d’exemple, avec sa réponse à la pandémie louée et émulée dans le monde entier. Malgré sa proximité avec la Chine et les premiers cas, Singapour a utilisé des tests massifs et un suivi des contacts pour maintenir sa courbe de maladie plate. Il a même déployé des policiers pour retracer les mouvements des gens avec des images de caméras de sécurité et des enregistrements de cartes de crédit.

Ces efforts minutieux ont gardé les écoles et les entreprises ouvertes et son économie à flot – jusqu’à ce mois-ci, lorsque le virus a trouvé et exploité un point faible: les travailleurs migrants à bas salaires vivant dans des dortoirs densément occupés.

«Il suffit de quelques personnes pour baisser la garde et le virus passera», a déclaré le Premier ministre Lee Hsien Loong, qui a supplié les citoyens de maintenir la discipline.

Le nombre quotidien de nouveaux cas est passé de 200 le mois dernier à 1 426 lundi. Ces derniers jours, le gouvernement a fermé des écoles, rendu obligatoire le masquage et contraint des centaines de milliers de travailleurs migrants à la quarantaine.

« Ce qui m’inquiète en regardant Singapour, c’est la capacité dont ils disposent en matière de tests et de recherche de contacts par rapport aux États-Unis et pourtant depuis des mois dans la pandémie, même ils doivent devenir plus restrictifs », a déclaré Tom Inglesby, directeur du Johns Hopkins Center for Sécurité sanitaire. « Pendant ce temps, nous en Amérique n’avons nulle part près de ces tests et de traçage, mais tout ce dont nous parlons est de desserrer nos restrictions. »

Le besoin de systèmes d’alerte

Compte tenu des dangers liés à la réouverture, ce dont les États ont désespérément besoin, c’est d’un système d’alerte et d’un outil de suppression pour empêcher que les infections ne se reproduisent dans les sommets meurtriers que les États-Unis ont connus en mars et avril.

Mais les États se lancent dans leurs expériences sans les deux outils déployés par presque tous les autres pays avancés: les tests massifs et la recherche des contacts.

Les gouverneurs – républicains et démocrates – de la Virginie à Washington en Ohio continuent de plaider pour que les autorités fédérales corrigent les pénuries d’écouvillons, de réactifs chimiques et de kits de test, un problème d’approvisionnement national qu’ils ne peuvent résoudre de manière indépendante.

De même, les services de santé locaux, décimés par des décennies de coupes budgétaires, manquent d’argent et des centaines de milliers de travailleurs nécessaires pour retrouver et mettre en quarantaine tous ceux qui entrent en contact avec des personnes infectées.

En poussant la responsabilité de la réponse à la pandémie et en rouvrant sur les États, les experts ont déclaré que Trump s’est libéré pour jouer le rôle de critique en chef. Déjà, il reproche aux gouverneurs de ne pas rouvrir immédiatement, mais si les cas augmentent de manière incontrôlable, il peut critiquer les dirigeants des États pour avoir rouvert trop tôt ou mal géré.

« Ce pourrait être une stratégie politique intelligente et efficace, mais cela laisse notre pays sans aucun moyen de se sortir du gâchis actuel », a déclaré Jeremy Konyndyk, qui était en charge de l’aide aux États-Unis en cas de catastrophe à l’étranger sous l’administration Obama.

Dans le Maryland, la femme du gouverneur républicain Larry Hogan – qui est née en Corée du Sud – a conclu un accord pour acheter 500 000 tests en Corée du Sud. Hogan a déclaré cette semaine qu’il s’était tourné vers l’aide d’un gouvernement étranger plutôt que du gouvernement fédéral après que Trump «ait clairement indiqué à maintes reprises» que les États «devaient sortir et le faire nous-mêmes».

Dans le Massachusetts, les dirigeants des États se sont associés à un organisme à but non lucratif qui travaille principalement dans le monde en développement pour embaucher et former des traceurs de contact.

Mais de tels efforts, nés du désespoir, n’iront que jusqu’à présent sans intervention et financement fédéraux, disent les experts en santé publique. Même si une poignée d’États trouvent un moyen de consolider les tests et la recherche des contacts, le virus pourrait faire rage dans les États voisins, provoquant des étincelles pouvant déclencher de nouvelles épidémies.

«Le seul outil dont disposent les gouverneurs jusqu’à présent est la répression, car elle prive le feu d’oxygène. La seconde où vous avez laissé tomber cela, le feu retentit », a déclaré Konyndyk, qui a supervisé la réponse du gouvernement américain à Ebola en Afrique de l’Ouest. « Mais jusqu’à ce que vous ayez de l’eau ou du sable, c’est tout ce que vous pouvez faire. Et il reste à voir si nous, en tant que pays, allons trouver un moyen d’obtenir ce seau d’eau pour commencer à éteindre le feu. »

Chris Mooney a contribué à ce rapport.

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