Ce que nous avons appris de la grippe espagnole – et ce que nous n’avons pas

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Il est facile de se sentir piégé dans le présent par COVID-19 – coincé à la maison, préoccupé par les craintes de ce qui va arriver.

Mais comme l’histoire nous le rappelle, ce n’est pas la première fois que nous vivons une pandémie, et il peut être instructif de se tourner vers le passé pour obtenir des conseils.

Les pandémies précédentes, telles que la grippe espagnole de 1918, ont produit des nuances de panique, d’opportunisme politique, de racisme, de xénophobie et de débats étonnamment similaires concernant la santé publique et l’économie, selon l’historienne de l’Université de l’Alberta, Susan Smith.

De graves épidémies avaient également le pouvoir de faire ou défaire des dirigeants politiques. Elle a dit que les politiciens qui réussissaient n’ont ni nié ni retardé. Ils ont transmis des informations précises et opportunes.

«Aux États-Unis, pendant la grippe de 1918, les villes dotées d’un bon leadership, comme Milwaukee, dans le Wisconsin, avaient des taux de maladie beaucoup plus faibles», a déclaré Smith.

Milwaukee a enregistré un peu plus de 291 décès supplémentaires pour 100 000 habitants, la moitié de celle de nombreuses autres villes, dont Denver, Pittsburgh, San Francisco et Boston.

«Ceux qui mettent la tête dans le sable, contre les besoins de santé publique, c’est là que vous voyez certains des pires problèmes.»

La grippe espagnole a infecté un tiers de la population mondiale, faisant entre 50 et 100 millions de vies, bien plus que ce qui a été tué lors de la Première Guerre mondiale.

Perte de leadership

Une épidémie de peste bubonique dans le quartier chinois de San Francisco au début du XXe siècle est un exemple frappant de mauvaise direction. Il a fallu deux ans au gouverneur de l’époque, Henry Gage, pour admettre l’existence de la peste de peur que cela ne nuise à l’économie. Il a fallu quatre ans pour éradiquer la maladie, après que le gouverneur eut été démis de ses fonctions pour ne pas le prendre au sérieux.

«La leçon historique est que lorsque les dirigeants utilisent des tactiques fortes ou des messages contradictoires et mitigés, ou ne fournissent que des informations limitées, les citoyens hésitent à suivre.

«Une bonne coopération publique reposait sur un message clair du gouvernement et de la santé publique avec des communications fréquentes et honnêtes», a déclaré Smith.

La peste a également montré comment le racisme et la xénophobie ont tendance à accompagner les épidémies. Puisqu’il était considéré comme une maladie chinoise, Chinatown a été mis en quarantaine, mais les citoyens du Caucase étaient libres d’aller et venir.

« Il y avait tout ce mouvement anti-chinois depuis la fin des années 1800, donc il s’inscrit dans les schémas de discrimination existants », a déclaré Smith.

Jeu de blâme

Au cours de la grippe de 1918, les populations autochtones du monde entier ont été plus durement touchées que la plupart, a-t-elle ajouté. Le taux de mortalité parmi les groupes autochtones en Australie, en Nouvelle-Zélande, au Canada et aux États-Unis était quatre fois plus élevé que celui des populations urbaines blanches en raison de la pauvreté et du manque d’accès à l’eau douce et à l’assainissement.

Au Labrador, la grippe a tué près du tiers de la population inuite et a forcé certaines communautés à disparaître.

Les tentatives de bouc émissaire, de blâmer quelqu’un d’autre pour la maladie, accompagnent souvent les pandémies, a déclaré Smith. La grippe espagnole, par exemple, est un «abus de langage complet», du nom de l’Espagne uniquement parce que les journalistes espagnols, non grevés par la censure de l’État, ont été les premiers à rendre compte de sa propagation.

«Dans la Première Guerre mondiale, ils ont en fait blâmé les Allemands pour l’avoir lancé, tout comme aujourd’hui des pays (comme l’Iran) blâment les États-Unis pour l’ingénierie du coronavirus, et certains Américains ont blâmé la Chine (en l’appelant le virus de la Chine ou de Wuhan).

«Les théoriciens du complot promeuvent l’idée que quelqu’un doit avoir créé cela dans un laboratoire. Quand les gens ne savent pas, ils supposent que ce doit être un ennemi. »

Nécessité d’allaiter

Il existe des différences notables entre la grippe espagnole et COVID-19. Personne ne savait ce qu’était un virus en 1918 et les scientifiques ont perdu un temps précieux à essayer d’identifier les bactéries responsables.

«Il y avait un tel optimisme que la« théorie des germes »ou la microbiologie sauverait la situation», mais il s’est avéré être un faux espoir, a déclaré Smith, rappelant que vous ne pouvez jamais faire d’hypothèses hâtives sur le comportement d’une nouvelle maladie.

Comme pour COVID-19, le rôle des soins infirmiers était crucial en 1918. À l’époque comme aujourd’hui, il n’existait ni traitement ni vaccin efficaces. Les infirmières en première ligne ont subi de plein fouet la souffrance et la mort.

« L’élément essentiel, absolument vital, était les soins infirmiers, comme c’est le cas actuellement », a déclaré Smith. «Les médecins recevaient les patients le matin et le soir, ils étaient morts. Ils ne comprennent pas ce qui se passe, puis ils réalisent que c’est la pneumonie qui tue les gens. La clé était de réduire la fièvre, de faire entrer des liquides dans le patient et de faire face à la détresse respiratoire. »

Seconde vague

Selon Stephanie Yanow, experte en santé publique à l’U of A, la grippe espagnole nous a également appris que les virus viennent par vagues. La deuxième vague de l’automne 1918 a été beaucoup plus meurtrière que la première du printemps précédent, car un grand nombre de soldats sont rentrés de guerre, se répandant largement alors que les gens se rassemblaient pour célébrer la victoire.

Au Canada, la pandémie s’est rapidement déplacée vers l’ouest, dévastant les communautés au milieu d’une grave pénurie de médecins. Au total, 50 000 personnes sont mortes au Canada, dont 4 000 en Alberta.

À l’U of A, la deuxième vague de la pandémie a frappé juste au moment où les étudiants entamaient un nouveau trimestre, beaucoup venant de rentrer du front. En octobre, l’université a été «dissoute» pour soigner les malades et prévenir de nouvelles infections. Une troisième vague a frappé l’hiver suivant.

« Ce fut l’une de nos premières expériences d’une maladie à une telle échelle mondiale, en particulier dans le contexte de la guerre et de ce mouvement massif de populations porteuses de la maladie vers tous ces endroits éloignés », a déclaré Yanow.

Une des raisons pour lesquelles l’Amérique a peut-être été lente à reprendre ces leçons de 1918 est que ceux qui l’ont vécu étaient déterminés à oublier, a déclaré Smith. Après la dévastation de la guerre, les gens ont préféré célébrer la victoire et mettre la pandémie derrière eux.

« Les épidémies arrivent très vite et c’est très effrayant », a déclaré Smith. «Tout le monde a ce sentiment de choc. Avant la guerre, les gens avaient l’impression d’avoir vécu à une époque d’innocence, et cela a été arraché à eux, d’abord par la guerre, puis par la pandémie. »

En revanche, les protocoles de lutte contre la pandémie du Canada – toujours pour la plupart observés aujourd’hui – ont été établis au lendemain de la grippe espagnole, a déclaré Yanow, après que Vincent Massey a présenté une critique cinglante de la réponse canadienne à la maladie au Parlement à l’automne 1918. .

Cela a mené à la création du ministère fédéral de la Santé, ainsi qu’à la première ébauche du plan canadien de lutte contre la pandémie. Il comprenait cinq des piliers fondamentaux d’une réponse de santé publique que nous avons aujourd’hui – assurer une réponse uniforme et coordonnée, émettre des avertissements, diffuser des informations factuelles, surveiller la maladie tout en compilant des statistiques et suivre le modèle de mouvement de la pandémie à travers le pays.

La bonne nouvelle est que les pandémies finissent par se terminer, a déclaré Smith, et si elles sont gérées avec succès, COVID-19 pourrait renforcer pour les Canadiens la valeur de leur système de santé. L’une des raisons pour lesquelles le Canada a répondu par des messages cohérents et la confiance du public est qu’il a tiré des leçons du passé.

«Une crise comme celle-ci nous rappelle pourquoi un système de santé universel est si essentiel», a-t-elle déclaré.

Cela nous rappelle également que les bonnes décisions prises par les dirigeants – correctement informées par la science et les principes de base de la santé publique – peuvent faire une différence cruciale.

« Nous devons nous rappeler que nous avons des choix », a déclaré Smith. «Il n’est pas inévitable que cette pandémie se termine si nous gardons nos objectifs d’égalité, de justice sociale et de droits de l’homme au premier plan.»

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